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Chipotle, los cuencos Sweetgreen pueden tener productos químicos relacionados con el cáncer

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Bol de chipotle. (Foto: Cortesía de Chipotle)

Todo sobre su tazón de burrito de Chipotle o su ensalada de Sweetgreen parece terroso y saludable, hasta el empaque.

Pero los productos químicos nocivos pueden estar al acecho en esos contenedores ecológicos.

Una historia publicada la semana pasada por la Nueva Economía Alimentaria, una sala de redacción sin fines de lucro que investiga temas relacionados con los alimentos, informó la presencia "relacionada con el cáncer" de PFAS, también llamada "productos químicos para siempre", en los cuencos de fibra utilizados en lugares de comida rápida e informal y en otros restaurantes, incluidos Chipotle, Sweetgreen, Dig Inn y otros lugares de la ciudad de Nueva York.

Los químicos y científicos están siendo investigados por científicos y funcionarios del gobierno en medio de preocupaciones sobre los vínculos con el cáncer, la obesidad, los problemas de salud reproductiva, la inmunotoxicidad y otros problemas de salud. PFAS se han utilizado en bienes de consumo desde la década de 1940, según la Administración de Alimentos y Medicamentos. También se han encontrado en el agua.

La metodología utilizada en el informe ha sido cuestionada por el Foodservice Packaging Institute, un grupo comercial que afirma que los indicadores químicos del informe pueden no ser siempre exactos. Y Chipotle sostuvo que sus cuencos de fibra son seguros y cumplen con las reglas de la Administración de Drogas y Alimentos en una declaración a USA TODAY.

Pero la posible presencia de PFAS es preocupante para las preocupaciones ambientales y de salud, según los investigadores.

¿Por qué los "químicos para siempre" no desaparecen?

PFAS, sustancias per y polifluoroalquilo, es una familia de productos químicos artificiales que contienen enlaces carbono-flúor. Los enlaces no se rompen fácilmente, razón por la cual los PFAS a menudo se denominan "productos químicos para siempre".

Se han utilizado en la producción de bienes comunes desde la década de 1940, según la FDA.

Y los PFAS están en todas partes: agua potable, alimentos, utensilios de cocina, pinturas, telas repelentes al agua, productos antiadherentes, espumas contra incendios y más.

Debido a que no se descompone, el PFAS permanece presente en nuestras aguas subterráneas, el suelo y en el torrente sanguíneo humano y animal, dijo la FDA en un comunicado.

Si bien hay evidencia de que el PFAS está presente en muchas otras áreas de nuestro mundo, la gente ha tenido una fuerte reacción a la noticia de que forma parte del empaque, dijo Caroline Cox, científica principal del Centro de Salud Ambiental.

"Creo que las personas a menudo están preocupadas por los contaminantes en sus alimentos, es una exposición tan directa", dijo Cox a USA TODAY.

Los cuencos hechos de fibras de desecho, como los desechos de madera y la caña de azúcar, se hacen teniendo en cuenta la compostabilidad. Y usar desechos para crear nuevos envases desechables se siente como una mejor opción que usar plástico nuevo, dijo Cox.

"Para hacer que esos platos sean a prueba de agua y grasa, lo que hicieron fue agregar estos químicos PFAS para proporcionar esas funciones", dijo Cox.

Y cuando esos cuencos se descomponen, después de estar en contacto con los alimentos que comemos, los químicos terminan en el compost, dijo Cox.

Lisa Marchewka es vicepresidenta de estrategia en Evoqua Water Technologies, que a veces trabaja para eliminar el PFAS del agua. Ella le dijo a USA TODAY que los químicos están incluso en organismos vivos que comemos como pescado y carne.

Hay casi 5,000 químicos en el grupo PFAS. Solo unos pocos han sido estudiados por toxicidad, y los resultados son "muy preocupantes", dijo Cox.

Según Marchewka, los PFAS tienden a moverse "a través de todo el ecosistema". Debido a que tal químico no puede biodegradarse, "se abre paso a través del ciclo de vida completo de todo lo que toca", dijo.

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¿Debo preocuparme por estos contenedores?

En su declaración a USA TODAY, Chipotle dijo que está comprometido "a usar envases de alimentos seguros y sostenibles y solo se asocia con proveedores que hacen de las ciencias fluoroquímicas y la seguridad alimentaria una prioridad".

Los proveedores de Chipotle operan bajo las pautas de la FDA y certifican que todas las materias primas y los productos de pulpa terminados cumplen con los estándares regulatorios, dijo la cadena.

Sweetgreen y Dig Inn no respondieron a las solicitudes de comentarios de USA TODAY.

Laura Abshire, directora de política de alimentos y sostenibilidad de la Asociación Nacional de Restaurantes, dijo que los restaurantes trabajan con proveedores para garantizar que todos los envases cumplan con los requisitos de la FDA.

"La Administración de Alimentos y Medicamentos aprueba sustancias para el contacto con alimentos cuando los datos científicos demuestran que la sustancia es segura para su uso previsto", dijo Abshire.

A pesar de cumplir con las regulaciones de la FDA, los científicos aún están preocupados por los impactos en la salud.

"Hay investigaciones que muestran que los productos químicos PFAS migran del plato a los alimentos, por lo que es probable que los comas", dijo Cox. Ella recomienda que las personas hagan un esfuerzo por traer sus propios recipientes reutilizables para que los use el restaurante.

¿Qué dice la FDA?

Si bien ha habido una creciente preocupación por el PFAS, sus efectos aún están siendo investigados por los científicos y el gobierno.

En una declaración del 11 de junio, la FDA dijo que no detectó PFAS en la gran mayoría de los alimentos probados en un estudio sobre alimentos y envases de alimentos,

"Basado en la mejor ciencia actual disponible, la FDA no tiene ninguna indicación de que estas sustancias sean un problema de salud humana, en otras palabras, un riesgo de seguridad alimentaria en los alimentos humanos, en los niveles encontrados en este muestreo limitado", dijo la agencia.

Según la FDA, la evidencia actual sugiere que la acumulación en el cuerpo humano de algunos PFAS podría causar condiciones de salud graves. Su equipo, junto con otras agencias nacionales y locales, continuará probando e investigando.

La disminución del uso de PFAS en productos más nuevos está ayudando a detener la acumulación de PFAS en humanos en los Estados Unidos, dijo la FDA.

La ciencia que rodea los efectos del PFAS en la salud aún es turbia.

"Es porque hay muchas lagunas de datos en términos de información sobre la toxicidad y qué cantidades son tóxicas y cosas así", dijo Cox. "Es difícil saber exactamente qué tan grande es el problema".

El Foodservice Packaging Institute señaló en su lanzamiento que no todos los productos químicos PFAS son iguales, y no deben tratarse como son.

"Por lo tanto, las llamadas para eliminar toda la clase de estos químicos beneficiosos son infundadas", dijo el grupo.

Sigue a Morgan Hines en Twitter: @MorganEmHines.

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