Cómo Howie Kendrick pasó de ser de menor tamaño y no reclutado a MVP de NLCS de los Nacionales

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Cuando Dave Martínez comienza a preguntarse y considera el lugar cada vez mayor de Kendrick en la historia del béisbol en Washington, el entrenador a menudo vuelve a la misma pregunta: ¿Dónde estarían estos Nacionales de Washington sin Howie Kendrick?

Entonces Martínez no le da mucha importancia. Nunca tendrá que hacerlo.

Tome los momentos vívidos de esta carrera de playoffs, colóquelos en su cabeza, luego cuente cuántos Kendrick ha creado. Está el Grand Slam en el Dodger Stadium el 9 de octubre, en la décima entrada del Juego 5 de la Serie de División de la Liga Nacional, empujando a los Nacionales a su primera victoria en la serie de playoffs. Hay todos esos dobles, agrietados en el centro derecho, centro izquierdo, donde sea que haya pasto abierto, para acelerar una ofensiva por algunas semanas adicionales. Y hubo la celebración después de que Washington avanzó a la Serie Mundial el martes por la noche, con Kendrick, de 36 años, agarrando el trofeo de MVP de la Serie de Campeonato de la Liga Nacional.

"Tengo ganas de estar tanto tiempo, no cambiaría nada del pasado", dijo Kendrick después de que los Nacionales obtuvieron su oportunidad por el título. "Porque esto es solo … quiero decir, es increíble".

Ayudó haciendo lo que siempre ha hecho. Golpeó y siguió golpeando, conduciendo nueve carreras en 10 juegos de postemporada, hasta que los Nacionales llegaron a donde nunca habían estado. Está en el proceso de culminar una carrera, 14 años en el juego, una vida que podría haber ido en muchas otras direcciones. Kendrick no fue reclutado de West Nassau High. Probó en casi una docena de colegios junior, fue reducido por dos y, cuando la esperanza se desvaneció, consideró unirse a los Navy SEAL.

Pero Kendrick esperó un poco más, probando el destino, hasta que aterrizó en el St. John’s River Community College entre Jacksonville y Orlando. Pronto fue reclutado por los Anaheim Angels en la décima ronda del draft de 2002. Se ganó una reputación como "bateador profesional", se unió a los Nacionales a través del intercambio hace dos veranos y se habría retirado después de rasgarle el tendón de Aquiles derecho la temporada pasada. Sin embargo, le quedaba un año de contrato y quería terminarlo.

Ahora jugará en el Juego 1 de la Serie Mundial contra los Astros en Houston el martes por la noche. Ahora, de alguna manera, Kendrick es una razón por la que los Nacionales ganaron un banderín y tienen una oportunidad de más.

"Es difícil no pensar en lo diferentes que podrían haber sido las cosas si nunca lo hubiera visto", dijo Torii Hunter, el viejo amigo de Kendrick y ex compañero de equipo de los Angelinos. "Pero hay que entender que Howie es quien es, todavía va, debido a todo en el camino".

Lo llamaron "descuidado" cuando era niño porque todavía tenía grasa de bebé y su ropa nunca le quedaba bien.

Pasaba las tardes en el camino de entrada de su abuela, el sol de Florida cocinaba el pavimento y lanzaba piedras al aire antes de golpearlas con un palo. Pero un día Ruth Woods le dijo que corriera hacia el campo de las Pequeñas Ligas. Kendrick creció con ella porque su madre estaba en el ejército y se desplegó en el extranjero. A menudo ha acreditado a Woods por su amor por el béisbol, por empujarlo a los juegos organizados y por asegurarse de que solo pasó 18 años en su ciudad de dos semáforos.

Era todo lo que quería jugar una vez que llegara a West Nassau. Richard Pearce, el entrenador de béisbol del equipo universitario, cree que Kendrick podría haber protagonizado el fútbol, ​​el baloncesto, tal vez incluso el fútbol. Un día después de la práctica, Kendrick desafió al mejor tenista de la escuela y se defendió. Sus compañeros de equipo se detuvieron con Sloppy. Pasó por Howard, y todos querían jugar como él.

"Viajé por el país tratando de encontrar a alguien que escuchara", dijo Pearce sobre tratar de reclutar a Kendrick. "Pero no querían al pequeño".

Kendrick medía 5 pies 7 pulgadas y no pesaba más de 110 libras. Pearce convenció a Lake City, un colegio comunitario cercano, para que lo viese a West Nassau. Kendrick cometió un error temprano en el campocorto, y los entrenadores se fueron. Más tarde bateó el jonrón ganador del juego con casi nadie en las gradas.

Pero el río St. John vio algo cuando Pearce y Kendrick lo visitaron. Comenzó su primera y única temporada allí en la primavera de 2002, antes de que las redes sociales pudieran hacer una estrella de la nada, y los exploradores no aparecían. Fue entonces cuando Kotchman recibió una llamada telefónica que nunca olvidará.

Era Ernie Rosseau, el entrenador en jefe del Brevard Community College, quien le dijo que Kendrick era una visita obligada. Kotchman era el explorador del área de los Ángeles y siempre confió en el juicio de Rosseau. Así que Kotchman salió al río St. John, sus expectativas se atenuaron, y notó que no había otros exploradores para el juego contra un pequeño programa de Illinois. Eso hizo que Kotchman se sintiera cómodo sacando la cámara de su bolso. Los exploradores intentan ocultar el interés en un jugador específico, especialmente cuando se acerca el draft, pero él tenía acceso exclusivo a Kendrick.

“No tenía la pelota de viaje y cosas así. No tenía los lujos que tienen otros jugadores ”, dijo Kotchman sobre por qué Kendrick era un desconocido. "Él está recibiendo la última risa".

Kotchman pronto se sentó con Donny Rowland, entonces director de exploración de los Angelinos, mientras miraban la cinta de Kendrick. Rowland tenía la lista básica de preguntas para Kotchman: Kendrick podría campo? El estaba bien. ¿Podría correr? Tenía velocidad media. Pero Rowland no pudo dejar de ver un swing que no ha cambiado mucho en los 17 años transcurridos desde entonces. Era todo lo que importaba, y lo sigue siendo.

Lo llamaron Camión con los Ángeles, ambos porque estaba construido como uno y estaba fascinado con los autos grandes.

Cuando Hunter llegó a Anaheim en 2008, después de pasar nueve temporadas completas con los Mellizos de Minnesota, su casillero estaba al lado del de Kendrick. Hunter era ocho años mayor y tomó a Kendrick bajo su protección. Se sentaron en sus puestos durante horas, entablando una conversación profunda, saltando del béisbol a su infancia a intereses fuera del parque.

En uno de sus primeros viajes por carretera, Kendrick compró una cámara digital y comenzó a tomar fotos en todo Seattle y San Francisco. Se acercó a las personas sin hogar, con la cámara en la mano, y les preguntó sobre sus vidas. Luego dio un paso atrás y tomó un retrato antes de mostrarlos en la pequeña pantalla. Hunter dice ahora que nunca vio a un joven de 24 años tan cómodo con extraños.

"Mientras más aprendía sobre él, él comienza a contarme cómo ninguna escuela lo quería, cómo era realmente difícil mantenerse seguro", recordó Hunter. "Seguí pensando: este tipo realmente podría haber caído en el olvido".

Hunter a menudo se paraba detrás de la jaula de bateo antes de los juegos para ver a Kendrick. La mayoría de los bateadores, explicó Hunter, hacen girar hacia adelante o hacia atrás con su swing. Pero no Kendrick. Aplastó la pelota con tanta fuerza y ​​en el lugar perfecto del bate que se metió en el campo. Hunter solo vio a tres jugadores capaces de hacer que la pelota hiciera eso, las costuras rojas atrapadas entre las rotaciones, como si se estuviera acelerando y disminuyendo al mismo tiempo.

La lista es Mark Kotsay, Tony Gwynn y Truck, quienes casi nunca llegaron.

Ahora lo llaman Howie, incluso si se presenta como Howard, porque esas dos sílabas son sinónimos de la nueva confianza de esta ciudad en el otoño.

Fue Kendrick quien, en la primavera, marcó una alineación por Trea Turner, Juan Soto, Anthony Rendon y Ryan Zimmerman debido a las lesiones. Mantuvo el club flotando a pesar de un comienzo de 19-31. Luego organizó un año de carrera, un promedio de .344, 17 jonrones, una producción loca en 370 apariciones en el plato, que ha llevado a la postemporada. A Kendrick no le gusta hablar de sí mismo y nunca pretende hacerlo. Las entrevistas personales son raras y cortas. Lo máximo que ha abierto esta temporada, durante ocho meses en el campo, fue sobre su amor por Mike Trout y sus pensamientos sobre la votación del Salón de la Fama.

Los compañeros de equipo respetan el enfoque discreto. Es un anciano en la lista más antigua del béisbol. Martínez ha notado repetidamente la influencia de Kendrick en jugadores jóvenes como Soto y Victor Robles. El casillero de Soto está justo al lado, como el de Kendrick al de Hunter hace una década, y así es como la tradición avanza en espiral. Soto estaba detrás de él en el escenario el martes por la noche, después de que los Nacionales barrieron a los Cardenales de San Luis en el NLCS, mientras una multitud llena de gente cantaba "¡Ho-wie!" A través de una capa de humo de fuegos artificiales.

Fue difícil escuchar el nombre del locutor público Kendrick el MVP. Pero de alguna manera no fue tan difícil de creer.

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