Convertir la comida podrida en energía: los inversores huelen la oportunidad

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Los inversores estadounidenses están comenzando a percibir una oportunidad en el mercado de conversión de desechos en energía, donde se comercializa estiércol de ganado y basura alimenticia. El interés está siendo impulsado por las nuevas leyes estatales y por la demanda de compañías como UPS Inc.

Después de una pausa en el interés de los inversores que se remonta a una década, la atención a la "digestión anaeróbica" de residuos en energía está aumentando en los Estados Unidos, dijeron los desarrolladores del sector.

Las opciones de combustibles renovables están atrayendo la creciente demanda de los inversores en medio de las preocupaciones sobre el cambio climático y los problemas ambientales, sociales y de gobernanza, especialmente en Europa.

Mientras tanto, California está alentando a los productores de combustible a reducir sus emisiones de carbono y las grandes empresas de transporte están convirtiendo sus flotas de camiones en gas natural renovable. En mayo, la empresa de logística y entrega UPS dijo que compraría 170 millones de galones de gas natural renovable para 2026, el mayor compromiso de compra de renovables hasta la fecha por parte de cualquier empresa estadounidense, dijo.

"2019 es probablemente el año más grande en la historia de la digestión hasta donde puedo recordar", dijo Dana Kirk, quien administra el Centro de Investigación y Educación de Digestores Anaeróbicos en la Universidad Estatal de Michigan. Estimó que hay 50 a 100 nuevos proyectos a partir de este año.

La última vez que aumentó el interés de los inversores en la digestión anaeróbica fue en 2007 y 2008 durante un aumento en los precios del petróleo, pero "el desempeño económico de esos sistemas no terminó muy bien", dijo Kirk.

"Esta es la segunda gran oleada de inversiones, pero ahora es una escala completamente diferente", en parte debido a la baja intensidad de carbono del combustible de la digestión anaeróbica, dijo Kirk. "Tiene una demanda realmente alta, por lo que se ven valores del producto en niveles astronómicos", dijo, señalando el precio récord de los créditos de carbono de California en los últimos 12 meses.

Newlight Partners, un fondo de capital privado fundado el año pasado por un grupo de antiguos financistas de Soros Fund Management, anunció la semana pasada una inversión de $ 106 millones en Bioenergy DevCo, un desarrollador de digestión anaeróbica de Maryland. Bioenergy DevCo se creó este año con fondos adicionales de Sagewind Capital, un fondo de capital privado de Nueva York e inversores individuales.

Este año, Bioenergy DevCo compró BTS Biogas, una empresa italiana que ha construido más de 200 plantas en Europa. La adquisición ayudará a Bioenergy DevCo a llevar la tecnología de digestión anaerobia desarrollada a los Estados Unidos para expandir sus operaciones, dijeron los inversores.

Más extendida como fuente de energía en Europa que en los Estados Unidos, la digestión anaerobia convierte el gas metano, que se libera a medida que la materia orgánica se descompone, en gas natural. En los Estados Unidos, solo hay alrededor de 248 proyectos de digestor anaeróbico que operan en granjas ganaderas, según estimaciones del gobierno.

Pero con el estándar de combustible bajo en carbono de California de 2009, que alienta el uso de combustible bajo en carbono, y con otros estados que aprueban leyes similares, "ahora hay una motivación financiera para que la gente invierta en digestores anaeróbicos para sistemas de gas natural renovable", dijo Curt Gooch en la Universidad de Cornell, que trabaja con el estado de Nueva York y las empresas lácteas para desarrollar proyectos de conversión de residuos en energía.

Los altos precios actuales de los créditos estándar de combustible bajo en carbono de California "deberían ayudar a estimular la producción de biogás", dijeron analistas del Bank of America en un informe de investigación el viernes.

Bioenergy DevCo desarrollará inicialmente instalaciones en Maryland, Nueva Jersey y Nueva York, los tres estados que este año aprobaron leyes que exigen el reciclado de ciertos residuos de alimentos. En marzo, el gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, anunció que el primer gran digestor anaeróbico en el área metropolitana de la ciudad de Nueva York estará operativo en 2020.

Los esfuerzos estatales están provocando la necesidad de opciones de eliminación de desperdicios de alimentos como la digestión anaeróbica, dijo Shawn Kreloff, fundador y director ejecutivo de Bioenergy DevCo.

"Esa mezcla de eventos lo ha hecho mucho más interesante aquí ahora para llevar la tecnología a los Estados Unidos", dijo. “Uno de los mayores problemas aquí en los Estados Unidos es que muchas de las plantas que los pequeños actores han construido no han funcionado muy bien. La tecnología es necesaria y deseada ".

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