Cómo Francia incrementó su capacidad para innovar

El presidente francés Emmanuel Macron es fotografiado en el Centre de Nanosciences et de Nanotechnologies (C2N)

El presidente francés, Emmanuel Macron, en C2N, el centro de nanociencias y nanotecnología del CNRS en París el pasado enero.Crédito: YOAN VALAT/AFP vía Getty Images

Francia ocupó el puesto 11 en el Índice de Innovación Global (GII) del año pasado, una clasificación anual de las capacidades y fortalezas innovadoras de la mayoría de las economías del mundo. Eso puede parecer menos que impresionante en comparación con algunos de sus vecinos más cercanos, como el Reino Unido en el cuarto lugar y Suiza en el primero (ver ‘Índice de Innovación Global 2021’). Sin embargo, es una gran mejora en su clasificación de 16 en 2019 y 22 en 2011.

A los franceses también les está yendo bien en otras medidas de innovación. El año pasado, las nuevas empresas recaudaron casi 11.600 millones de euros (12.400 millones de dólares) en inversiones en el país, un 115 % más que el año anterior, según la firma internacional de contabilidad EY. Es probable que eso haya complacido al presidente del país, Emmanuel Macron, quien lanzó una estrategia de inversión en innovación de 30 mil millones de euros en octubre pasado y ha pedido con frecuencia que Francia se convierta en una “nación emergente”.

Aunque la innovación se puede definir de varias maneras, muchos investigadores piensan que Francia ha hecho progresos significativos. “Las mejoras en la capacidad de Francia para innovar que estamos viendo hoy son el resultado de muchos cambios realizados en los últimos 10 a 20 años”, dice Victor Dos Santos Paulino, economista de la Toulouse Business School.

Mostrando promesa

Quienes han estudiado el desempeño innovador de Francia dicen que uno de los cambios más importantes ha sido en las relaciones entre los investigadores que realizan investigación básica y el sector comercial. “Ha habido una transformación completa en la mentalidad de los científicos fundamentales”, dice Didier Roux, químico físico y portavoz de la Academia de Ciencias de Francia en París. “Mientras que hace 20 años eran reacios a colaborar con la industria, ahora están ansiosos por hacerlo”.

Los cambios legislativos han ayudado a impulsar este cambio, incluida la ‘ley Allègre’ en 1999, que lleva el nombre de Claude Allègre, el geofísico que la introdujo durante su tiempo como ministro de investigación. Esto permitió a los investigadores financiados con fondos públicos conservar sus puestos de trabajo si lanzaban nuevas empresas o aceptaban consultorías comerciales. Una gran expansión del plan de créditos fiscales para la investigación en 2008 también ayudó a reducir la brecha entre la ciencia fundamental y la industria. El esquema proporcionó créditos fiscales para incentivar a las empresas a realizar más investigación y desarrollo (I+D), con mayores sumas para aquellas que formaban asociaciones de investigación público-privadas.

El establecimiento de muchas más unidades públicas y privadas de investigación básica llamadas laboratorios mixtos de investigación también fomentó relaciones más estrechas entre los sectores. La agencia nacional de investigación francesa (CNRS) desempeñó un papel de liderazgo en la creación de muchos de estos. El número de estas asociaciones entre el CNRS y empresas privadas aumentó de 55 en 2010 a 200 en 2021.


Los innovadores franceses, ya sean académicos o del sector privado, se han vuelto más abiertos. “Antes era posible ser un académico, investigador o innovador exitoso mientras solo se hablaba francés”, dice el economista con sede en Suiza Bruno Lanvin, cofundador y director del Instituto Portulans, un grupo de expertos en Washington DC que coedita el GII. con la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual en Ginebra, Suiza. Sin embargo, dice, esto “evitó que las innovaciones francesas se extendieran más allá de las fronteras del país. El inglés se volvió obligatorio en las escuelas primarias y hoy en día los innovadores franceses tienen una perspectiva más internacional”.

Se han establecido muchas incubadoras y aceleradoras de empresas para fomentar el espíritu empresarial y establecer una cultura de puesta en marcha. Una encuesta de 2020 realizada por un equipo de la Universidad Politécnica de Turín en Italia encontró que Francia tenía 284 incubadoras y aceleradoras de empresas emergentes, más que en el Reino Unido (274), Alemania (247), España (215) e Italia (197). . “Se han creado muchas estructuras nuevas, tanto dentro como fuera de las universidades, para ayudar a las personas a lanzar nuevas empresas, que no teníamos hace 20 años”, dice Roux.

Podría hacerlo mejor

Aunque Francia está escalando puestos en el GII, todavía hay mucho que podría hacer para mejorar sus capacidades innovadoras, dicen los investigadores. Roux dice que los políticos franceses deberían revertir su tendencia a crear nuevas instituciones sin desmantelar las antiguas. “Tenemos un panorama complejo con demasiadas instituciones involucradas en la transferencia de investigación fundamental a la industria, lo que frena nuestro progreso”, agrega.

Existen desafíos para aquellos que buscan traducir la ciencia fundamental en beneficios para pacientes y clientes. Un análisis de los obstáculos a la innovación en Francia, publicado por el organismo asesor del gobierno francés, el Consejo de Análisis Económico (CAE) en 2014, destacó el hecho de que las empresas a menudo tienen problemas para encontrar personal con experiencia tanto técnica como comercial.

Sigue siendo un problema, dice Dos Santos Paulino, coautor del informe. “Somos buenos produciendo inventos, pero a menudo hay una falta de conexión entre quienes hacen las mejoras técnicas y quienes se encargan de vender nuevos productos y servicios”. Las escuelas de ingeniería y las escuelas de negocios operan independientemente de las universidades en Francia. Dos Santos Paulino dice que esto restringe los contactos entre quienes estudian las materias, y que una solución sería más cursos que combinen los dos enfoques.

La financiación inicial puede estar aumentando en Francia, pero los innovadores franceses aún enfrentan problemas para encontrar inversores en el país, especialmente en sectores que necesitan sumas más grandes, como la industria farmacéutica. Según la empresa internacional de datos financieros PitchBook, las inversiones de capital de riesgo el año pasado totalizaron 9.900 millones de euros en Francia, en comparación con 16.500 millones de euros en Alemania y 29.300 millones de euros en el Reino Unido.

Un ingeniero de alimentos realiza pruebas con foie gras cultivado en laboratorio en un laboratorio de París.

La ingeniera de alimentos Marion Gaff prueba la densidad del foie gras cultivado en laboratorio en Gourmey, una empresa emergente con sede en París.Crédito: Cyril Marcilhacy/Bloomberg vía Getty

La falta de financiación disponible ayuda a explicar por qué el sector de la biotecnología de Francia va a la zaga de los de Alemania y el Reino Unido, dice Margaret Kyle, economista de la escuela de posgrado Mines ParisTech y coautora del informe. Innovación farmacéutica: ¿cómo puede Francia ponerse al día?, publicado el año pasado por el CAE. “Ha habido algunas mejoras recientes, pero todavía hay una falta de financiación para las empresas emergentes”, dice.

Otro obstáculo para la innovación es que la toma de decisiones está muy centralizada en París, dice Lanvin. “La innovación está floreciendo en lugares como Burdeos, Estrasburgo, Lyon, Grenoble y Lille”, dice. “Estos deberían convertirse en clústeres de innovación, pero para que alcancen su potencial necesitamos una mayor descentralización, con más fondos provenientes de entidades locales, como en la Alemania federal”.

gravar y gastar

Sin embargo, el gobierno francés tiene sus propias ideas. En 2019, anunció que quería aumentar el gasto en I+D del país del 2,2 % del producto interior bruto al 3 % para 2030, y la parte financiada con fondos públicos aumentaría del 0,8 % al 1 %. La Academia de Ciencias de Francia dice que esto tendrá poco impacto. “Si el aumento hubiera sido de 4 a 5 años, habría estado bien, pero distribuirlo en 10 años significa que solo compensará la inflación”, dice Roux. Otros son más positivos. “Un mayor gasto permitirá que Francia atraiga y mantenga mejores investigadores”, dice Kyle.

Los ministros también han anunciado un nuevo sistema de seguimiento de tenencia junior, que aumenta los salarios de los investigadores jóvenes y les da seis años para obtener la titularidad. “Estos cambios son vitales”, dice Lanvin. “Necesitas ofrecer buenas perspectivas de carrera a tus mejores personas”. Algunos académicos no están de acuerdo y prefieren la seguridad laboral de los puestos permanentes.

El nuevo sistema se aplica sólo a las universidades, no a las grandes escuelas, las escuelas profesionales especializadas financiadas con fondos públicos en las que trabajan muchos investigadores. La mayoría de los nuevos trabajos universitarios todavía se ofrecen bajo el antiguo sistema, pero los últimos arreglos pueden usarse a discreción de los líderes de las universidades. “Es demasiado pronto para saber si los cambios tendrán consecuencias positivas”, dice Dos Santos Paulino.

A pesar de los avances, todavía quedan muchas áreas en las que Francia puede mejorar su capacidad de innovación. Los impactos de los cambios recientes no se conocerán hasta dentro de algunos años. Políticos, economistas y otros observarán de cerca si Francia puede continuar su trayectoria ascendente y entrar entre los diez primeros cuando se publique la clasificación GII 2022 en septiembre.

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