Contratiempos legales y ambientales Stymie Pipelines a nivel nacional

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Se encuentran entre los proyectos de infraestructura más importantes del país: actualmente se están construyendo o ampliando más de 9,000 millas de oleoductos y gasoductos en los Estados Unidos, y se han aprobado o anunciado otras 12,500 millas, juntas, casi lo suficiente como para rodear la Tierra.

Ahora, sin embargo, los proyectos de oleoductos como estos están siendo desafiados como nunca antes a medida que las protestas se extienden, la economía cambia, los ambientalistas montan ataques legales cada vez más sofisticados y más estados buscan reducir su uso de combustibles fósiles para abordar el cambio climático.

El lunes, un juez federal dictaminó que el Dakota Access Pipeline, una ruta petrolera desde Dakota del Norte a Illinois que ha provocado intensas protestas de grupos de nativos americanos, debe cerrar en espera de una nueva revisión ambiental. Ese mismo día, la Corte Suprema rechazó una solicitud de la administración Trump para permitir la construcción del oleoducto Keystone XL, que llevaría crudo desde Canadá a Nebraska y ha enfrentado desafíos por parte de los ambientalistas durante casi una década.

El día anterior, dos de las empresas de servicios públicos más grandes del país anunciaron que habían cancelado el Oleoducto de la Costa Atlántica, que habría transportado gas natural a través del sendero de los Apalaches y hacia Virginia y Carolina del Norte, después de que las demandas y demoras ambientales aumentaron el precio estimado del proyecto. a $ 8 mil millones de $ 5 mil millones. Y a principios de este año, el estado de Nueva York, cuyo objetivo es reducir drásticamente sus emisiones de gases de efecto invernadero, bloqueó dos líneas de gas natural propuestas en el estado al retener los permisos de agua.

Las aproximadamente 3.000 millas de tuberías afectadas representan solo una fracción de la construcción planificada en todo el país. Aún así, los reveses subrayan los obstáculos cada vez mayores que enfrenta la construcción de tuberías, particularmente en regiones como el noreste donde los gobiernos locales han impulsado una transición más rápida hacia las energías renovables. Muchos de los proyectos de oleoductos más grandes que quedan se encuentran en estados amigables con los combustibles fósiles a lo largo de la costa del Golfo, e incluso algunos de ellos, como el oleoducto Permian Highway en Texas, ahora enfrentan una reacción violenta.

“No se puede construir nada grande en infraestructura energética en los Estados Unidos fuera de áreas específicas como Texas y Louisiana, y ni siquiera estás seguro en esas jurisdicciones”, dijo Brandon Barnes, analista de litigios de Bloomberg Intelligence.

La creciente oposición representa una ruptura con respecto a la última década, cuando las compañías de energía establecieron decenas de miles de millas de nuevos oleoductos para transportar petróleo y gas desde las formaciones de lutitas recientemente accesibles en Dakota del Norte, Texas y la región de los Apalaches.

Entre 2008 y 2019, la producción de petróleo en los Estados Unidos aumentó más del doble y la producción de gas aumentó en más del 60 por ciento como resultado de nuevas técnicas de perforación conocidas como fractura hidráulica o fractura hidráulica. Las compañías eléctricas han construido cientos de nuevas plantas de energía de gas natural, y Estados Unidos se ha transformado de un importador de gas a una superpotencia energética que busca construir terminales de exportación para enviar petróleo y gas al extranjero.

Sin embargo, en los últimos años, los grupos ambientalistas se han vuelto cada vez más sofisticados al enfrentar desafíos legales a los permisos federales y estatales que estos ductos necesitan para su aprobación, lo que plantea objeciones sobre una amplia variedad de problemas, como los efectos de los ductos en vías fluviales o en peligro de extinción especies que viven en su camino.

Las fuertes coaliciones de base, incluidos muchos grupos indígenas, que entienden tanto el panorama legal como las complejidades de los proyectos del oleoducto han liderado el retroceso. Y la administración Trump ha avanzado algunos de los proyectos en terreno legal inestable, haciendo que desafiarlos sea un poco más fácil, dijo Jared M. Margolis, abogado del Centro para la Diversidad Biológica.

Para las tuberías de Dakota y Keystone XL en particular, dijo Margolis, el gobierno federal aprobó proyectos y permisos sin los análisis completos requeridos por las leyes ambientales. “La falta de cumplimiento de esta administración es tan severa, y las violaciones tan claras, que los tribunales no tienen más remedio que fallar a favor de los opositores”, dijo.

Energy Transfer, el operador del ducto de Dakota, ha dicho que cree que la decisión “no está respaldada por la ley o los hechos del caso” y que buscará suspender o apelar la decisión. TC Energy, que está construyendo el oleoducto Keystone XL, ha dicho que la decisión costaría empleos.

Incluso cuando las compañías de energía finalmente prevalecen, como lo hicieron recientemente los patrocinadores de Atlantic Coast Pipeline en la Corte Suprema por un permiso para cruzar el sendero de los Apalaches, los retrasos pueden ser costosos.

Entre 2009 y 2018, el tiempo promedio que tomó un gasoducto que cruza las líneas interestatales para recibir la aprobación federal para comenzar la construcción aumentó considerablemente, de alrededor de 386 días al comienzo del período a 587 días hacia el final. Y los largos retrasos, dijo Barnes, pueden agregar cientos de millones de dólares al costo de tales proyectos.

Mientras tanto, toda la industria energética está luchando con las consecuencias económicas de la pandemia de coronavirus, que ha provocado que la demanda de petróleo y gas caiga en todo el mundo. La caída de los precios de la energía complica aún más el caso financiero de las nuevas tuberías.

“Esperaríamos que la demanda de nuevas tuberías en los próximos años sea menor de todos modos”, dijo Stephen Ellis, estratega de energía y servicios públicos de Morningstar Research, “incluso dejando de lado todos los problemas legales y la creciente oposición de la comunidad”.

Ellis agregó que, en algunas áreas, las interrupciones de la tubería podrían ejercer una presión adicional sobre los productores de petróleo y gas. El oleoducto Dakota Access había estado transportando 557,000 barriles de petróleo por día desde la formación de esquisto de Bakken en Dakota del Norte. Con el ducto cerrado, muchos productores de energía pueden tener dificultades para enviar su petróleo por ferrocarril.

Durante la semana pasada, tanto la administración Trump como la industria de combustibles fósiles han expresado una creciente frustración con la oposición ambientalista en torno a las tuberías.

“Las reglas de permisos anticuadas y enrevesadas de nuestra nación están abriendo la puerta a un aluvión de litigios sin fundamento, liderados por activistas, socavando el progreso energético estadounidense y negando a las comunidades locales los beneficios ambientales, laborales y económicos que ofrecen las tuberías modernas”, Mike Sommers, presidente y director ejecutivo del Instituto Americano del Petróleo, dijo en un comunicado.

Una caída en las exportaciones estadounidenses de gas natural licuado (gas natural enfriado a un estado líquido para facilitar el transporte) también ha pesado mucho en los proyectos de tuberías. Las exportaciones de GNL de los Estados Unidos se dispararon en los últimos años, más del doble en 2019 y rápidamente convirtieron al país en el tercer mayor exportador de combustible del mundo, solo detrás de Qatar y Australia. Pero la crisis de salud del coronavirus y el colapso de la demanda han reducido las exportaciones de GNL a la mitad, según datos de IHS Markit, una firma de datos.

Erin M. Blanton, quien dirige la investigación de gas natural en el Centro de Política Energética Global de la Universidad de Columbia, dijo que la caída tendría un efecto a largo plazo en la inversión en infraestructura de exportación. La guerra comercial con China, uno de los mercados de mayor crecimiento para las exportaciones de GNL, también ha mermado la demanda, dijo.

“No hemos visto un contrato firmado con China desde que comenzó la guerra comercial”, dijo, y agregó que podrían pasar un par de años antes de que los proyectos de exportación vuelvan a ver inversiones. “Y si no se está construyendo una terminal de GNL adicional, es poco probable que también esté construyendo la tubería para alimentar esa terminal”, dijo.

Aún así, a nivel nacional, el gas natural permanece en la imagen, dijo. Incluso con los efectos del coronavirus, el uso de gas para la electricidad no ha disminuido significativamente. “Todavía tienes muchos proyectos en proceso, porque todavía hay demanda”, dijo.

Las compañías de energía y los servicios públicos dicen que muchas partes del país todavía necesitan nuevas tuberías para suministrar gas natural para operar plantas de energía y calentar hogares. En Nueva York, los partidarios de las tuberías ahora canceladas habían advertido sobre la escasez y los picos de precios sin nueva infraestructura. Pero incluso este argumento a menudo es rechazado.

El año pasado en Virginia, una coalición de empresas de tecnología, incluidas Microsoft y Apple, escribió una carta a Dominion, una de las empresas de servicios públicos que respalda el gasoducto de la Costa Atlántica, cuestionando sus planes para construir nuevas plantas de energía de gas natural en el estado, argumentando que fuentes como la energía solar y el almacenamiento de la batería se estaban convirtiendo en una alternativa viable a medida que sus precios caían. Y a principios de este año, la legislatura de Virginia aprobó una ley que exige que Dominion expanda significativamente sus inversiones en energía renovable.

“A medida que los estados presionan para ser más ecológicos, comienzan a cuestionarse si realmente necesitan toda esta infraestructura de tuberías”, dijo Christine Tezak, directora gerente de ClearView Energy Partners.

Por ahora, la oposición a las tuberías no es universal. Todavía se están construyendo muchos en Texas, donde los reguladores estatales miran más favorablemente los proyectos de combustibles fósiles y la producción de petróleo y gas estaba en auge antes del golpe de la pandemia de coronavirus. Las compañías de energía a menudo se encuentran con menos oposición cuando expanden la capacidad de las tuberías existentes. Y aunque la Corte Suprema falló en contra del oleoducto Keystone XL, revivió temporalmente un programa de permisos que permitiría que otros oleoductos y gasoductos cruzaran las vías fluviales después de un escrutinio relativamente modesto por parte de los reguladores.

Incluso algunos de los oleoductos que actualmente se cuestionan en los tribunales pueden prevalecer en última instancia. La Sra. Tezak de ClearView dijo que el oleoducto Mountain Valley de 4.700 millones de dólares, que transportaría gas natural a 300 millas de Virginia Occidental a Virginia, todavía parecía estar en camino de obtener la aprobación de sus permisos a finales de este año a pesar de la amplia oposición ambiental.

Pero se siguen abriendo nuevos frentes en la guerra de los oleoductos. En Texas, los terratenientes y los ambientalistas han desafiado el oleoducto de la autopista Pérmica, advirtiendo sobre los riesgos de derrames en los suministros de agua potable cercanos. En Michigan, los ambientalistas han presionado al gobernador Gretchen Whitmer para que cumpla una promesa de campaña de cerrar el antiguo oleoducto de la línea 5 de Enbridge.

La elección presidencial también se avecina.

El presidente Trump prometió expandir la infraestructura de petróleo y gas de Estados Unidos y su administración presionó para limitar la capacidad de los estados de desafiar las tuberías. Pero los demócratas han señalado que someterían a la infraestructura de petróleo y gas a un escrutinio mucho más estricto si toman el poder. Una opción discutida con frecuencia, respaldada por los demócratas de la Cámara de Representantes en su plan climático publicado la semana pasada, sería que el gobierno federal exigiera nuevos gasoductos para dar cuenta de manera más completa de los impactos de las emisiones de gases de efecto invernadero a medida que solicitan permisos.

El clima también jugará un papel más importante en los desafíos legales futuros, dijeron grupos ambientalistas. “La era de la inversión multimillonaria en infraestructura de combustibles fósiles ha terminado”, dijo Jan Hasselman, abogado del grupo ambientalista Earthjustice. “Una y otra vez, vemos que estos proyectos no logran aprobar legal y económicamente a la luz de la oposición local”.

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