Contemplando la jubilación durante COVID-19

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La primera pandemia

Recuerdo vívidamente a un joven desnutrido cuyos labios y lechos ungueales teñidos de azul recordaban una imagen de libro de texto de hipoxia. Su tomografía computarizada de tórax reveló la opacidad de “vidrio esmerilado” que reconocimos como incompatible con la vida. Le expliqué vacilante que, en base a mi experiencia, iba a morir. Podría prolongar su vida con un ventilador o simplemente dejarlo. Sus ojos se abrieron al escuchar la impactante noticia de su inminente asfixia. Ofrecí mis condolencias, pero de mala gana tuve que apresurarme de regreso a un departamento de emergencias desbordado.

Era 1983 y yo era residente de medicina interna en el Hospital del Condado de Los Ángeles. Hombres jóvenes y delgados llegaron al departamento de emergencias tan enfermos que ya no podían cuidar de sí mismos. Algunos habían sufrido semanas de Diarrea y pérdida de peso. Algunos tenían extrañas lesiones moradas en la piel. Otros se quedaron sin aliento debido a una neumonía inexplicable, y a menudo murieron en unos días.

Durante los raros momentos de tranquilidad, mis compañeros residentes y yo nos atrevimos a dirigirnos al elefante en la habitación. ¿Estábamos en riesgo? Muchas de estas almas desafortunadas trabajaban como meseros y cocineros en restaurantes cercanos. ¿Había afectado algún veneno la comida? Algunos pacientes confesaron tener cientos de parejas sexuales. ¿Se debieron estos diversos síntomas a una nueva enfermedad de transmisión sexual mortal? ¿El contacto diario con el paciente conduciría a nuestra desaparición colectiva, nos preguntamos con sentimiento de culpabilidad?

Los fluidos corporales estaban por todas partes, y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) aún no habían propuesto la medida de seguridad de “precauciones universales”. Dejamos el paquidermo problemático en el fondo de nuestras mentes y continuamos nuestro trabajo.

Los primeros casos de esta pandemia aparecieron en el literatura médica en 1981. En 1983, los investigadores identificaron el retrovirus responsable, HTLV-III / LAV (virus linfotrópico de células T humanas tipo III / virus asociado a linfadenopatía). Dos años después, en 1985, se dispuso de un análisis de sangre. El CDC determinó que HTLV-III / LAV, ahora rebautizado como “virus de inmunodeficiencia humana” (VIH), era responsable de la síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA). Hasta que la azidotimidina (zidovudina) estuvo disponible en marzo de 1987, el SIDA era una sentencia de muerte.

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Privado de sueño y torpe, me pinché el dedo con una aguja mientras sacaba sangre, un accidente suficiente para ponerme en riesgo para el SIDA, hepatitis B y C, y una variedad de otras infecciones desagradables. Afortunadamente, fui uno de los 299 de los 300 que no contrajeron el SIDA por una aguja contaminada. Pero 1 de cada 300 lo hace. Hoy en día, las víctimas de pinchazos con agujas toman inmediatamente medicamentos antirretrovirales, pero la profilaxis posterior a la exposición era ciencia ficción cuando yo era residente. Todo lo que tenía eran meses de preocupación.

La pandemia del sida ha dejado en cierta medida el centro de atención, pero por supuesto no ha desaparecido. Hasta la fecha, el SIDA ha afectado 75 millones de personas en todo el mundo, con 32 millones de muertes. En 2019, hubo 1,7 millones de nuevos Infecciones por VIH. La terapia antirretroviral diaria permite la existencia diaria, pero la enfermedad aún disminuye. esperanza de vida y acelera las comorbilidades relacionadas con la edad. El SIDA sigue siendo incurable y, después de casi 40 años, no hay vacuna. Como el Los CDC predijeron con precisión Hace casi 20 años, “el sida seguirá siendo un importante desafío de salud pública en todo el mundo en el siglo XXI”.

La segunda pandemia

Esta vez es diferente. La etiología de la enfermedad respiratoria que se originó en Wuhan, China, se identificó rápidamente como el síndrome respiratorio agudo severo-coronavirus-2 (SARS-CoV-2). Este misterio médico duró solo meses, no años. Y la enfermedad del coronavirus 2019 (COVID-19) puede afectar a casi cualquier persona a través del contacto casual: una tos en el metro, un estornudo en la calle. En el entorno adecuado, la mera respiración puede ser fatal.

Los trabajadores de la salud corren un mayor riesgo de infección con solo presentarse y hacer su trabajo. El distanciamiento social es incompatible con el trabajo clínico: es difícil examinar a un paciente estando a 6 pies de distancia. La telemedicina ha reemplazado con éxito los exámenes en persona en algunas situaciones, pero la mayoría de los pacientes hospitalizados requieren medicamentos prácticos. El estrés de cuidar a las víctimas de la pandemia ha provocado al menos una suicidio médico.

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A diferencia de la pandemia del VIH, esta vez, el progreso hacia el tratamiento se ha acercado a una “velocidad vertiginosa”. El remdesivir antiviral fue aprobado por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) en octubre de 2020, menos de un año después de los primeros casos de COVID-19. En noviembre, la FDA emitió una autorización de uso de emergencia para la combinación del inhibidor de la quinasa Janus baricitinib con remdesivir para pacientes críticamente enfermos con COVID-19. La vacuna COVID-19 de Pfizer ya ha sido aprobada en ciertas poblaciones, con Moderna justo detrás de ella, y se informa que ambas tienen una efectividad superior al 90%. Se están preparando vacunas adicionales.

¿Autopreservación y … jubilación?

Aunque soy un hombre de 65 años en buena forma física con comorbilidades mínimas, estoy en un grupo de alto riesgo de enfermedad grave y muerte por COVID-19. Eso es aleccionador, porque mi entorno laboral está plagado de un virus infeccioso letal.

Como médico en ejercicio, no puedo abandonar a mis pacientes, pero ¿estoy obligado a arriesgar mi vida por ellos? Miré hacia arriba el juramento hipocrático, la tradicional declaración de ética profesional. El juramento hipocrático prohíbe la explotación de pacientes y sus familias y exige lealtad a los maestros. Contrariamente a la creencia popular, el juramento hipocrático no requiere que los médicos eleven la vida de los pacientes por encima de la propia. Ni siquiera aborda el problema.

COVID-19 ha provocado que algunos médicos cuelguen sus estetoscopios. Aunque he alcanzado una edad respetable para jubilarme, ese no era mi plan. He invertido décadas para adquirir el conocimiento especializado de neurología, habilidades clínicas y confianza para desempeñarme como médico y maestro. Incluso he alcanzado una pizca de reputación nacional. ¿No sería una pena dejarlo mientras estoy en la cima de mi juego? Por otro lado, ¿quizás eso es solo arrogancia? ¿Un médico más marcaría la diferencia? Es difícil justificar meses en la unidad de cuidados intensivos con falla multisistémica y una muerte lenta y dolorosa frente al beneficio de disfrutar de unos pocos años adicionales de práctica clínica. En casa, tengo Internet de alta velocidad y una pecera. Un retiro al aislamiento y la oscuridad sería el plan más seguro. ¿Sería eso cobardía o sentido común?

Compromiso

Ya sea por arrogancia o por costumbre, he decidido seguir con el trabajo clínico. Para limitar mi exposición al SARS-CoV-2, uso una máscara y un protector facial. Una botella de desinfectante vive en mi bolsillo. Mi reloj digital cuenta los 20 segundos recomendados cuando me lavo las manos. Atiendo a cada paciente con compasión, pero limito el contacto innecesario, sin darme la mano ni darme palmaditas en la espalda. Me esfuerzo por dar un buen ejemplo a los aprendices que me acompañan en las rondas del hospital.

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Andrew N. Wilner, MD

La mayoría de mi esposa y mi hijo se quedan en casa. En un intento por mantenerlos libres de virus, la lavadora y la ducha son mis primeras paradas después del trabajo. Es horrible darme cuenta de que la mayor amenaza para mi familia de adquirir COVID-19 es quien más los ama.

Hasta ahora, he sobrevivido a dos pandemias. Ninguno ha terminado. La formación como médico durante los primeros años de la pandemia del sida ofreció lecciones de compasión, humildad y supervivencia. Estoy tratando de aplicar lo que he aprendido todos los días mientras todos enfrentamos COVID-19.

Una vez que haya una vacuna eficaz y que la tomen suficientes personas, el COVID-19 seguirá el camino de la poliomielitis, una enfermedad más común en los libros de texto que en la clínica. Hasta entonces, miles, si no millones, morirán por falta de tiempo y contraerán el virus antes de que esté disponible una vacuna o un tratamiento.

Acepto las imperfectas defensas del lavado de manos, el distanciamiento social y el uso de máscaras. Ruego a los demás que hagan lo mismo hasta que se disponga de una terapia eficaz y una vacuna. Necesitamos volver a nuestras rutinas, esperanzas y sueños, y prepararnos para la próxima pandemia.

Andrew N. Wilner, MD. es profesor de neurología en el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Tennessee en Memphis, Tennessee.

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