Deep freeze es el último desastre que ha sufrido los necesitados de Houston

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HOUSTON (AP) – Ernest y Hester Collins ya enfrentaron su parte de dificultades antes de que la mortal tormenta invernal del mes pasado hundiera gran parte de Texas en un congelamiento profundo y dejara sin electricidad a millones de hogares, incluido su modesto alquiler en uno de los vecindarios históricamente negros de Houston. Quinta Sala.

El hermano y la hermana se las arreglaban con un ingreso fijo sin automóvil cuando la tormenta los dejó a ellos y a muchos vecinos sin luz ni calefacción durante días. La tormenta hizo estallar sus tuberías, dejando a algunos en la cuarta ciudad más grande del país sin agua corriente tres semanas después porque muchos no podían pagar las reparaciones. Sus terribles circunstancias los dejaron sin poder bañarse y obligados a usar baldes como inodoros.

La tormenta, que según los expertos puede haber causado miles de millones de dólares en daños, es solo el último desastre en los últimos años que afecta de manera desproporcionada a las comunidades de color de Houston y a sus residentes más pobres. Estos incluyen grandes inundaciones en 2015. y 2016, devastación del huracán Harvey en 2017 y, en menor grado, la tormenta tropical Imelda dos años después, una serie de plantas e incendios de refinerías y explosiones, y por supuesto la pandemia de coronavirus.

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No es sorprendente que muchos en estas comunidades estén más que frustrados por lo que sienten que es la falta de asistencia cada vez que ocurre un desastre.

“Por alguna razón, no estamos recibiendo (ayuda). Nos pusieron en un segundo plano ”, dijo Ernest Collins, de 56 años.

“Porque somos pobres”, agregó una vecina.

Los funcionarios locales, incluido el alcalde Sylvester Turner, dicen que han centrado los esfuerzos de recuperación recientes en ayudar a los desatendidos, pero su trabajo está lejos de estar completo. A los defensores de la comunidad les preocupa que los residentes sigan teniendo problemas para acceder a la ayuda y que esto agrave los males que afligen a sus comunidades, incluida la desigualdad de ingresos y la falta de atención médica.

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La tormenta del mes pasado causó apagones en gran parte de Texas y dejó sin electricidad a más de 1.4 millones de clientes del área de Houston. Los cortes también obligaron a millones de personas en Texas y otros lugares, incluido Mississippi, tener que hervir el agua porque las plantas de tratamiento se quedaron sin energía. Aproximadamente el 25% de todos los clientes de agua de Houston experimentaron algún tipo de fuga de tuberías rotas. De las 25 personas que murieron por la tormenta en el área de Houston, 17 eran negras o latinas.

Robert Bullard, profesor de planificación urbana y política ambiental en la Universidad del Sur de Texas, dijo que los vecindarios con poblaciones predominantemente negras y latinas, como Fifth Ward, han enfrentado desafíos desde el principio causados ​​por la segregación residencial y las prácticas racialmente discriminatorias que negaban hipotecas a esas personas. y préstamos.

“Esta es la vida en muchos de esos vecindarios … luchan, tener que vivir con un ingreso modesto, apenas”, dijo Bullard.

Mientras estaba afuera de su casa, Hester Collins, de 67 años, dijo que la impotencia de su situación alimentaba su depresión. El único consuelo momentáneo que encontró fue escuchar música R&B proveniente de la casa de su vecino.

“Entonces, solo tengo que lidiar con lo que Dios me bendijo”, dijo.

A una cuadra de distancia, un grupo de amigos que habían formado informalmente un esfuerzo de ayuda estaba afuera de un camión de U-Haul, regalando agua y otros suministros.

“Somos nosotros los tejanos cuidándonos unos a otros”, dijo Jacqueline Westman, quien anteriormente había vivido en Houston pero ahora reside en Austin y cuyo grupo recaudó miles de dólares para pagar múltiples obsequios de suministros en Fifth Ward.

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A unas 6 millas (10 kilómetros) al noreste en otro vecindario históricamente negro, Trinity-Houston Gardens, se restableció el agua corriente en la casa de Marie Johnson después de que estuvo casi dos semanas sin ella.

West Street Recovery, una organización sin fines de lucro creada después del huracán Harvey para ayudar a reparar las casas dañadas por las inundaciones, estaba trabajando con plomeros para reparar tuberías rotas para residentes como Johnson, que no pueden permitírselo.

Johnson, de 71 años, cuya casa fue dañada durante Harvey, dijo que estaba agradecida por la ayuda de West Street porque “el gobierno no hace nada”. El grupo también estaba arreglando la plomería en las casas adyacentes de las dos hermanas de Johnson y su sobrina.

Trinity-Houston Gardens y vecindarios similares también han tenido que lidiar con la contaminación de las instalaciones industriales y refinerías, y la falta de mitigación de inundaciones. En 2019, los funcionarios estatales anunciaron que se había identificado un grupo de cáncer en Fifth Ward y un vecindario cercano predominantemente negro y latino, Kashmere Gardens, y que podría estar vinculado a un patio de ferrocarril.

“Tenemos que invertir en cambios sistemáticos extremos que … protejan a las personas del desastre a medida que se presente y retroactivamente regresen y ayuden a las personas a cuidar el desastre que ya han sufrido”, dijo Becky Selle, cofundadora de West Street. Recuperación.

Algunos residentes que todavía esperaban que repararan sus casas después de Harvey ahora están lidiando con daños adicionales de la tormenta del mes pasado, dijo Keith Downey, presidente de Kashmere Gardens Super Neighborhood, un grupo comunitario que trabaja con la ciudad para establecer prioridades y abordar las necesidades locales.

Un fondo de ayuda de la ciudad y el condado que ha recaudado más de $ 11 millones ofrecerá ayuda para la reparación. Pero también se alentó a los residentes a solicitar asistencia de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias. Sin embargo, la ayuda de FEMA es limitada, ya que la agencia había otorgado solo $ 56 millones en asistencia por desastre por tormentas a todo el estado de Texas hasta el viernes.

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Un análisis de Texas Housers, una organización sin fines de lucro que trabaja en temas de vivienda, encontró que de las personas que habían solicitado asistencia de FEMA después de Harvey, los solicitantes negros y latinos fueron rechazados en tasas más altas que los solicitantes blancos. El análisis también encontró que cuanto más pobre era un solicitante, era más probable que se le negara la asistencia de FEMA, dijo Zoe Middleton, codirectora del sureste de Texas de Texas Housers.

Un portavoz de FEMA, Alberto Pillot, dijo que la agencia quiere que “todos los afectados por la tormenta invernal se recuperen lo más rápido posible”.

Y el alcalde de Houston dijo que la ciudad estaba haciendo todo lo posible para ayudar a los residentes y “estabilizar la situación”.

Pero no es de extrañar después de las repetidas decepciones. De los esfuerzos de recuperación pasados, algunos de los residentes negros y latinos de Houston siguen siendo escépticos.

“En la memoria reciente, no hay nada que les diga (a los residentes) que el sistema funcionará para ellos”, dijo Huey German-Wilson, presidente de Trinity-Houston Gardens Super Neighborhood.

German-Wilson dijo que, a pesar de estar exhausta y, a veces, desanimada por los esfuerzos por conseguir la ayuda de sus vecinos, seguirá adelante.

“Seguimos trabajando con nuestras comunidades para decir: ‘No, no nos sentiremos abrumados y no vamos a ceder ante esto’”.

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