Cómo las "casas inteligentes" y los límites de precios agotaron el poder de Centrica | Negocio

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W¿Algún otro director ejecutivo habría hecho las cosas de manera diferente? La pregunta ha sido el tema de las conversaciones en la industria energética desde que Iain Conn, director ejecutivo de Centrica, dijo la semana pasada que renunciaría.

El jefe de la empresa matriz de British Gas se mudará a principios del próximo año, dejando una empresa sacudida por los cambios sísmicos en la industria energética de Gran Bretaña y enfrentando una crisis existencial.

Conn obtuvo poca simpatía después de embolsarse paquetes de sueldos gordos, mientras que las acciones de Centrica se desplomaron y miles perdieron sus empleos. Permaneció desafiante incluso cuando recortó el dividendo por segunda vez la semana pasada, y el precio de la acción alcanzó los mínimos de 22 años.

De mala gana, muchos admiten que las probabilidades estaban en su contra. El mayor proveedor de energía del Reino Unido ha sido el más afectado por la decisión del gobierno de limitar las tarifas estándar de energía y por la apuesta del regulador de alentar a más nuevas empresas de energía en el mercado a competir contra los seis grandes. "No jugó las entradas perfectas, pero el campo se volcó contra él", dijo una fuente de la Ciudad.

Conn heredó el tipo de empresa equivocado, en el peor momento posible. En 2015, se puso en el lugar del ex ejecutivo de BP Sam Laidlaw, quien había cargado a la compañía con campos de petróleo y gas e hizo avances cautelosos en las crecientes energías renovables. La tenencia de Conn comenzó cuando los precios del petróleo comenzaron a caer precipitadamente a mínimos de 12 años y se aceleró el caso económico de las energías renovables.

precio de la acción centrica

"La verdad es que si Sam Laidlaw hubiera pasado su tiempo invirtiendo en energía eólica en lugar de comprar activos de petróleo y gas, entonces la compañía estaría en un lugar muy diferente", dijo una fuente senior de la industria.

La estrategia de Conn era alejar a la compañía de los proyectos de energía de alto costo para enfocarse en suministrar gas y electricidad a más hogares y venderles productos y servicios para el hogar más "inteligentes". Fue ampliamente respaldado por inversores y analistas en el verano de 2015, pero la apuesta no ha valido la pena.

Conn había predicho que el negocio de la "casa inteligente", que incluye sus termostatos inteligentes Hive, generaría £ 1 mil millones de ingresos para 2022. La semana pasada, admitió que las aspiraciones eran ahora una quinta parte de lo que predijo.

Sin embargo, la dirección de viaje seguirá siendo la misma. "He estado convencido, y estoy convencido, de que la estrategia es la correcta", dijo Conn la semana pasada. "La junta acaba de pasar seis meses pateando los neumáticos y llegó a la misma conclusión".





Iain Conn cree que el negocio del "hogar inteligente", que incluye sus termostatos inteligentes Hive, generará £ 1bn de ingresos para 2022.



Iain Conn cree que el negocio de la "casa inteligente", que incluye sus termostatos inteligentes Hive, generará £ 1bn de ingresos para 2022. Fotografía: Dominic Lipinski / PA

Una especie de reivindicación para Conn, pero también es una acusación condenatoria de la compañía que deja atrás: no hay nuevas ideas.

Se espera que Rick Haythornthwaite, presidente de Centrica, busque al sucesor de Conn fuera de la empresa, e incluso de la industria energética. No será fácil. “¿Quién querría ese trabajo? ¿En serio? ”, Bromeó una fuente de la Ciudad. "En el mejor de los casos, si pudieras hacer un gran trabajo y cambiar las cosas, estarías en el frente de los periódicos vilipendiados por ganar una gran bonificación mientras suben las facturas de energía".

El peor de los casos sería presidir la ruptura de un famoso negocio británico. Centrica es un ejemplo de la campaña de privatización que ha dado forma al panorama corporativo desde mediados de la década de 1990. Nació del mismo esfuerzo de privatización que produjo National Grid y el gigante de gas BG Group, ahora propiedad de Royal Dutch Shell. Pero a Centrica le ha ido mucho peor.

cuota de mercado del gas

National Grid puede enfrentar la amenaza de renacionalización bajo Labor, pero es una compañía de £ 30 mil millones con fuertes perspectivas de crecimiento en los Estados Unidos. Shell Group adquirió BG Group hace tres años por 36.000 millones de libras como parte fundamental de la estrategia futura de la gran petrolera. Por el contrario, el valor de mercado de Centrica ha caído a menos de una quinta parte de su valor hace una década, y hoy vale menos de £ 4.5 mil millones. Fuentes senior de la Ciudad y ejecutivos de la industria están de acuerdo en que no hay más remedio que despojar al antiguo gigante de la energía por partes.

La junta ya ha acordado planes para inmovilizar su quinta participación en los reactores nucleares del Reino Unido de EDF Energy y vender su negocio de petróleo y gas Spirit Energy. Si el precio de las acciones de Centrica continúa bajando, el jefe entrante puede enfrentar una decisión más difícil: cambiar las partes más rentables del negocio por un aplazamiento financiero a corto plazo.

“Centrica posee algunas gemas reales, pero juntas es demasiado grande y desordenada. Solo necesita mirar el precio de la acción para ver que la Ciudad cree que la compañía vale menos que la suma de sus partes ”, dijo un banquero de la Ciudad.

cuota de mercado de la electricidad

Las gemas incluyen un proveedor estadounidense, Direct Energy, y un negocio de soluciones energéticas que abarca 34 países, atractivo para los compradores pero también esencial para el crecimiento futuro de la compañía.

La venta de energía a los hogares a través de British Gas representaba aproximadamente un tercio de las ganancias operativas de Centrica antes de que entrara el límite de aranceles del gobierno. Hoy, ese negocio representa solo el 15% de sus ganancias.

Lo mismo es cierto en términos generales del rival más cercano de Centrica, SSE, que espera vender su negocio de energía doméstica para enfocarse en retornos más directos de la explotación de parques eólicos y redes de energía. La diferencia es que Centrica no tiene un plan alternativo; la disminución de los números de clientes sigue siendo fundamental.





El suministro de energía a los hogares británicos a través de British Gas ahora genera solo el 15% de las ganancias operativas de Centrica.



El suministro de energía a los hogares británicos a través de British Gas ahora genera solo el 15% de las ganancias operativas de Centrica. Fotografía: Darren Staples / Reuters

"Los clientes de energía están interesados ​​en algo más que energía", dijo Conn. "Algunos de nuestros clientes solo quieren energía al precio más barato y no les importa de quién proviene. Pero otros realmente quieren más que energía. Están dispuestos a comprar nuestros servicios de seguros; cubierta de caldera, cubierta del hogar, colmena [smart meters]. Están interesados ​​en las cosas que ayudan a que sus vidas funcionen mejor ”.

Aprovechar esta oportunidad en los servicios para el hogar también podría ayudar a Centrica a funcionar mejor, y da una idea de cómo la marca puede evolucionar en los próximos años.

“Convertir a los clientes de energía en clientes para nuevas propuestas es la dirección del viaje. Hemos pasado de compañía energética a compañía de energía y servicios. Un día, podríamos ser una compañía de servicios con energía como uno de esos servicios ”, dijo Conn.

El mayor proveedor de energía de Gran Bretaña puede sobrevivir, pero no como lo es hoy.

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