Cientos de miles están perdiendo acceso a cupones de alimentos

WASHINGTON – La administración Trump, dejando de lado decenas de miles de cartas de protesta, dio su aprobación final el miércoles a una regla que eliminará a casi 755,000 personas del programa federal de cupones de alimentos al hacer cumplir estrictamente los requisitos federales de trabajo.

La regla, que fue propuesta por el Departamento de Agricultura en febrero, obligaría a los estados a cumplir los requisitos de trabajo para adultos aptos sin hijos que los gobernadores habitualmente pueden renunciar, especialmente en áreas en dificultades económicas. La economía ha mejorado bajo la administración Trump, argumentó el departamento, y la asistencia a adultos desempleados y sin discapacidad ya no era necesaria en un mercado laboral fuerte.

"El gobierno puede ser una fuerza poderosa para el bien, pero la dependencia del gobierno nunca ha sido el sueño americano", dijo Sonny Perdue, la secretaria de agricultura. "Necesitamos alentar a las personas dándoles una mano amiga, pero no permitiendo que se convierta en una mano indefinida".

Pero los grupos contra la pobreza dijeron que el enfoque de la administración en la tasa de desempleo era engañoso.

"La tasa general de desempleo es realmente una medida de todo el mercado laboral y no de personas sin un diploma de escuela secundaria que son increíblemente pobres y pueden carecer de transporte", dijo Stacey Dean, vicepresidenta de política de asistencia alimentaria en el liberal Center on Budget and Prioridades de política. "Estamos hablando de un grupo diferente que se enfrenta a un mercado laboral muy diferente".

Los requisitos de exención de ajuste de la regla son el primero de los tres esfuerzos del departamento para reducir el programa de cupones de alimentos, y hasta ahora, los funcionarios de la administración Trump parecen impasibles por las protestas que inundan. Se presentaron más de 140,000 comentarios públicos sobre la regla que se finalizó el miércoles, y fueron abrumadoramente negativos.

"La administración Trump está llevando a los vulnerables al hambre justo cuando se acerca la temporada navideña", dijo el miércoles el senador Chuck Schumer de Nueva York, el líder demócrata. “Es despiadado. Es cruel. Expone una crueldad profunda y vergonzosa e hipocresía en esta administración ”.

El departamento también ha propuesto una regla que cerraría lo que llama un resquicio legal que permite a las personas con ingresos de hasta el 200 por ciento del nivel de pobreza, alrededor de $ 50,000 para una familia de cuatro, recibir cupones de alimentos. También quiere evitar que los hogares con más de $ 2,250 en activos, o $ 3,500 para un hogar con un adulto discapacitado, reciban cupones de alimentos. Eso despojaría a casi 3 millones de personas de sus beneficios, y casi 1 millón de niños perderían la elegibilidad automática para comidas escolares gratuitas o de precio reducido. La propuesta recibió 75,000 comentarios públicos, que fueron abrumadoramente negativos.

Otra propuesta reduciría $ 4.5 mil millones del programa durante cinco años ajustando las fórmulas de elegibilidad, afectando a una de cada cinco familias con dificultades. Ese recibió 90,000 comentarios.

El Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria, comúnmente conocido como el programa de cupones de alimentos, tiene dos conjuntos de requisitos de trabajo para los participantes, uno para los padres y otro para adultos aptos sin niños. La regla del miércoles hace que sea más difícil para los estados renunciar al límite de tiempo para el segundo conjunto de requisitos de trabajo.

Los estados generalmente han renunciado al límite de tiempo de tres meses durante uno o dos años en áreas que carecen de empleos suficientes o tienen altas tasas de desempleo. Cada estado excepto que Delaware ha utilizado la exención en los últimos 23 años. Después de la recesión de 2008, el límite de tiempo se suspendió en áreas que representan casi el 90 por ciento de la población.

La Sra. Dean dijo que la regla final en realidad se hizo más dura que la propuesta inicial, porque "hace que sea mucho más difícil para los estados con alto desempleo calificar para exenciones durante una recesión nacional".

Pero Robert Rector, investigador principal de la conservadora Heritage Foundation, dijo que los incentivos en el antiguo sistema de exención alentaron a los estados a solicitar al gobierno federal a sus ciudadanos.

"Los estados no pagan un centavo en el costo de los cupones de alimentos", dijo. "Ni siquiera pagaron la mayoría de los costos administrativos. Por lo tanto, deberíamos tener requisitos de trabajo federales en un programa financiado por el gobierno federal ".

Sin una exención, los adultos aptos sin niños deben trabajar o participar en un programa de trabajo durante 20 horas o más por semana para calificar para cupones de alimentos. Ese requisito puede ser difícil para las personas que ya no tienen hogar o que tienen problemas de salud importantes, dijeron algunos expertos en pobreza, especialmente para los trabajadores con salarios bajos que a menudo no se les ofrece 20 horas a la semana de trabajo estable.

Si el Departamento de Agricultura finaliza las otras dos reglas, casi 4 millones de personas perderían asistencia alimentaria y casi un millón de niños en edad escolar perderían el acceso a comidas escolares gratuitas o de precio reducido, según un nuevo estudio del Urban Institute.

La representante Marcia L. Fudge, demócrata de Ohio y presidenta del subcomité de nutrición del Comité de Agricultura de la Cámara de Representantes, dijo en un comunicado que en lugar de "considerar a las personas hambrientas y sus luchas y necesidades únicas, el departamento ha elegido pintarlas con el pincel más amplio, demonizándolos como vagos e indignos ".

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