China se prepara para eclipsar a Estados Unidos como la mayor refinería de petróleo del mundo

| |

Por Saket Sundria, Gerson Freitas Jr. y Rachel Graham

A principios de este mes, Royal Dutch Shell Plc desconectó su refinería Convent en Louisiana. A diferencia de muchas refinerías de petróleo cerradas en los últimos años, Convent estaba lejos de ser obsoleta: es bastante grande para los estándares estadounidenses y lo suficientemente sofisticado como para convertir una amplia gama de crudos en combustibles de alto valor. Sin embargo, Shell, la tercera mayor petrolera del mundo, quería reducir radicalmente la capacidad de refinación y no pudo encontrar un comprador.

Cuando los 700 trabajadores de Convent descubrieron que estaban sin trabajo, sus contrapartes del otro lado del Pacífico estaban encendiendo una nueva unidad en el complejo gigante de Zhejiang de Rongsheng Petrochemical en el noreste de China. Es solo uno de los al menos cuatro proyectos en curso en el país, con un total de 1.2 millones de barriles por día de capacidad de procesamiento de crudo, equivalente a toda la flota del Reino Unido.

La crisis de Covid ha acelerado un cambio sísmico en la industria global de refinación a medida que crece la demanda de plásticos y combustibles en China y el resto de Asia, donde las economías se están recuperando rápidamente de la pandemia. Por el contrario, las refinerías de EE. UU. Y Europa están lidiando con una crisis económica más profunda, mientras que la transición de los combustibles fósiles atenúa las perspectivas a largo plazo de la demanda de petróleo.

Estados Unidos ha estado a la cabeza del grupo de refinación desde el comienzo de la era del petróleo a mediados del siglo XIX, pero China destronará a Estados Unidos el próximo año, según la Agencia Internacional de Energía. En 1967, el año en que abrió el Convento, Estados Unidos tenía 35 veces la capacidad de refinación de China.

El auge de la industria de refinación de China, combinado con varias plantas nuevas de gran tamaño en India y Oriente Medio, está repercutiendo en el sistema energético mundial. Los exportadores de petróleo están vendiendo más crudo a Asia y menos a clientes antiguos en América del Norte y Europa. Y a medida que agregan capacidad, las refinerías de China se están convirtiendo en una fuerza creciente en los mercados internacionales de gasolina, diesel y otros combustibles. Eso incluso ejerce presión sobre las plantas más antiguas en otras partes de Asia: Shell también anunció este mes que reducirán a la mitad la capacidad de su refinería de Singapur.

Véase también: Europa acelera el cambio de vehículos eléctricos con subvenciones y prohibiciones

Hay paralelismos con el creciente dominio de China en la industria siderúrgica mundial a principios de este siglo, cuando China construyó un puñado de molinos modernos y masivos. Diseñados para satisfacer la creciente demanda interna, también hicieron de China una fuerza en el mercado de exportación, presionando a los productores de costos más altos en Europa, América del Norte y otras partes de Asia y forzando el cierre de plantas ineficientes y más antiguas.

Bloomberg

“China va a poner otro millón de barriles por día o más sobre la mesa en los próximos años”, dijo Steve Sawyer, director de refinación de la consultora industrial Facts Global Energy, o FGE, en una entrevista. “China superará a Estados Unidos probablemente en los próximos dos años”.

Asia en aumento

Pero si bien la capacidad aumentará en China, India y Oriente Medio, la demanda de petróleo puede tardar años en recuperarse por completo del daño infligido por el coronavirus. Eso sacará del negocio unos pocos millones de barriles por día más de capacidad de refinación, además de un récord de 1,7 millones de barriles por día de capacidad de procesamiento ya suspendida este año. Más de la mitad de estos cierres se han producido en Estados Unidos, según la AIE.

Aproximadamente dos tercios de las refinerías europeas no están ganando suficiente dinero en la producción de combustible para cubrir sus costos, dijo Hedi Grati, jefe de investigación de refinación Europa-CIS en IHS Markit. Europa todavía necesita reducir su capacidad de procesamiento diaria en 1,7 millones de barriles más en cinco años.

“Hay más por venir”, dijo Sawyer, anticipando el cierre de otros 2 millones de barriles por día de capacidad de refinación hasta el próximo año.

La capacidad de refinación china casi se ha triplicado desde el cambio de milenio, ya que trató de mantenerse al día con el rápido crecimiento del consumo de diesel y gasolina. Se espera que la capacidad de procesamiento de crudo del país aumente a mil millones de toneladas al año, o 20 millones de barriles por día, para 2025 desde los 17.5 millones de barriles a fines de este año, según el Instituto de Investigación de Economía y Tecnología de China National Petroleum Corp. .

India también está aumentando su capacidad de procesamiento en más de la mitad a 8 millones de barriles por día para 2025, incluido un nuevo megaproyecto de 1,2 millones de barriles por día. Los productores de Medio Oriente se están sumando a la juerga, construyendo nuevas unidades con al menos dos proyectos por un total de más de un millón de barriles por día que comenzarán a operar el próximo año.

Impulsado por plástico

Uno de los impulsores clave de los nuevos proyectos es la creciente demanda de productos petroquímicos que se utilizan para fabricar plásticos. Más de la mitad de la capacidad de refinación que entra en funcionamiento de 2019 a 2027 se agregará en Asia y del 70% al 80% de esta se centrará en los plásticos, según el consultor de la industria Wood Mackenzie.

La popularidad de las refinerías integradas en Asia está impulsada por las tasas de crecimiento económico relativamente rápido de la región y el hecho de que sigue siendo un importador neto de materias primas como nafta, etileno y propileno, así como gas licuado de petróleo, que se utiliza para fabricar varios tipos de plástico. Estados Unidos es un importante proveedor de nafta y GLP para Asia.

Estas nuevas plantas masivas e integradas hacen la vida más difícil para sus rivales más pequeños, quienes carecen de su escala, flexibilidad para cambiar entre combustibles y capacidad para procesar crudos más sucios y baratos.

Las refinerías que se cierran tienden a ser relativamente pequeñas, no muy sofisticadas y típicamente construidas en la década de 1960, según Alan Gelder, vicepresidente de refinación y mercados de petróleo de Wood Mackenzie. Ve un exceso de capacidad de alrededor de 3 millones de barriles por día. “Para que sobrevivan, necesitarán exportar más productos a medida que disminuya su demanda regional, pero desafortunadamente no son muy competitivos, lo que significa que es probable que cierren”.

Trampa de demanda

El consumo mundial de petróleo está en camino de caer en una caída sin precedentes de 8.8 millones de barriles por día este año, con un promedio de 91.3 millones por día, según la AIE, que espera que menos de dos tercios de esta demanda perdida se recupere el próximo año.

Algunas refinerías estaban programadas para cerrar incluso antes de la pandemia, ya que una capacidad global de destilación de crudo de alrededor de 102 millones de barriles por día superó con creces la demanda de 84 millones de barriles de productos refinados en 2019, según la AIE. La destrucción de la demanda debido a Covid-19 empujó a varias refinerías al borde del abismo.

“Lo que se esperaba que fuera un ajuste largo y lento se ha convertido en un impacto abrupto”, dijo Rob Smith, director de IHS Markit.

Además del dolor de las refinerías en los EE. UU., Están las regulaciones que presionan por los biocombustibles. Eso animó a algunas refinerías a reutilizar sus plantas para producir biocombustibles.

Incluso China puede estar adelantándose a sí misma. Las adiciones de capacidad están superando el crecimiento de la demanda. Un exceso de oferta de productos petrolíferos en el país puede llegar a 1,4 millones de barriles por día en 2025, según CNPC. Incluso mientras se construyen nuevas refinerías, el crecimiento de la demanda de China puede alcanzar su punto máximo para 2025 y luego desacelerarse a medida que el país comienza su larga transición hacia la neutralidad de carbono.

“En un entorno en el que el mundo ya tiene suficiente capacidad de refinación, si construye más en una parte del mundo, necesita cerrar algo en otra parte del mundo para mantener el equilibrio”, dijo Sawyer de FGE. “Ese es el tipo de entorno en el que nos encontramos actualmente y es probable que nos encontremos durante los próximos 4-5 años al menos”.

–Con la asistencia de Javier Blas.

.

Previous

El ejército indio toma una hoja de la guerra china y despliega defensas en túneles en Ladakh

Tim Wachter, abogado Erie Legal Intelligencer Opportunity Zones

Next

Leave a Comment

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.