Científicos publican hallazgos de coronavirus en el aire en el hospital de Wuhan

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BEIJING (Bloomberg): Además de la creciente evidencia de que el nuevo coronavirus puede propagarse a través del aire, los científicos han identificado marcadores genéticos del virus en gotitas en el aire, muchas de ellas con diámetros menores de una diezmilésima de pulgada.

Eso se había demostrado previamente en experimentos de laboratorio, pero ahora los científicos chinos que estudian las condiciones del mundo real informan que capturaron pequeñas gotas que contienen los marcadores genéticos del virus desde el aire en dos hospitales en Wuhan, China, donde comenzó el brote.

Sus hallazgos fueron publicados el lunes (27 de abril) en la revista Nature.

Se desconoce si el virus en las muestras que recolectaron era infeccioso, pero las gotas tan pequeñas, que se expulsan al respirar y hablar, pueden permanecer en el aire y ser inhaladas por otros.

“Esos permanecerán en el aire flotando durante al menos dos horas”, dijo Linsey Marr, profesora de ingeniería civil y ambiental de Virginia Tech que no participó en el artículo de Nature.

“Sugiere fuertemente que existe potencial para la transmisión aérea”.

Marr y muchos otros científicos dicen que cada vez hay más pruebas de que el coronavirus se está propagando por pequeñas gotas conocidas como aerosoles.

Hasta ahora, la Organización Mundial de la Salud ha minimizado la posibilidad, diciendo que la enfermedad se transmite principalmente a través de gotas más grandes que no permanecen en el aire por mucho tiempo, o al tocar superficies contaminadas.

Incluso con los nuevos hallazgos, el problema no está resuelto. Aunque el ARN del coronavirus, el modelo genético del virus, estaba presente en los aerosoles, los científicos aún no saben si los virus siguen siendo infecciosos o si las pruebas solo detectaron fragmentos de virus inofensivos.

“La pieza que falta es la replicación viral viable”, dijo Harvey V. Fineberg, quien dirige el Comité Permanente de Enfermedades Infecciosas Emergentes y Amenazas de Salud del Siglo XXI en las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina. “¿Podría cultivar este virus desde el aire?”

En febrero y marzo, los científicos recolectaron muestras en el Hospital Renmin de la Universidad de Wuhan y en un centro médico temporal improvisado utilizado para poner en cuarentena y tratar a pacientes con síntomas leves. También tomaron muestras del aire en áreas públicas alrededor de Wuhan, incluido un edificio residencial, un supermercado y dos grandes almacenes.

Se detectó muy poco virus en el aire de las salas de aislamiento o en las habitaciones de pacientes del hospital, que estaban bien ventiladas. Pero las concentraciones elevadas se midieron en las áreas de inodoros pequeños, de aproximadamente 1 yarda cuadrada de tamaño, que no estaban ventiladas.

“En cierto modo enfatiza la importancia de evitar pequeños espacios confinados”, dijo Marr.

Los investigadores también detectaron virus en el aire en los lugares donde los miembros del personal se quitaron sus prendas protectoras, lo que sugiere que los virus que se habían asentado en la ropa podrían ser arrojados al aire. Estas lecturas se redujeron considerablemente después de que los hospitales implementaron procedimientos de limpieza más rigurosos.

Los datos de Wuhan hacen eco de los hallazgos en el Centro Médico de la Universidad de Nebraska, donde otros investigadores también encontraron ARN de coronavirus en el aire, así como en las superficies de las habitaciones. Esa investigación, aún en proceso de revisión por otros científicos antes de su publicación en una revista, no determinó el tamaño de las gotas. Pero la presencia de ARN del virus en lugares apartados, como debajo de una cama y en los alféizares de las ventanas, también sugirió que las corrientes de aire transportaban pequeñas gotas alrededor de las habitaciones.

En su artículo, los investigadores de Nebraska detectaron la presencia de ARN coronavirus, pero no si los virus aún eran infecciosos. En experimentos adicionales, los científicos están tratando de cultivar el virus en cultivos para determinar si son capaces de enfermar a las personas.

“Hemos progresado mucho en las últimas semanas”, dijo Joshua L. Santarpia, profesor de patología y microbiología en el Centro Médico de la Universidad de Nebraska.

“Realmente espero que podamos comenzar a decir algo más definitivo en la próxima semana más o menos”.

En la investigación de Wuhan, no se detectaron virus en la mayoría de los lugares públicos que estudiaron, incluidos el edificio residencial y el supermercado, aunque se detectaron algunos niveles en áreas abarrotadas fuera de uno de los hospitales y en los grandes almacenes.

Marr dijo que calculó que una persona tardaría unos 15 minutos en respirar una partícula de virus.

“Fue interesante ver que había cantidades medibles”, dijo Marr. “Creo que agrega buena evidencia para evitar el hacinamiento”.

El documento no indicaba si las personas que pasaban por esas áreas usaban máscaras, lo que bloquearía gran parte del virus que exhala una persona enferma. – Bloomberg

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