¿Cómo mantener a los artistas en Boston? La ciudad busca soluciones

Hay un letrero en el estudio de Wayne Strattman con seis palabras escritas en delgados tubos de vidrio: helio, neón, argón, criptón, xenón, mercurio. Cada uno está iluminado con el gas que describe. El helio brilla como un melocotón claro; el neón, el más común, brilla de color rojo anaranjado. El criptón es blanco, el argón es fucsia, el xenón un azul apagado y el mercurio un azul brillante. Aunque, técnicamente, el mercurio no es un gas. “Es un vapor”, dice Strattman.

Un letrero en la pared del estudio de Wayne Strattman muestra los diferentes colores de plasma de diferentes gases.  (Robin Lubbock/WBUR)
Un letrero en la pared del estudio de Wayne Strattman muestra los diferentes colores de plasma de diferentes gases. (Robin Lubbock/WBUR)

Strattman es un artista del vidrio y la luz. Ha diseñado exhibiciones de museos, juguetes y escenografías en películas. (¿Las luces verdes que brillan intensamente en las estaciones de regeneración Borg en “Star Trek VIII: Primer contacto”? Esas eran suyas). Su estudio de 1,500 pies cuadrados en 119 Braintree St. en Allston rebosa de prototipos desechados y esculturas de vidrio. A Strattman le gustan especialmente las licoreras, que mantiene agrupadas en un estante. Dentro de uno hay una figura pequeña: un hombre, con la mano extendida, sosteniendo un corazón de color rojo oscuro.

“Originalmente hice esta jarra para dársela a alguien con quien estaba saliendo”, dice Strattman. “Y ella rompió conmigo, y lo desarmé, perforé un agujero en el corazón y puse su corazón en su mano. Esto se llama, ‘¿Puedo darte algo más?’”

Strattman, como habrás adivinado, no es el tipo de persona que finge optimismo.

La escultura de vidrio de Wayne Strattman de un hombre con el corazón roto sosteniendo su corazón se llama
La escultura de vidrio de Wayne Strattman de un hombre con el corazón roto sosteniendo su corazón se llama “¿Puedo darte algo más?”. (Robin Lubbock/WBUR)

Tiene todas las razones para sentirse pesimista en este momento. El edificio donde alquila su estudio está a punto de ser demolido y remodelado para convertirlo en laboratorio y oficinas, lo que provocará que más de 100 artistas y artesanos pierdan sus espacios de trabajo. Strattman se desespera porque no encontrará un reemplazo asequible. Y no es por falta de intentos.

“Honestamente, no hay una comunidad al este del río Connecticut en la que probablemente no haya estado”, dice. “Los precios de venta son astronómicos: comienzan en millones, en gran parte, y las tasas de arrendamiento son altas. Y también, se reclama espacio de laboratorio en Boston, básicamente en un radio de unas 30 millas en cualquier dirección. Así que están ocupando todos los espacios comerciales pequeños y elevando el costo por pie cuadrado a $30, $35, $40 por pie cuadrado. Y los artistas simplemente no tienen los ingresos para respaldar eso”.

El artista Wayne Strattman en su estudio de vidrio y plasma en Boston.  (Robin Lubbock/WBUR)
El artista Wayne Strattman en su estudio de vidrio y plasma en Boston. (Robin Lubbock/WBUR)

Esta no es la primera vez que Strattman enfrenta un desplazamiento. Formó parte de un grupo de artistas que ganaron el derecho a mantener sus estudios de vida/trabajo en la fábrica de pianos de South End después de una amarga batalla legal a finales de los 90, solo para ver cómo el propietario convertía gradualmente el edificio en apartamentos de lujo.

“A lo largo de los años, he testificado ante el concejo municipal, he escrito cartas, he participado en peticiones en línea”, dice Strattman. “La ciudad no ha respondido en gran medida”.

Strattman cree que el liderazgo de Boston debe asumir la responsabilidad de lo que les sucede a los artistas. El problema, dice, es peor que nunca. Pero su impresión es que la ciudad tiene poco poder para crear o preservar espacios para los artistas.

“Hacen muchos estudios y todo eso, y no es lo que necesitamos”, dice. “No necesitamos más estudios. El problema es obvio”.

Artefactos de vidrio creados por el escultor de vidrio y plasma Wayne Strattman.  (Robin Lubbock/WBUR)
Artefactos de vidrio creados por el escultor de vidrio y plasma Wayne Strattman. (Robin Lubbock/WBUR)

La historia de Strattman es, en muchos sentidos, emblemática de la experiencia de los trabajadores creativos que enfrentan la contracción del mercado inmobiliario de Boston, donde los lugares de música luchan por mantenerse a flote, los artistas lamentan la escasez de espacio para ensayar y los desarrolladores engullen los edificios industriales que durante mucho tiempo han servido a la industria. pintores, escultores y artesanos de la ciudad.

Y Strattman tiene razón en que la ciudad tiene pocas herramientas para ayudar, a pesar de una sólida oficina de arte y cultura. La oficina de 14 personas tiene un presupuesto operativo de $ 3 millones de dólares, que utiliza para financiar artistas y organizaciones culturales, apoyar el arte público y defender las artes y la cultura en toda la ciudad. Pero solo un miembro del personal se enfoca en el problema de la desaparición del espacio cultural: Melissa Meyer, directora de planificación cultural. Meyer es a menudo la persona que responde a los artistas en pánico preocupados por la salida al mercado de sus estudios. Para entonces, suele ser demasiado tarde para que la ciudad intervenga. “Para cuando la gente habla de venta, ya se ha vendido”, dice Meyer. “O está muy cerca de ser vendido”.

Meyer tiene la esperanza de que esto esté a punto de cambiar. El presupuesto propuesto por la alcaldesa Michelle Wu para 2023 permitirá que la oficina de artes y cultura contrate a dos empleados más que puedan ayudarla a superar el problema del desplazamiento. Uno será un enlace con los desarrolladores y la agencia de planificación y desarrollo de la ciudad. “Eso es realmente casi un trabajo de tiempo completo, es mantenerse al día con la tubería de desarrollo en la ciudad”, dice Meyer.

Melissa Meyer, directora de proyectos de planificación cultural de Boston, habla con artistas en una visita a Humphreys Street Studios en Dorchester.  (Robin Lubbock/WBUR)
Melissa Meyer, directora de proyectos de planificación cultural de Boston, habla con artistas en una visita a Humphreys Street Studios en Dorchester. (Robin Lubbock/WBUR)

El otro nuevo miembro del personal se centraría en la participación de la comunidad, forjando relaciones con artistas y organizaciones culturales antes de que llegue una crisis.

“Realmente necesitamos dedicar mucho tiempo a: ¿dónde está ocurriendo el trabajo cultural ahora? ¿Cómo se ve eso? ¿Qué está en riesgo? dice la jefa de arte y cultura de Boston, Kara Elliott-Ortega. “Sabes, ¿cómo estamos construyendo relaciones desde cero para que entendamos cuándo un edificio podría salir al mercado?”

La oficina de artes y cultura también recibirá una ganancia inesperada si se aprueba una propuesta del alcalde Wu: $20 millones de fondos de la Ley de Recuperación Estadounidense que se utilizarán durante tres años.

“Este sería un nivel histórico de inversión en las artes de la ciudad”, dice Elliott-Ortega.

La oficina de artes y cultura planea distribuir la mayor parte del dinero de ARPA directamente a artistas y organizaciones culturales en forma de subvenciones. Pero los fondos están destinados a compensar las pérdidas por la pandemia y están estrictamente restringidos cuando se trata de inversiones de capital. Eso significa que la ciudad no puede usar el dinero para comprar o desarrollar propiedades para las artes, una advertencia bastante grande para una inversión potencialmente transformadora.

“Me encantaría poder decir que vamos a comprar cinco edificios con este dinero, y no puedo decir eso”, dice Elliott-Ortega. Pero sí ve el dinero como una oportunidad para acceder a nuevos recursos. “La oficina de artes no tiene agentes de préstamo”, explica. “No tenemos una sala llena de ingenieros y profesionales de finanzas inmobiliarias como quizás otros departamentos lo hacen como parte de su proceso, porque nunca hemos tenido los fondos para hacer un trabajo basado en bienes raíces”.

El dinero de ayuda también permitirá que la oficina reasigne alrededor de medio millón de dólares del presupuesto operativo para subvenciones para instalaciones culturales. Estas subvenciones podrían usarse para ayudar a las organizaciones a realizar mejoras en sus espacios, o incluso destinar dinero para asegurar la propiedad. Pero medio millón de dólares no se acerca a la escala de lo que se necesita. Comprar una propiedad es costoso, y no hay duda de que la mejor manera de preservar el espacio cultural es comprándola.

119 Braintree Street, un edificio donde trabajan actualmente muchos artistas, está programado para ser derribado para su remodelación.  (Robin Lubbock/WBUR)
119 Braintree St., un edificio donde trabajan actualmente muchos artistas, está programado para ser derribado para su remodelación. (Robin Lubbock/WBUR)

En ausencia de fondos públicos dedicados a los lugares de arte, la oficina de arte y cultura está tratando de aprovechar el auge del desarrollo para beneficiar a los artistas y está analizando los programas existentes para adaptarse.

Por ejemplo, existe un requisito de zonificación en una sección del South End que obliga a los desarrolladores a incorporar espacios comerciales o culturales asequibles en sus edificios, o contribuir a un fondo para espacios culturales y comerciales en el vecindario. ¿Qué pasaría si la ciudad ampliara una versión de este programa y los desarrolladores de Boston tuvieran que contribuir a un fondo central para preservar y construir espacios culturales?

“Si no hubiera restricciones en los fondos que provienen de esos proyectos y pudiéramos ponerlos en un fondo para toda la ciudad, sería un gran paso”, dice Elliott-Ortega.

Kara Elliott-Ortega, jefa de arte y cultura de Boston en el Teatro Strand en 2019. (Robin Lubbock/WBUR)
Kara Elliott-Ortega, jefa de arte y cultura de Boston en el Teatro Strand en 2019. (Robin Lubbock/WBUR)

Un fondo para toda la ciudad resolvería dos problemas. Actualmente, la principal herramienta de la ciudad para crear un espacio cultural es pedir a los desarrolladores que lo incorporen a los desarrollos propuestos. A menudo, esto da como resultado un espacio demasiado pequeño o inapropiado para las necesidades reales de los artistas. “Lo que estamos viendo que sucede es que muchos de estos espacios se aprovechan a duras penas dentro de proyectos más grandes, y nunca satisface realmente la necesidad, o [making up for] la pérdida de espacio”, dice Elliott-Ortega.

Con un fondo para lugares de arte, la oficina de arte y cultura podría otorgar subvenciones a artistas y organizaciones culturales que intenten comprar espacio y apoyarlos en la ejecución de proyectos de desarrollo. El dinero podría invertirse donde sea más necesario, no solo en lugares donde el desarrollo está en auge.

Pero quizás la mayor esperanza de Elliott-Ortega es que la ciudad construya su propio centro de artes para reemplazar los espacios culturales (estudios, complejos de ensayo, locales de música) que se han perdido. “Sería un gran símbolo, espero, para la comunidad de artistas que la ciudad realmente se preocupe por esto, que entendamos la importancia de esto y que estemos moviendo el nivel de recursos que se necesita”, dice ella.

La ciudad está muy lejos de poder ejecutar un proyecto de este tipo: años, si no décadas, que serán demasiado tarde para muchos artistas. Ese es el desafío al que se enfrenta ahora la oficina de arte y cultura al considerar cómo hacer uso de una mayor financiación: encontrar una manera de preservar y reemplazar el espacio cultural que está desapareciendo rápidamente, antes de que sea demasiado tarde para todos.

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