Confirmado: gigantescos criovolcanes en Plutón

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Desde que New Horizons transmitió por primera vez sus bellas tomas de Plutón en 2015, hemos estado estudiando detenidamente los datos. Ahora, los científicos planetarios han reportado evidencia que confirma la presencia de criovolcanes en Plutón. La región criovolcánica bordea el aspecto suroeste de Sputnik Planitia, una meseta de hielo de nitrógeno brillantemente reflectante en forma de corazón.

Con hasta 7 km de altura, estas enormes montañas de hielo se encuentran en la clase de altura de los picos más altos de la Tierra. Solo el Himalaya y el Karakoram llegan más alto. Pero a diferencia de los picos escarpados del Himalaya, estos criovolcanes son como una versión congelada de los volcanes en escudo de Hawái. Su forma y masa son como Mauna Loa, con la mayor medida de hasta 100 km de ancho en la base.

Esta vista en perspectiva muestra la región que contiene los criovolcanes más grandes de Plutón.

Vista en perspectiva de la región criovolcánica de Plutón. En el centro, Wright Mons y su enorme caldera. Crédito: NASA/Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins/Instituto de Investigación del Suroeste/Isaac Herrera/Kelsi Singer

La NASA ya había estado observando a Wright Mons, uno de los criovolcanes más grandes identificados en la nueva investigación. Si se confirma, dijo la agencia, «sería la característica más grande descubierta en el sistema solar exterior».

Los investigadores identificaron los criovolcanes mientras observaban una región de la superficie de Plutón que estaba notablemente libre de cráteres de impacto. El hielo allí, según el informe, puede tener menos de 200 millones de años. Aún más extraño, los escaneos indican que es hielo de agua.

«La combinación de que estas características son geológicamente recientes, cubren una vasta área y probablemente estén hechas de hielo de agua es sorprendente porque requiere más calor interno del que pensábamos que tendría Plutón en esta etapa de su historia», dijo la autora principal Kelsi Singer. (Leer el informe de acceso abierto en Comunicaciones de la naturaleza.)

‘Un Slurpee horrible’

Para que los volcanes de hielo funcionen, necesitan criolava. Pero, según el informe, «a estas bajas temperaturas, el hielo de agua pura generalmente debería formar un lecho rocoso inmóvil». Un mundo tan pequeño como Plutón debería haberse congelado hace mucho tiempo.

Plutón, visto por New Horizons en 2015

Sin embargo, la composición del hielo de Plutón es tan variada como los colores de su superficie. El amoníaco, las sales y otros anticongelantes en el aguanieve de criolava podrían haberle dado una consistencia similar a la de un Slurpee horrible. (Pruebe nuestro nuevo sabor exitoso, «Demoted Planet» – edición)

En cuanto a la forma de las cúpulas volcánicas, la temperatura de la superficie de Plutón oscila entre 35 y 60 K. En lugar de acumularse en un cono con una caldera, la criolava se desplomaría sobre la superficie helada de Plutón, dice el informe. Al mismo tiempo, cree el Dr. Singer, hay “colonias” enteras de estos criovolcanes. Cualquier aguanieve que se derramara sobre la superficie se habría endurecido inmediatamente en una cúpula. Una región porosa de hielo podría permitir un afloramiento de criolava a través de muchas aberturas diferentes, algunas más grandes, otras más pequeñas. Eso podría explicar los «montículos» que vemos.

La presencia de estos criovolcanes, dicen los investigadores, sugiere que hay más actividad en Plutón de lo que parece. «La existencia de estas características masivas sugiere que la estructura interior y la evolución de Plutón permiten una mayor retención de calor o más calor en general de lo que se anticipó antes de New Horizons, que permitió la movilización de materiales ricos en hielo de agua al final de la historia de Plutón», escribieron los investigadores. en su informe.

En cuanto a la vida en los confines helados del sistema solar exterior, el jurado aún está deliberando. “Creo que es un poco más prometedor, y que podría haber algo de calor y agua líquida, potencialmente líquida, más cerca de la superficie”, dijo Singer. «Pero todavía hay grandes desafíos para los microbios pobres que quieren vivir en Plutón».

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