¿Cómo luchan los niños contra el coronavirus?

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Por qué el coronavirus afecta a los niños con mucha menos gravedad que a los adultos se ha convertido en un misterio perdurable de la pandemia. La gran mayoría de los niños no se enferman; cuando lo hacen, generalmente se recuperan.

El primer estudio que comparó la respuesta inmunitaria en los niños con la de los adultos sugiere una razón para la relativa buena fortuna de los niños. En los niños, una rama del sistema inmunológico que evolucionó para proteger contra patógenos desconocidos destruye rápidamente el coronavirus antes de que cause daño en sus cuerpos, según la investigación, publicada esta semana en Science Translational Medicine.

“La conclusión es que sí, los niños responden de manera diferente inmunológicamente a este virus y parece estar protegiendo a los niños”, dijo la Dra. Betsy Herold, experta en enfermedades infecciosas pediátricas de la Facultad de Medicina Albert Einstein que dirigió el estudio.

En los adultos, la respuesta inmune es mucho más apagada, encontraron ella y sus colegas.

Cuando el cuerpo se encuentra con un patógeno desconocido, responde en cuestión de horas con una ráfaga de actividad inmune, llamada respuesta inmune innata. Los defensores del cuerpo son reclutados rápidamente para la pelea y comienzan a lanzar señales pidiendo refuerzos.

Los niños encuentran con más frecuencia patógenos que son nuevos para su sistema inmunológico. Su defensa innata es rápida y abrumadora.

Con el tiempo, a medida que el sistema inmunológico encuentra patógeno tras patógeno, acumula un repertorio de villanos conocidos. Cuando el cuerpo llega a la edad adulta, se basa en un sistema más sofisticado y especializado adaptado para recordar y combatir amenazas específicas.

Si el sistema inmunológico innato se asemeja a los primeros socorristas en la escena, el sistema adaptativo representa a los especialistas capacitados en el hospital.

El sistema adaptativo tiene sentido biológicamente porque los adultos rara vez encuentran un virus por primera vez, dijo el Dr. Michael Mina, inmunólogo pediátrico de la Escuela de Epidemiología Harvard TH Chan en Boston.

Pero el coronavirus es nuevo para todos y el sistema innato se desvanece a medida que los adultos envejecen, dejándolos más vulnerables. En el tiempo que tarda un cuerpo adulto en poner en marcha el sistema adaptativo especializado, el virus ha tenido tiempo de hacer daño, sugiere la investigación de Herold.

Ella y sus colegas compararon las respuestas inmunitarias en 60 adultos y 65 niños y adultos jóvenes menores de 24 años, todos los cuales fueron hospitalizados en el Centro Médico Montefiore en la ciudad de Nueva York del 13 de marzo al 17 de mayo.

Los pacientes incluían a 20 niños con síndrome inflamatorio multisistémico, la sobrerreacción inmunitaria grave y en ocasiones mortal vinculada al coronavirus.

En general, los niños solo se vieron afectados levemente por el virus, en comparación con los adultos, y en su mayoría informaron síntomas gastrointestinales como diarrea y pérdida del gusto u olfato. Sólo cinco niños necesitaron ventilación mecánica, en comparación con 22 de los adultos; murieron dos niños, en comparación con 17 adultos.

Los niños tenían niveles en sangre mucho más altos de dos moléculas inmunes particulares, la interleucina 17A y el interferón gamma, encontraron los investigadores. Las moléculas fueron más abundantes en los pacientes más jóvenes y disminuyeron progresivamente con la edad.

“Creemos que está protegiendo a estos niños más pequeños, particularmente de enfermedades respiratorias graves, porque esa es realmente la principal diferencia entre los adultos y los niños”, dijo Herold.

En algunos pacientes adultos con Covid-19, agregó, la falta de una respuesta temprana fuerte también puede desencadenar una reacción adaptativa intensa y no regulada que puede conducir al síndrome de dificultad respiratoria aguda y la muerte.

Todos los virus tienen trucos para evadir el sistema inmunológico innato, y el coronavirus es particularmente hábil. Producida temprano en el curso de la infección, la interleucina 17A puede ayudar a los niños a frustrar los intentos del virus de evadir la respuesta innata y evitar la respuesta adaptativa posterior.

“Creemos que eso también los protege de generar una respuesta inmune adaptativa más vigorosa que está asociada con esa hiperinflamación”, dijo Herold.

Otros expertos dijeron que el estudio estaba bien hecho, pero sufrió, como lo hacen la mayoría de los estudios sobre el coronavirus, por inscribir pacientes demasiado tarde en la infección.

La respuesta inmune innata se activa horas después de la exposición a un patógeno, pero las personas generalmente no llegan al hospital hasta aproximadamente una semana después de la infección con el coronavirus, cuando los síntomas son graves, dijo Akiko Iwasaki, inmunóloga de la Universidad de Yale.

Es demasiado tarde para estudiar cómo responde el sistema inmunológico innato al virus, dijo, y agregó: “Para cuando la gente está enferma, ya pasó ese momento”.

Aún así, los nuevos datos niegan un par de teorías populares sobre por qué los niños están protegidos del virus, dijo.

Algunos científicos han sospechado que a los niños les puede ir mejor porque tienden a haber tenido una exposición más reciente a los coronavirus que causan resfriados comunes, lo que podría ofrecerles cierta protección.

Pero el nuevo estudio no encontró diferencias significativas en las respuestas inmunitarias a esos virus entre los grupos, anotó Iwasaki.

Otra teoría sostenía que los niños generan una respuesta de anticuerpos más fuerte que elimina el virus de manera más eficiente que en los adultos. Pero el nuevo estudio encontró que las personas mayores más enfermas en realidad producían los anticuerpos más poderosos.

Ese resultado puede confirmar una preocupación persistente entre los investigadores: que la presencia de esos potentes anticuerpos contribuye a la enfermedad en los adultos, en lugar de ayudarlos a combatir el virus, un fenómeno llamado mejora dependiente de anticuerpos. Los fabricantes de vacunas están monitoreando cuidadosamente a los sujetos del ensayo para detectar signos de este problema.

“Ese es un tema sobre el que todo el mundo ha estado bailando”, dijo la Dra. Jane C. Burns, experta en enfermedades infecciosas pediátricas de la Universidad de California en San Diego. “¿Es posible que los títulos altos de algunos anticuerpos en realidad sean malos para usted, en lugar de buenos para usted?”

Los investigadores también deben saber qué sucede en los niños después del aumento inmune inicial, dijo Burns. Los niños producen una fuerte respuesta inmunológica, pero sus cuerpos deben apagarla rápidamente después de que haya pasado el peligro.

Si este virus se vuelve endémico, como los coronavirus que causan resfriados comunes, los niños eventualmente desarrollarán defensas adaptativas tan fuertes que no experimentarán los problemas que los adultos están teniendo ahora, dijo Mina.

“Con el tiempo, envejeceremos de este virus”.

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