De dónde viene el polvo marciano

De dónde viene el polvo marciano

Una porción de la Formación Medusae Fossae en Marte que muestra el efecto de miles de millones de años de erosión. La imagen fue adquirida por la cámara HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter. Crédito: NASA / JPL / University of Arizona

El polvo que cubre gran parte de la superficie de Marte proviene en gran parte de una formación geológica de mil kilómetros de longitud cerca del ecuador del Planeta Rojo, según descubrieron los científicos.


Un estudio publicado en la revista Comunicaciones naturales encontró una coincidencia química entre el polvo en la atmósfera marciana y la característica de la superficie, llamada la Formación Medusae Fossae.

"Marte no sería tan polvoriento si no fuera por este enorme depósito que se erosiona gradualmente con el tiempo y contamina al planeta, esencialmente", dijo el coautor Kevin Lewis, profesor asistente de ciencia planetaria y terrestre en el Universidad Johns Hopkins.

En la película The Martian, una tormenta de polvo conduce a una serie de eventos que protagoniza un astronauta interpretado por el actor Matt Damon. Al igual que en la película, el polvo en Marte ha causado problemas para misiones reales, incluido el explorador de exploración Spirit Mars. Las cosas finas y polvorientas pueden meterse en instrumentos costosos y paneles solares oscuros necesarios para alimentar el equipo.

En la Tierra, el polvo está separado de las formaciones rocosas blandas por fuerzas de la naturaleza que incluyen el viento, el agua, los glaciares, los volcanes y los impactos de meteoritos. Sin embargo, durante más de 4 mil millones de años, las corrientes de agua y los glaciares en movimiento probablemente hayan sido una pequeña contribución al depósito de polvo global en Marte. Mientras que los cráteres de meteoritos son una característica común en el cuarto planeta desde el sol, los fragmentos creados por los impactos suelen ser más grandes que las partículas finas que componen el polvo marciano.

"¿Cómo hace Marte tanto polvo, porque ninguno de estos procesos está activo en Marte?" dijo el autor principal Lujendra Ojha, un becario postdoctoral en el laboratorio de Lewis. Aunque estos factores pueden haber desempeñado un papel en el pasado, algo más tiene la culpa de las grandes extensiones de polvo que rodean a Marte ahora, dijo.

Ojha y el equipo de ciencia observaron la composición química del polvo. Landers y rovers muy separados en el planeta han reportado datos sorprendentemente similares sobre el polvo. "El polvo en todas partes del planeta está enriquecido en azufre y cloro y tiene una relación muy clara de azufre a cloro", dijo Ojha.

También estudiaron los datos capturados por la nave espacial Mars Odyssey, que ha estado en órbita alrededor del planeta desde 2001. Ojha y sus colegas pudieron determinar que la región MFF tiene una abundancia de azufre y cloro, y coincide con la relación de azufre a cloro en el polvo de Marte.

Los primeros hallazgos sugieren que el MFF tenía un origen volcánico. Una vez que el 50 por ciento de los Estados Unidos continentales en tamaño, el viento lo ha erosionado, dejando atrás un área que ahora se parece más al 20 por ciento. Sin embargo, es el depósito volcánico más grande conocido en nuestro sistema solar.

Las crestas talladas por el viento conocidas como yardangs son los restos de la erosión. Al calcular cuánto de MFF se ha perdido en los últimos 3.000 millones de años, los científicos podrían aproximar la cantidad actual de polvo en Marte, lo suficiente como para formar una capa global de 2 a 12 metros de espesor.

Las partículas de polvo también pueden afectar el clima marciano mediante la absorción de la radiación solar, lo que resulta en temperaturas más bajas en el nivel del suelo y mayores en la atmósfera. Este contraste de temperatura puede crear vientos más fuertes, lo que lleva a que se levante más polvo de la superficie.

Si bien las tormentas de polvo estacionales ocurren cada año marciano (dos veces más que en un año terrestre), se pueden formar tormentas de polvo alrededor de cada 10 años más o menos.

"Simplemente explica, potencialmente, una gran parte de cómo llegó a su estado actual", dijo Lewis.


Explora más:
Imagen: tormenta de polvo de Marte

Más información:
Lujendra Ojha y otros, The Medusae Fossae Formation como la mayor fuente de polvo en Marte, Comunicaciones naturales (2018) DOI: 10.1038 / s41467-018-05291-5

Referencia de la revista:
Comunicaciones naturales

Proporcionado por:
Universidad Johns Hopkins

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