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Esta imagen de microscopio electrónico de transmisión muestra SARS-CoV-2, también conocido como 2019-nCoV, el virus que causa COVID-19. aislado de un paciente en los Estados Unidos, emergiendo de la superficie de células cultivadas en el laboratorio.

Fuente: NIAID-RML

Incluso cuando las infecciones globales por Covid-19 disminuyen en todo el mundo, los principales funcionarios de salud de EE. UU. Advierten de una próxima ola de infecciones a medida que nuevas variantes del virus, más contagiosas y posiblemente más mortales, se afiancen en los EE. UU.

Los científicos no están sorprendidos por la aparición de las nuevas variantes y han reiterado que las vacunas disponibles actualmente deberían funcionar contra ellas, aunque un poco menos efectivas que contra la cepa “salvaje” original. Sin embargo, los principales funcionarios de salud de EE. UU. Y los expertos en enfermedades infecciosas temen que estas variantes altamente contagiosas, particularmente la cepa B.1.1.7 que surgió en el Reino Unido, podrían invertir la trayectoria descendente actual en infecciones en los EE. UU. y retrasan la recuperación del país de la pandemia.

“Creo que deberíamos asumir que la próxima ola de crecimiento de casos, en la medida en que lo tengamos, será con B.1.1.7, y eso es algo sobre lo que creo que todos deben ser aún más cautelosos”. Andy Slavitt, asesor principal de Covid-19 de la Casa Blanca, dijo a MSNBC la semana pasada. “Es bueno ver caer el número de casos, pero podría ser engañoso”.

Por qué los virus mutan

A medida que el coronavirus se propaga, hace una gran cantidad de copias de sí mismo, y cada versión es un poco diferente a la anterior, dicen los expertos. El SARS-CoV-2, el virus que causa el Covid-19, ha tenido muchas oportunidades de propagarse y replicarse. A medida que más personas se infecten, surgirán mutaciones problemáticas más probables.

Las tres principales “variantes de preocupación” que tienen nerviosos a los funcionarios estadounidenses se identificaron por primera vez en el Reino Unido, Sudáfrica y Brasil. La variante B.1.1.7 que se encontró por primera vez en el Reino Unido es multiplicando rápidamente en los Estados Unidos y es probable que se convierta en la cepa dominante del país en marzo, según un estudio de enero de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

A través de la mutación, el virus simplemente está tratando de “llegar al próximo anfitrión y hacer más de sí mismo”, dijo a la red JAMA el Dr. Adam Lauring, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Michigan en Ann Arbor. en una entrevista del 4 de febrero. Como otros coronavirus, el SARS-CoV-2 tiende a mutar más lentamente que otros virus como la gripe porque tiene una enzima de “corrección” que corrige algunos de los cambios cuando se replica.

En otros casos, “mutaciones de escape” permitir que el virus se adapte a “presión selectiva”, que es cuando el virus se encuentra con una población que ya tiene cierto grado de inmunidad contra él, ya sea a través de una infección previa, vacunación o tratamientos con anticuerpos, que limita su capacidad de propagación pero no la detiene.

“Puede pensar en ello como probar nuevas soluciones”, dijo Lauring. “O esa mutación te va a convertir en un virus mejor o en un virus peor, y luego lo que tienes es la selección. La supervivencia del más apto, a falta de un término mejor”.

La investigación muestra que las mutaciones del virus más preocupantes podría provenir de personas que están inmunodeprimidos, ya que su cuerpo tarda más en responder y eliminar el virus, lo que le da más tiempo para descubrirnos y mutar, dijo el Dr. Dennis Burton, presidente de inmunología y microbiología del Instituto de Investigación Scripps.

“Si alguien tiene el virus y lo elimina en un par de días, no tiene muchas posibilidades de mutar”, dijo Burton a CNBC en una entrevista telefónica. “Pero si alguien tiene el virus como una persona inmunodeprimida, y alberga el virus durante semanas, entonces tendrá muchas más posibilidades de mutar”.

¿Por qué algunos son peores que otros?

Solo una pequeña cantidad de variantes se convierte en un problema de salud pública, dicen los expertos en enfermedades infecciosas. Por lo general, esas variantes se vuelven más fáciles de propagar, causan enfermedades más graves en las personas infectadas o evaden algunas de las protecciones de las vacunas y los anticuerpos.

Directora de los CDC Dra. Rochelle Walensky dijo a JAMA el miércoles que se cree que la variante B.1.1.7 es aproximadamente un 50% más transmisible y los primeros datos indican que podría ser hasta un 50% más virulenta o mortal.

También hay evidencia que sugiere que las personas infectadas con cepas anteriores del virus podrían reinfectarse con la variante B.1.351 encontrada en Sudáfrica, escribió Walensky. en un mirador de JAMA con el Dr. Anthony Fauci, Asesor Médico Jefe de la Casa Blanca, y el Dr. Henry Walke, gerente de incidentes de Covid de los CDC.

El SARS-CoV-2 es un coronavirus, que es una gran familia de virus denominada “por las puntas en forma de corona en sus superficies”, según los CDC. Los investigadores monitorean esos picos, o la proteína S, para detectar mutaciones porque pueden permitir que el virus se una a las células más fácilmente o aumentar la cantidad de virus que una persona arroja.

La proteína S tiene lo que se llama un “dominio de unión al receptor” que actúa como “la mano de la espiga” que agarra lo que se conoce como receptor ACE2 en las células humanas, dijo el Dr. Daniel Griffin, jefe de enfermedades infecciosas de ProHEALTH, dijo a CNBC.

Los cambios en la proteína S podrían ser un problema porque esos picos han sido el objetivo de los anticuerpos neutralizantes que luchan contra Covid-19 y se crean a través de una infección natural o vacunación, dijo Griffin. También podrían afectar el rendimiento de las terapias con anticuerpos monoclonales que evitan que las personas desarrollen una enfermedad grave.

Por ejemplo, la variante B.1.1.7 identificada por primera vez en el Reino Unido tiene varias mutaciones diferentes, según los CDC. Una de las mutaciones clave, N501Y, es un cambio en la proteína de pico que los científicos creen que ayuda al virus a unirse a las células más fácilmente.

La misma mutación clave N501Y se ha desarrollado por separado en la variante B.1.351 identificada en Sudáfrica y la variante P.1 en Brasil. Ambas cepas también han desarrollado otra mutación preocupante en sus proteínas de pico, conocida como E484K.

El CDC advierte que esta mutación, que ha ahora ha sido identificado en algunos B.1.1.7 casos, podría ser resistente a las terapias con medicamentos con anticuerpos, y los primeros estudios muestran que puede reducir la eficacia de algunas vacunas.

“Este es el que realmente me preocupa”, dijo Griffin a CNBC, refiriéndose a la mutación E484K.

Qué significa esto para las vacunas

Si bien las vacunas aún han demostrado ser efectivas contra las variantes, existe la preocupación de que la cepa B.1.351 pueda presentar algunos desafíos.

Grandes ensayos clínicos de Johnson y Johnson y Novavax informó a finales de enero que sus vacunas se sumergieron en eficacia cuando se probó en Sudáfrica, donde surgió por primera vez la variante. Novavax dijo que su vacuna fue solo 49% efectivo entre 44 casos de Covid-19 en Sudáfrica, y J&J dijo que su vacuna fue 57% efectiva para prevenir Covid-19 sintomático.

La directora de inmunización de la Organización Mundial de la Salud, Kate O’Brien, dijo el jueves que estos resultados no brindan mucha certeza porque el número de casos en los grupos de prueba de Sudáfrica era bajo.

“Aún estamos en estos primeros días de interpretar la evidencia y, nuevamente, lo más importante es obtener más información sobre lo que realmente está sucediendo con respecto a la enfermedad”, dijo O’Brien en una conferencia de prensa. “En general, vemos que las vacunas conservan la eficacia contra la enfermedad, aunque a un nivel más bajo en entornos sin las variantes que son altamente prevalentes”.

Pfizer y Moderna

Ensayos clínicos de PfizerBioNTech y Moderno se realizaron antes de que surgieran las variantes, por lo que los científicos han estado realizando pruebas de laboratorio para determinar qué tan bien reaccionan las muestras de sangre de personas que ya fueron vacunadas a las variantes de virus construidas en laboratorio con las mutaciones clave.

Estos estudios, que analizan si los sueros de la sangre neutralizan el virus y evitan que se replique, han mostró una reducción en el rendimiento cuando se prueba con la variante B.1.351. Eso “sugiere (n) que las vacunas empleadas actualmente podrían ser menos efectivas para prevenir la infección debido a esta variante”, escribieron Walensky, Fauci y Walke en su punto de vista.

Sin embargo, la capacidad de su cuerpo para combatir el virus podría depender de algo más que anticuerpos neutralizantes, incluidas las células T y las células B, que podrían ayudar a combatir el virus, pero no se miden en las primeras evaluaciones de laboratorio, dijo Lauring a JAMA.

La buena noticia es que las vacunas Pfizer y Moderna también mostraron una tasa de eficacia tan alta en ensayos anteriores, aproximadamente el 95%. Por lo tanto, hay un colchón que permitiría una caída en su rendimiento mientras los médicos aún lo consideran efectivo, dicen los expertos. También se ha demostrado que las inyecciones brindan protección contra la contracción de formas graves de enfermedad que resultarían en hospitalizaciones o la muerte.

Tanto Pfizer como Moderna ya han dicho que están trabajando en una inyección de refuerzo por sus vacunas que resistirán mejor contra la cepa B.1.351.

Encontrar las mutaciones

La variante B.1.1.7 se identificó por primera vez en el Reino Unido en diciembre, pero se cree que surgió en algún momento de septiembre. Muchos expertos han acreditado la capacidad del Reino Unido para realizar una secuenciación genómica a gran escala para encontrar la variante.

La secuenciación genómica es una técnica de laboratorio que descompone el código genético del virus, lo que permite a los investigadores monitorear cómo cambia con el tiempo y comprender cómo estos cambios podrían afectarlo, según al CDC.

En los EE. UU., Ahora hay 1,661 casos de Covid-19 documentados con la variante B.1.1.7, 22 casos con la variante B.1.351 y 5 casos con la variante P.1, según los últimos datos de los CDC. Los funcionarios reconocen que EE. UU. Está secuenciando una pequeña fracción de los casos, y es probable que la propagación de las variantes sea mucho más amplia. Sin embargo, el gobierno federal ha intentado recientemente aumentar la cantidad de muestras que secuencia cada semana para detectar estas variantes y otras mutaciones que pueden estar desarrollándose a nivel nacional.

Los CDC se han asociado con laboratorios comerciales y de salud pública para ampliar rápidamente la secuenciación genómica del país. Walensky le dijo a JAMA el miércoles que en enero, Estados Unidos solo estaba secuenciando 250 muestras por semana, que desde entonces ha crecido “a miles”. Añadió que “no estamos donde debemos estar”.

El Dr. Ilhem Messaoudi, director del Centro de Investigación de Virus de la Universidad de California en Irvine, dijo que el proceso puede llevar mucho tiempo y una mano de obra intensiva, pero que las cepas emergentes se perderán si los laboratorios no secuencian un cierto porcentaje de todos los Covid- 19 resultados de pruebas para encontrar las nuevas mutaciones, dijo.

“Ahora estamos tratando de ponernos al día”, dijo Messaoudi en una entrevista telefónica con CNBC. “Pensamos, ‘Regresemos y veamos si tenemos esto'”.

Máscaras, distanciamiento social

Las variantes de rápida propagación renuevan la importancia de reprimir la propagación del coronavirus a través de medidas de salud pública, como el uso de máscaras, el distanciamiento social y la higiene de las manos, para prevenir nuevas mutaciones y ganar tiempo para que los países implementen vacunas que salvan vidas.

Pero las variantes del coronavirus no son solo un problema para Estados Unidos. Si el virus circula en otras partes del mundo que no están vacunadas, podría provocar mutaciones que podrían amenazar las vacunas ampliamente desplegadas en otros países, advirtió el miércoles el jefe de los CDC.

Eventualmente, todo el mundo necesitará desarrollar una inmunidad al virus, o de lo contrario las variantes continuarán siendo un problema, dijo Burton a CNBC.

“Tarde o temprano las variantes llegarán a todas partes si tienen una gran ventaja”, dijo Burton. “Es un problema global, no es solo un problema de un país”.

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