China está construyendo una ‘luna artificial’ para experimentos de gravedad

¿Qué tiene en común una rana que levita con las misiones lunares? Resulta que un experimento con una rana que levita llevado a cabo por investigadores británicos y holandeses a fines de la década de 1990 inspiró a China a desarrollar un dispositivo experimental que podría llamarse una contraparte lunar artificial en miniatura en la Tierra. El propósito es probar el funcionamiento de materiales y equipos para misiones lunares en condiciones de gravedad débil, informa “Live Science”.

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“¿Cuándo volarán los cerdos? Podría suceder antes de lo que te imaginas”, dijo el fraseólogo analógico inglés, “¡Cuando florezca la cola del búho!”. En una publicación de 1997, Science publicó un experimento en el que los investigadores utilizaron imanes para hacer que una rana “cuelgue” en el aire.

No es demasiado difícil hacer levitar materiales con distintas propiedades diamagnéticas de esta manera, pero ¿con qué frecuencia se logra esto con material biológico: seres vivos, plantas? Hasta entonces, aparentemente no con demasiada frecuencia. Sin embargo, dado que el agua en los animales también es diamagnética, aunque débil, es posible con un campo magnético bastante fuerte.

“Incluso es un poco sorprendente lo fácil que fue hacerlo. Ni siquiera necesitas un equipo increíblemente exótico”. señaló James Brook, entonces físico en el Laboratorio Nacional de Alto Campo Magnético de EE. UU. Después de liberar ranas, que no tuvieron efectos secundarios negativos de la aventura, los investigadores decidieron qué hacer con ella. Y fue la investigación de futuras misiones espaciales la que fue una de las direcciones. Entre otras cosas, ¿podría simularse un ser humano en un dispositivo especial en la Tierra simulando condiciones de microgravedad? En 2000, el trabajo también recibió el llamado Premio Nobel de “broma”, el “Premio Ig Nobel”.

Veinticinco años después, científicos chinos han anunciado que han construido una miniluna en la Tierra, una cámara de vacío de 60 centímetros de diámetro que simula un entorno gravitatorio débil con la ayuda de imanes. La cámara se llenará de piedras y polvo, reflejando la superficie de la luna.

Lee Zhilin, uno de los ingenieros del proyecto, le dijo al South China Morning Post que era el primero de su tipo en el mundo en simular condiciones de microgravedad durante el tiempo que fuera necesario.

“Algunos experimentos, como las pruebas de impacto, solo toman unos segundos”, explicó Lee. Otros, donde se prueba la deformación de los materiales bajo presión y temperatura constantes, toman varios días.

China planea utilizar los experimentos en este “mes artificial” para complementar su base de conocimientos para su programa de exploración lunar. China es una de las grandes potencias con importantes ambiciones de explorar y adquirir el único satélite natural de la Tierra, incluidos los chinos que buscan construir una estación de investigación en el Polo Sur de la Luna para fines de esta década.

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