¿De dónde vino la Peste Negra? ¿Cuáles eran los síntomas de la peste bubónica?

A medida que el mundo continúa luchando con la pandemia de COVID-19, los científicos creen que han resuelto el misterio de 700 años de antigüedad de la pandemia más mortal del mundo: la peste negra.

La revista Nature publicó este mes nueva investigación que dice que la evidencia biológica sugiere que la Peste Negra se originó en Asia Central en un lugar ahora conocido como Kirguistán. Y creen que es el abuelo de las plagas que han seguido.

El coautor del artículo, Phil Slavin, historiador de la Universidad de Stirling en Escocia, dijo NPR que la región “dio origen a la mayoría de las cepas (de la peste moderna) que circulan hoy en el mundo”.

“Nuestro estudio pone fin a una de las preguntas más grandes y fascinantes de la historia y determina cuándo y dónde comenzó el asesino de humanos más notorio e infame”, dijo Slavin en un comunicado de prensa sobre el estudio.

La Peste Negra fue la primera oleada de una plaga que duró cerca de 500 años y mató a unos 50 millones de personas en Europa y el Mediterráneo. Durante una ola en el año 1300, los investigadores creen que mató hasta el 60% de la población de Eurasia occidental. Pero nadie sabía dónde ni cómo empezó.

El estudio fue escrito por un equipo internacional que incluye investigadores de Alemania, Italia, Rusia, Escocia y Kazajstán.

La Peste Negra fue una muerte fea. Según NPR, “Black Death… obtuvo su aterrador nombre porque los infectados desarrollaron lesiones gangrenosas y ennegrecidas en todo el cuerpo. La enfermedad se caracteriza por fiebre e inflamación de los ganglios linfáticos y es causada por la bacteria Yersinia pestisque se propaga a través de roedores portadores de pulgas infectadas”.

Señalan que la Peste Negra “tuvo un profundo impacto demográfico y socioeconómico en todas las áreas afectadas, siendo el registro histórico europeo el recurso más estudiado hasta ahora”.

Surge evidencia grave

Los investigadores creen que una cepa de plaga mutó en cuatro líneas diferentes y la Peste Negra evolucionó a partir de ahí. Sospechan que provino del área de Kirguistán porque dos cementerios tenían “un número inusualmente alto de lápidas” con fecha de 1338-1339, ocho años antes de que la Peste Negra llegara a Europa.

Esas lápidas se referían a la “pestilencia” como la causa de la muerte, lo que sugería que las personas enterradas allí murieron en una pandemia.

Alerta científica dijo que aproximadamente 30 esqueletos habían sido extraídos de tumbas en los dos cementerios, ubicados en el valle de Chüy, en el norte de Kirguistán, a fines del siglo XIX durante las excavaciones. Los cuerpos fueron almacenados en Rusia.

La autora principal del artículo, Maria Spyrou, genetista de la Universidad de Tubingen en Alemania, y sus colegas utilizaron su experiencia en ADN antiguo para examinar muestras de dientes de algunos de esos cuerpos. Dijeron que creían que los dientes proporcionarían la mayor probabilidad de encontrar ADN que pudiera estudiarse, ya que los cuerpos estaban en gran parte descompuestos. Y encontraron Y. pestis en los dientes de tres de los cuerpos y confirmaron que murieron de peste.

Luego observaron para ver qué tan cerca coincidía esa cepa con la peste negra y otras plagas que vinieron después, creando un “árbol evolutivo” que mostraba que las plagas posteriores probablemente se originaron en esa área geográfica.

“Nuestra síntesis de datos arqueológicos, históricos y genómicos antiguos muestra una clara participación de la bacteria de la peste Yersinia pestis en este evento epidémico”, escribieron los investigadores en el estudio. Señalaron que los genomas antiguos eran de la misma cepa y “se identifican como el ancestro común más reciente de una gran diversificación comúnmente asociada con el surgimiento de la pandemia”.

El artículo de la revista señala que investigaciones anteriores sugieren que las redes de guerra y comercio pueden haber ayudado a propagar la bacteria y la enfermedad resultante.

¿Se puede rastrear más?

El estudio de noticias no significa que el origen de la Peste Negra se haya resuelto por completo.

“Sería muy cauteloso al estirarlo tanto”, Hendrik Poinar, genetista evolutivo y director del Centro de ADN Antiguo de la Universidad McMaster en Ontario, Canadá, que no participó en el estudio, dijo a NPR. “Identificar una fecha y un sitio específico para la emergencia es algo confuso”.

Dijo que debido a que Y. pestis evoluciona lentamente, la muestra que encontraron podría haber comenzado en otra parte de la región. Pero calificó los hallazgos como significativos.

Science Alert informó que “este nuevo estudio, que sugiere que la Peste Negra surgió en Eurasia Central, es en realidad solo el último de una serie de hallazgos arqueológicos y paleoecológicos que son continuamente reescribiendo Nuestro entendimiento de la peste.”

Antes de esto, algunos de los mismos investigadores habían rastreado las raíces hasta un pueblo ribereño en Rusia.

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