Después de 45 años, el legado de 5 mil millones de años de la sonda interestelar Voyager 2 apenas comienza

El 20 de agosto de 1977, hace 45 años, una extraordinaria nave espacial partió de este planeta en un viaje como ningún otro. viajero 2 iba a mostrarnos, por primera vez, cómo se veían de cerca los planetas del sistema solar exterior. Era como enviar una mosca a la ciudad de Nueva York y pedirle que informara.

La Voyager 1 se lanzó después de la Voyager 2, el 5 de septiembre. Adjunto al costado de cada Voyager había un Disco de Oro con saludos, sonidos, imágenes y música de la Tierra.

Las naves espaciales eran más o menos gemelas, pero tenían diferentes trayectorias e instrumentos científicos. Mientras ambos volaban por Júpiter y Saturno, la Voyager 1 aceleró hacia el espacio interestelar. La Voyager 2 se demoró para hacer la única visita a los gigantes de hielo, Urano y Neptuno.

Los mundos multicolores

Al llegar a Urano en 1986, la Voyager 2 cartografió nubes de color azul verdoso pálido y una posible “mancha oscura”, que luego fue confirmada por el telescopio espacial Hubble. Hubo un inesperado campo magnético, que arrastró un rastro de partículas en espiral detrás del planeta mientras giraba en su órbita. Diez lunas nuevas fueron descubiertos, incluyendo el gris, lleno de cráteres Discoy dos nuevos anillos de color negro carbón.

Tres años más tarde, la Voyager 2 llegó a Neptuno y envió a casa imágenes de nubes verde azulado y cobalto arremolinadas por vientos de hasta 18.000 kilómetros por hora. Una “gran mancha oscura” de color pizarra indicaba una tormenta del diámetro de la Tierra. La luna más grande, Tritón, estaba teñida de rosa por el hielo de metano y arrojaba géiseres de nitrógeno congelado.

Ninguna nave espacial ha regresado desde entonces.

Una vista generada por computadora de Neptuno vista desde la superficie de Tritón, usando imágenes de la Voyager 2.
JPL

Mensajes al futuro

Incluso más que estos atisbos de los lejanos planetas helados, lo que fascina a la gente sobre la misión Voyager es el famoso Discos de oro. Un comité dirigido por el astrónomo visionario Carl Sagan trabajado durante más de un año ensamblar materiales para representar el planeta Tierra. La música atrae la mayor atención como la “cinta mixta del universo”, pero no es lo único destacado.

Uno de los sonidos de la Tierra es el fabricación de herramientas de piedra, o “captura”. Esta es la tecnología más duradera que los humanos y sus ancestros han ideado, en uso de unos 3 millones de años hace hasta el día de hoy. Durante la mayor parte de la existencia humana, el sonido de piedra golpeando piedra para desprender una lasca cortante afilada se escuchaba a diario en todas las comunidades.

En el disco, puedes escuchar los golpes de la piedra contra el sonido de los latidos del corazón.

En una de las 116 imágenes, una científica negra con una bata de laboratorio se inclina sobre un microscopio, con aretes escalonados que caen con gracia de sus orejas. Los aretes fueron objeto de cierto debate: ¿reconocería un futuro espectador extraterrestre el concepto de “joyería”? Se esperaba que esta imagen, junto con la microfotografía de células dividiéndose en la imagen 17, ayudaría a los espectadores a darse cuenta de que la ciencia de la microscopía era conocida en nuestro planeta.

personas registradas mensajes en 55 idiomas. Algunas son lenguas antiguas, como acadio e hitita, no escuchado en la Tierra durante miles de años. Las palabras más comunes utilizadas son “saludos”, “paz” y “amigo”. El saludo portugués, pronunciado por Janet Sternberg, dice simplemente “Paz y felicidad para todos”.

la larga despedida

Finalmente, en 2018, la Voyager 2 se unió a la Voyager 1 más allá de la heliopausa, donde los vientos del espacio interestelar hacen retroceder el viento solar. Nuestra galaxia tiene 100.000 años luz de diámetro y la Voyager 2 se encuentra ahora a poco menos de 18 horas luz de la Tierra.

Ambas naves espaciales envían señales aflautadas que se abren camino entre los planetas a las tres antenas que todavía están escuchando: TidbinbillaGoldstone y Madrid.

La red de espacio profundo de la NASA que muestra la antena Tidbinbilla cerca de Canberra recibiendo señales de la Voyager 2.
NASA

Antes de que realmente puedan irse, los Voyagers tendrán que viajar a través del Nube de Oortuna vasta y oscura esfera de objetos helados que rodea el sistema solar, durante otros 20.000 años.

Lentamente, la Voyager 2 los sistemas se están cerrando para agotar el poder el mayor tiempo posible. Pero en algún momento de la década de 2030 no quedará ninguno.

Incluso después de que la Voyager 2 deje de transmitir, no estará completamente muerta. La vida media del plutonio-238 en su fuente de energía nuclear es de 87,7 años, mientras que la del pequeño fragmento de recubrimiento de uranio-238 en el Disco de Oro es de 4.500 millones de años. Ambos elementos se están convirtiendo lentamente en plomo.

La transmutación radiactiva de los elementos es una especie de alquimia inversa en una escala de tiempo cósmica. Este proceso de transformación no terminará hasta que no quede nada en la Voyager 2 para ser transformado.

Relevancia cultural

El bombardeo constante de partículas de polvo erosionará gradualmente las superficies de la Voyager 2, probablemente a un ritmo mayor que el de la Voyager 1 porque viaja a través de diferentes regiones del espacio interestelar. Sin embargo, su Disco de Oro debe ser al menos parcialmente legible después de 5 mil millones de años.

La Tierra retratada en los Golden Records probablemente será irreconocible incluso dentro de 100 años. La nave espacial y los registros permanecerán como un registro arqueológico fragmentario para un futuro desconocido.

Si bien los Golden Records son infinitamente fascinantes, el verdadero significado cultural de los Voyagers radica en su ubicación. Las naves espaciales son marcadores de límites que muestran el alcance físico del compromiso humano con el universo.

Cuando las Voyagers dejen de transmitir, será como perder el sentido. Los telescopios solo pueden mostrarnos tanto: no hay sustituto para estar allí.

¿Quién seguirá su camino?

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