A medida que fluye el dinero de la infraestructura, las mejoras en las aguas residuales son clave

HAYNEVILLE, Ala. — Lo que balbucea detrás de la casa de Marilyn Rudolph en el campo rural no es un arroyo.

Una tubería de PVC manchada sobresale del suelo 30 pies detrás de su casa modesta y bien mantenida, arrojando aguas residuales sin tratar cada vez que alguien tira de la cadena o enciende la lavadora. Es lo que se conoce como una “tubería recta”: un sistema de alcantarillado casero rudimentario, insalubre y notorio que utilizan miles de personas pobres en las zonas rurales de Alabama, la mayoría de ellas negras, que no pueden pagar un tanque séptico básico que funcione en las densas aguas de la región. tierra.

“Nunca había visto algo así. Es como vivir con un retrete, y nunca, jamás, me puedo acostumbrar”, dijo el novio de la Sra. Rudolph, Lee Thomas, quien se mudó con ella hace tres años desde Cleveland.

“He vivido con eso toda mi vida”, dijo Rudolph, de 60 años.

Si alguna parte del país puede ver los beneficios transformadores de la ley de infraestructura de $ 1 billón que el presidente Biden firmó en noviembre, es el cinturón negro de Alabama, llamado así por el suelo arcilloso que una vez lo convirtió en un centro de producción de algodón de mano de obra esclava. Es una extensión de 17 condados que se extiende desde Georgia hasta Mississippi, donde los negros representan las tres cuartas partes de la población.

Alrededor de $55 mil millones de los fondos generales de la ley de infraestructura se dedican a mejorar los sistemas que manejan agua potable, aguas residuales y aguas pluviales en todo el país, incluidos $25 mil millones para reemplazar los sistemas de agua potable que fallan en ciudades como Flint, Michigan, y Jackson, Mississipi.

Se ha prestado menos atención al otro extremo de la tubería: $ 11.7 mil millones en nuevos fondos para mejorar los sistemas municipales de alcantarillado y drenaje, tanques sépticos y sistemas agrupados para pequeñas comunidades. Es un torrente de efectivo que podría transformar la calidad de vida y las perspectivas económicas de las comunidades empobrecidas en Alabama, Mississippi, Carolina del Norte, Oklahoma, Illinois, Michigan y muchas áreas tribales.

En esta parte de Alabama, el centro de la lucha por los derechos civiles hace 60 años, la financiación representa “una oportunidad única en la vida de finalmente hacer las cosas bien, si lo hacemos bien”, dijo Helenor Bell, exalcaldesa. de Hayneville en el condado de Lowndes, quien dirige la funeraria de la ciudad.

Pero si bien es probable que la financiación conduzca a mejoras sustanciales, no hay garantías de que brinde los beneficios prometidos a las comunidades que carecen del poder político o la base impositiva para emplear incluso a los pocos empleados necesarios para completar las solicitudes de ayuda federal.

“Estoy muy preocupada”, dijo Catherine Coleman Flowers, becaria de MacArthur cuyo libro de 2020 “Waste” destacó la crisis de saneamiento en el condado de Lowndes. “Sin la intervención federal, nunca hubiéramos tenido derecho al voto. Sin la intervención federal, nunca tendremos equidad en el saneamiento”.

Mark A. Elliott es profesor de ingeniería en la Universidad de Alabama y trabaja con un consorcio académico que está diseñando un sistema de desechos optimizado para el denso suelo arcilloso de la región. Dijo que le preocupaba que las partes más prósperas del estado pudieran desviar la asistencia federal destinada a los pobres.

“Mi esperanza es que al menos el 50 por ciento de este dinero se destine a las personas que más lo necesitan, no para ayudar a subsidiar las facturas de agua de las comunidades ricas”, dijo Elliott. “El saneamiento es un derecho humano y estas personas necesitan ayuda”.

Las tuberías rectas son solo un elemento de una falla más generalizada de tanques sépticos anticuados, alcantarillas pluviales inadecuadas y sistemas municipales mal mantenidos que habitualmente dejan los jardines cubiertos de aguas residuales malolientes incluso después de una lluvia ligera.

El paquete de infraestructura apunta a la financiación de áreas “desfavorecidas” como Hayneville y las ciudades circundantes, parte del objetivo de la administración Biden de corregir el racismo estructural. Sin embargo, el paquete de infraestructura da a los estados una amplia libertad en la forma de asignar los fondos y no contiene nuevos mecanismos de aplicación una vez que el dinero sale por la puerta.

La financiación de las aguas residuales se está moviendo a través de un programa de préstamos federal-estatal existente que generalmente requiere un reembolso parcial o total, pero según la nueva legislación, los gobiernos locales con bases impositivas insignificantes no tendrán que devolver lo que piden prestado. Como incentivo adicional, el Congreso redujo la contribución estatal requerida del 20 al 10 por ciento.

“Mucha gente sabe que el proyecto de ley no se trata solo de agua potable, sino que la parte de las aguas residuales es igual de importante”, dijo la senadora Tammy Duckworth, demócrata de Illinois, quien ayudó a redactar las disposiciones después de ayudar a dos pequeñas ciudades en su estado, Cahokia Heights y Cairo, mejorar los sistemas de alcantarillado defectuosos que inundaron los vecindarios con aguas residuales sin tratar.

La Agencia de Protección Ambiental, que administra el programa, dijo en noviembre que el primer tramo de fondos para proyectos de agua potable y aguas residuales, $7.4 mil millones, se enviaría a los estados en 2022, incluidos alrededor de $137 millones para Alabama.

Los funcionarios de la administración de Biden confían en que la escala del nuevo gasto, que representa un aumento del triple en la financiación del agua limpia durante los próximos cinco años, será suficiente para garantizar que las comunidades pobres obtengan su parte justa.

“Queremos cambiar la forma en que la EPA y los estados trabajan juntos para garantizar que las comunidades sobrecargadas tengan acceso a estos recursos”, dijo Zachary Schafer, funcionario de la agencia que supervisa la implementación del programa.

Pero quedan preguntas importantes, incluso si los propietarios individuales sin acceso a los sistemas municipales pueden aprovechar el dinero para pagar los costosos sistemas sépticos, y las pautas no estarán listas hasta finales de 2022.

Si bien el fondo rotatorio de préstamos generalmente se considera un programa exitoso, un estudio realizado el año pasado por el Centro de Innovación de Políticas Ambientales y la Universidad de Michigan encontró que muchos estados estaban es menos probable que recurra a los fondos de préstamos rotatorios en nombre de las comunidades pobres con poblaciones minoritarias más grandes.

El fondo rotatorio de préstamos de Alabama ha financiado pocos proyectos en esta parte del estado en los últimos años, además de una importante mejora del sistema de aguas residuales en Selma, según los informes anuales del programa.

No es probable que la financiación del agua se divida en Alabama hasta finales de este año. La legislatura estatal controlada por los republicanos aún está negociando con la gobernadora republicana Kay Ivey qué hacer con decenas de millones de dólares asignados a través del paquete de estímulo de $1,9 billones que Biden firmó en marzo.

Todos los miembros de la legislatura estatal están listos para la reelección el próximo año, y los legisladores de comunidades más grandes y poderosas en Birmingham, Huntsville y Mobile, ansiosos por entregar a los votantes, ya comenzaron a preparar sus solicitudes.

El gobierno estatal ha hecho poco para abordar el problema por su cuenta a lo largo de los años. En noviembre, la división de derechos civiles del Departamento de Justicia, citando la Ley de Derechos Civiles de 1964, abrió una investigación en los cargos de que Alabama había discriminado a los residentes negros en el condado de Lowndes al ofrecerles “acceso reducido a un saneamiento adecuado”.

Uno de los esfuerzos recientes más significativos para abordar el problema no provino de una iniciativa estatal oficial, sino del trabajo de un alto funcionario del departamento de salud estatal. Sherry Bradley creó un proyecto de demostración para instalar más de 100 sistemas sépticos modernos en Lowndes después de juntar $2 millones del Departamento de Agricultura de EE. UU. y obtener $400,000 del estado.

Otros proyectos, incluidas las mejoras en la ciudad de White Hall en Lowndes, también han sido únicos, desconectados de cualquier plan más amplio para abordar el problema de manera sistémica.

El proyecto de ley de infraestructura debería cambiar esa dinámica, dijeron funcionarios de la administración de Biden. Se están realizando esfuerzos para crear un enfoque más integral, aunque lentamente. La representante Terri A. Sewell, una demócrata de Alabama que representa a un distrito de mayoría negra, comenzó a comunicarse con los funcionarios locales para compilar una lista de proyectos a priorizar.

Por su parte, Elliott, el profesor de ingeniería, está particularmente interesado en la aldea de Yellow Bluff, una dispersión de 67 remolques de doble ancho, chozas y casas de bloques de hormigón debajo de las chimeneas de una enorme planta de papel en el condado de Wilcox. La mayoría de las casas de la aldea usan tuberías rectas que descargan en los arroyos, y Elliott cree que Yellow Bluff podría beneficiarse mucho con la instalación de un pequeño sistema séptico agrupado.

A pesar de tales presagios de progreso, existe un sentimiento profundamente arraigado de escepticismo, que bordea el pesimismo, entre los residentes y activistas locales cansados ​​de acompañar a reporteros y académicos en lo que ellos llaman “giras de pobreza”.

La Sra. Flowers, por su parte, no está segura de que todo lo que apruebe el estado se ejecutará de manera competente, por lo que está presionando a los funcionarios y otros líderes comunitarios para que exijan garantías extendidas en cualquier proyecto de aguas residuales y pluviales.

“Creo que vivir con esta situación tiene un profundo impacto psicológico en la gente de aquí”, dijo. “Los hace sentir olvidados, descontados, como si fuera una falla de su parte”.

La Sra. Rudolph, que vive en las afueras de Hayneville en la pequeña ciudad de Tyler, fue una de las pocas personas dispuestas a hablar sobre su sistema de tuberías rectas, aunque son omnipresentes.

Mientras bajaba la colina, la Sra. Rudolph dijo que era importante que la gente viera lo duro que trabajaba para mantener la tubería limpia y sin obstrucciones. Ella también quería que los extraños entendieran las amargas dificultades de todo esto.

“No podemos poner el papel higiénico en el inodoro como otras personas”, dijo la Sra. Rudolph. “Tenemos que tirarlo a la basura”.

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