Crecientes presiones sobre el agua del río Colorado en Nuevo México

Los afluentes del río Colorado en Nuevo México llevan agua a los campos de alfalfa en Four Corners y las colinas boscosas del desierto de Gila en la parte suroeste del estado.

Pero la gestión del río Colorado y del embalse se diseñó durante un período mucho más húmedo.

Y ahora, los funcionarios del agua están lidiando con cómo arreglárselas con menos.

El ingeniero estatal Mike Hamman, principal administrador de agua de Nuevo México, dijo que el estado “realmente siente la escasez” porque no tiene los grandes embalses de otros estados en la cuenca del río Colorado.

“Ese es el dilema: ver cómo podemos reducir la demanda con el menor impacto posible”, dijo Hamman.

La comisionada de la Oficina de Recuperación de EE. UU., Camille Touton, encargó este año a los estados del río Colorado que crearan un ambicioso plan de conservación.

Touton dijo que los estados deben conservar de 2 a 4 millones de acres-pie adicionales de agua el próximo año para proteger los niveles en el lago Powell en Arizona y Utah y el lago Mead en Nevada y Arizona.

Un plan de conservación de toda la cuenca no se había materializado para la fecha límite de mediados de agosto.

Nevada, Arizona y México recibirán menos agua del río Colorado el próximo año debido a la rápida disminución de los embalses, anunció el Departamento del Interior el 16 de agosto.

Los funcionarios del interior no emitieron ningún corte de agua obligatorio para Nuevo México.

Pero los programas de conservación de agua existentes en el estado podrían estar bajo un mayor escrutinio.

Los estados de la Cuenca Alta de Nuevo México, Colorado, Utah y Wyoming publicaron un plan de cinco puntos este verano que apunta a las opciones de conservación “limitadas” de la región.

Durante dos años, los estados han liberado agua adicional de al menos tres embalses, incluido el embalse Navajo de Nuevo México, para apuntalar los niveles del lago Powell.

Esas descargas de embalses de Upper Basin probablemente continuarán el próximo año, dijeron funcionarios del Interior.

Un clima más árido significa que todos los usuarios del agua necesitan trabajar más duro para “vivir dentro de nuestras posibilidades”, dijo Estevan López, representante de Nuevo México en la Comisión del Alto Río Colorado.

“Ciertamente parece que tenemos que reajustar nuestras expectativas sobre lo que podríamos estar tratando de sacar del río”, dijo López, excomisionado de Recuperación.

En 2021, los administradores de agua consideraron liberar aún más agua del embalse Navajo para ayudar a los niveles de agua en los embalses río abajo.

Pero López dijo que la liberación adicional podría haber puesto en peligro los suministros regionales de agua.

“Al final, argumentamos en contra”, dijo. “Reclamación tal vez no habría podido cumplir con sus obligaciones contractuales con personas como la Nación Navajo y Jicarilla Apache y otros que dependen del agua de Navajo”.

Los mismos problemas podrían resurgir el próximo año si los funcionarios consideran el embalse de Nuevo México como un suministro de emergencia para los usuarios río abajo.

El plan de la Cuenca Alta depende de los programas de conservación existentes.

Las estrategias incluyen el barbecho de los campos y hacer que el riego sea más eficiente.

Pero toda la región debe trabajar en conjunto, dijo López, para evitar más recortes obligatorios.

“Si podemos hacer que los usuarios de agua en lugares como la cuenca de San Juan acepten acuerdos de distribución de escasez, entonces no hay necesidad de una administración de prioridad estricta”, dijo. “Es una solución más aceptable, en general”.

Los afluentes del río Colorado sirven porciones relativamente pequeñas del noroeste y suroeste de Nuevo México.

Pero el agua de la cuenca es esencial para la ciudad más grande del estado: Albuquerque.

Los flujos del Río Grande en Albuquerque están estrechamente vinculados al Colorado a través del Proyecto de Agua Potable San Juan-Chama.

El sistema de túneles y represas en la línea estatal de Nuevo México desvía agua hacia la cuenca del Río Grande.

El suministro municipal de Albuquerque tiene derecho a hasta 15 mil millones de galones de agua San Juan-Chama cada año.

David Morris, el vocero de la empresa de agua de la ciudad y el condado, dijo que el agua del río Colorado ha permitido que la región abandone el bombeo insostenible de agua subterránea.

Desde 2008, los niveles del acuífero debajo de la ciudad se han recuperado hasta 40 pies.

“Eso es exactamente lo que esperábamos que nuestro uso del agua superficial permitiera que hiciera el acuífero”, dijo Morris. “Estamos en una situación muy afortunada aquí en Albuquerque de tener dos fuentes de suministro diferentes y distintas”.

Pero la menor capa de nieve y la escorrentía primaveral resultantes del cambio climático han llevado a varios años consecutivos en los que la empresa de servicios públicos y otras entidades de Nuevo México han recibido mucha menos agua de la esperada del proyecto entre cuencas.

“Es importante para nosotros invertir en cosas como la conservación y reutilización del agua al aire libre”, dijo Morris. “Es muy posible que no haya tanta agua disponible en San Juan-Chama en el futuro debido a la sequía y el cambio climático”.

El Pacto del Río Colorado se firmó en 1922, solo 10 años después de que Nuevo México se convirtiera en estado.

Nuevo México todavía usa solo alrededor de la mitad de su asignación bajo el pacto cada año.

Eso podría cambiar a medida que más tribus lleguen a acuerdos sobre derechos de agua y construyan infraestructura para usar esos derechos.

Las agencias están avanzando en grandes proyectos para entregar agua a las comunidades Navajo en el oeste de Nuevo México.

Un futuro resistente en el Colorado debe tener la soberanía tribal a la vanguardia, dijo Daryl Vigil, administrador de agua de la Nación Apache Jicarilla y un firme defensor de la inclusión tribal en los problemas de gestión del agua.

“El término ‘consulta’ se usa mucho en la cuenca”, dijo Vigil. “Pero si conoces una tribu, solo conoces una tribu. Tener un asiento en la mesa significa trabajar con cada tribu para conocer sus derechos y necesidades de agua específicos”.

El Departamento del Interior de EE. UU. ha dicho que se comprometerá con las tribus en la cuenca mientras las partes elaboran algunos detalles de gestión del pacto que expirará después de 2026.

Una afluencia histórica de fondos para infraestructura y respuesta a la sequía también podría ayudar a Nuevo México y otros estados de la cuenca a reducir el uso del agua y prepararse para un futuro más seco.

“Soy optimista de que vamos a resolver algunos de estos problemas más complicados con una buena solución colaborativa”, dijo Hamman.

Esta historia fue escrita por Theresa Davis del Albuquerque Journal

NOTA DEL EDITOR: Esto es parte de una serie de colaboración sobre el Río Colorado en la víspera del Pacto del Río Colorado, firmado hace casi 100 años. The Colorado Sun, The Associated Press, The Albuquerque Journal, The Salt Lake Tribune, The Arizona Daily Star y The Nevada Independent están trabajando juntos para explorar las presiones sobre el río en 2022.

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