Arizona Public Service Co. (Foto: David Wallace / La República)

Arizona Public Service Co. está deteniendo todas las desconexiones de energía durante al menos 30 días después de la muerte de una mujer de 72 años de Sun City West cuya electricidad fue apagada, dijo el jueves la compañía eléctrica.

"Antes que nada, nuestros corazones están con los amigos de esta clienta y con su familia", dijo la vicepresidenta de Servicio al Cliente de APS, Stacy Derstine, en un video sobre la utilidad publicada en relación con la decisión.

Al menos un regulador estatal de servicios públicos también está solicitando una revisión de las políticas con respecto a cuándo los servicios públicos pueden aislar a los clientes.

APS suspenderá las desconexiones para los clientes residenciales que están atrasados ​​en sus facturas y trabajará con grupos de la comunidad y defensores de bajos ingresos para revisar sus políticas de cierre. Los clientes aún serán responsables de pagar por la energía que utilicen durante ese tiempo, pero mientras tanto no se quedarán sin electricidad.

Poco después de que la empresa hiciera el anuncio, Phoenix New Times publicó una historia sobre Stephanie Pullman, de 72 años de edad, quien falleció en septiembre luego de que APS apagara la electricidad.

El informe de un médico forense del condado de Maricopa sobre Pullman dijo que murió de una enfermedad cardíaca y que la exposición al calor y la diabetes contribuyeron a su muerte.

Derstine dijo que la alta gerencia de la empresa de servicios públicos solo tuvo conocimiento de la fatalidad del martes. Alguien se contactó con el servicio al cliente de APS con respecto a una fatalidad el 18 de septiembre, pero "no se escaló a la alta gerencia", dijo.

Los registros de la Comisión de la Corporación de Arizona muestran que la hija de Pullman llamó al 17 de septiembre y le dijo a la compañía que su madre murió después de que se cortara el suministro eléctrico. El 1 de octubre, la Defensora del Consumidor Senior de APS, Beth McFall, también habló con la hija de Pullman sobre los problemas de facturación.

Los registros proporcionados a los reguladores por APS muestran que Pullman se retrasó en su factura de mayo en junio de 2018, cuando APS envió por primera vez un aviso de morosidad.

Los registros de APS dicen que la empresa de servicios públicos colgó dos veces avisos en la puerta de Pullman y tres veces avisos de despido por correo entre el 18 de junio y el 5 de septiembre, antes de cortar la electricidad el 7 de septiembre. Pullman realizó varios pagos parciales durante ese tiempo, pero nunca se puso al día con sus pagos , según los registros.

El día en que se cortó la electricidad fue la última vez que Pullman tuvo contacto con su familia, según el informe médico. No está claro exactamente cuándo murió Pullman. El examen se realizó el 16 de septiembre.

La última factura antes de que se cortara la electricidad mostraba que Pullman debía $ 336. Ella pagó $ 125 dos días antes de que se cortara la electricidad, pero eso era $ 52 por debajo de su deuda atrasada, y muy por debajo de su factura total.

Los reguladores fueron advertidos el mes pasado

La activista Stacey Champion ha rastreado las muertes relacionadas con el calor, promovió la protección de los consumidores de los cierres de servicios públicos en la Legislatura del estado y encabezó un desafío a la subida de las tasas de APS.

Champion advirtió a los reguladores sobre los peligros del aumento de la tasa de APS combinados con las temperaturas de verano y las políticas de cierre de la empresa de servicios públicos.

"Estamos aquí porque las tasas están literalmente matando gente", dijo Champion. dijo en una reunión de la Comisión de Corporación de Arizona el mes pasado. "Los adultos mayores se están muriendo en su casa porque no pueden pagar su factura".

Champion estaba tratando de que los cinco miembros de la Comisión Estatal de la Corporación revirtieran la subida de tasas de 2017. Se negaron a tomar esa acción, y en su lugar recientemente ordenaron a APS que presentara un nuevo caso de tasas a finales de este año que podría resultar en que las tasas suban nuevamente.

Pero el jueves, el comisionado Boyd Dunn solicitó una nueva investigación sobre las políticas de cierre de servicios públicos y ordenó a los servicios públicos que presentaran sus políticas de cierre a la comisión.

Champion también trabajó con el senador estatal Juan Méndez, D-Tempe, el año pasado para presentar el Proyecto de Ley del Senado 1542, que habría evitado los cierres cuando las temperaturas estaban por encima de los 90 grados y por debajo de los 32 grados. Su proyecto de ley no consiguió una audiencia del comité.

Méndez dijo el jueves que si tuviera el informe del médico forense sobre Pullman en ese momento, habría tenido un caso más sólido para el proyecto de ley.

"Definitivamente lo abordaba desde un punto de vista compasivo", dijo. "En realidad, viví con un enfriador de pantanos durante la mayor parte de mi vida, así que sé lo que es sufrir los veranos aquí".

Dijo que Champion lo convenció de que se necesitaban protecciones para los clientes.

"Siempre supuse que no iban a cortar a alguien en medio del verano", dijo.

Desconexiones aumentaron el año pasado

APS se ha enfrentado a un escrutinio sobre las desconexiones de servicios públicos por parte de 12News (KPNX) recientemente porque el año pasado la compañía registró un aumento significativo en la cantidad de clientes que fueron cerrados por falta de pago.

APS cortó a unos 88,000 clientes en 2016. Alrededor de 56,000 se cortaron en 2017, luego la cifra saltó a 110,000 en 2018, según los registros presentados a la Comisión de Corporaciones.

Derstine dijo que la compañía detuvo temporalmente sus cierres mientras se mudaba a un nuevo sistema de facturación en 2017, y muchos de los clientes que se atrasaron en los pagos en ese momento pasaron a 2018, lo que explica gran parte del aumento el año pasado.

También dijo que cerca de 80,000 cuentas individuales fueron cerradas el año pasado, pero algunas fueron cortadas varias veces.

APS cortó alrededor de 7,800 hogares en septiembre, cuando Pullman murió, según los registros.

Derstine dijo que el APS no desconecta la electricidad los fines de semana o los días en que hay una advertencia de calor extremo emitida por el Servicio Nacional de Meteorología.

"Nos equivocamos por el lado de la precaución cuando se trata de determinar qué es un día de calor extremo o no", dijo, y agregó que en los meses más calurosos, el APS podría tener solo unos pocos días cuando se permiten los cierres.

Derstine dijo que la Comisión de la Corporación requiere que APS proporcione un aviso por escrito a los clientes antes de desconectarlos del suministro eléctrico. Además de un aviso de factura, dijo que la política de la compañía es llamar al cliente y también colgar un aviso en la puerta de la casa.

CERRAR

Tony Tewelis, director de Servicio Público de Operaciones de Distribución y Mantenimiento de Arizona, brinda una descripción general de lo que se necesita para que la energía fluya a los clientes durante esta temporada alta para el uso de energía en Arizona. Tom Tingle / azcentral.com

Ayuda en las facturas disponibles

En su anuncio del jueves, APS recordó a los clientes los programas de asistencia a la factura disponibles para ayudar a los que tienen dificultades para pagar, así como las extensiones de pago y otras opciones, como establecer una fecha de pago preferida cada mes, pago automático y un programa "Safety Net" para recordar a los clientes el pago. fechas límite

APS este año asignó $ 2.75 millones para la asistencia de facturas, donde los clientes que reúnen los requisitos pueden obtener hasta $ 400 al año para pagar sus cuentas, dijo Derstine.

Grupos comunitarios como Wildfire, la Sociedad de San Vicente de Paúl y Chicanos Por La Causa administran esos fondos para APS.

"Hay una necesidad tremenda y, honestamente, no recuerdo cuándo nos hemos agotado (de financiamiento)", dijo Derstine.

APS también ofrece un descuento de factura del 25 por ciento para los clientes de bajos ingresos que califican. Antes del aumento de la tarifa de 2017, algunos clientes que usaban muy poca electricidad podrían calificar para un descuento de hasta el 65 por ciento. El cambio se realizó para que más clientes, incluidos aquellos con ingresos bajos pero familias numerosas, puedan obtener ayuda.

Los clientes de APS pueden discutir esas opciones de 7 a.m. a 7 p.m. de lunes a viernes al 602-371-7171 o al 800-253-9405 fuera de Phoenix.

Llegar al reportero Ryan Randazzo en ryanRandazzo@ arizonarepublic.com o 602-444-4331. Síguelo en Twitter @UtilityReporter.

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