Dinosaurio de cuello de ganso ‘increíble’ fue construido como un pájaro de buceo

Por Will Dunham

WASHINGTON – El extenso grupo de dinosaurios que incluía a grandes depredadores como T. rex también estaba poblado por una serie de bichos raros, bichos raros y marginados. Un dinosaurio recientemente descrito de Mongolia, del tamaño de un ganso y que también se parece un poco a uno, se ajusta a esa descripción.

El dinosaurio, llamado Natovenator polydontus, vivió hace unos 72 millones de años durante el Período Cretácico y tenía la constitución de un ave buceadora con un cuerpo aerodinámico mientras poseía un cuello alargado parecido al de un ganso y un hocico largo y aplanado con una boca con más de 100 dientes pequeños. , dijeron los científicos el jueves. Es casi seguro que estaba cubierto de plumas, agregaron.

“Natovenator tiene muchas características peculiares”, dijo el paleontólogo Yuong-Nam Lee de la Universidad Nacional de Seúl en Corea del Sur, autor principal de la investigación publicada en la revista Communications Biology.

Si bien era primo del veloz y pequeño depredador Velociraptor, Natovenator se adaptó a un estilo de vida semiacuático en un ecosistema de agua dulce, tal vez flotando en ríos y lagos, remando con sus extremidades delanteras y usando su cuello flexible para atrapar peces e insectos o bucear. bajo el agua para capturar a su presa, dijeron los investigadores.

Sus restos bien conservados, un esqueleto completo en un 70%, fueron desenterrados en el desierto de Gobi, que durante décadas ha sido un tesoro oculto para los fósiles de dinosaurios.

Natovenator es parte del grupo de dinosaurios llamados terópodos, que comparten rasgos, incluido el bipedalismo, mejor conocido por los grandes carnívoros, incluidos Tyrannosaurus, Tarbosaurus y Giganotosaurus. Pero los terópodos, muchos de los cuales tenían plumas, se ramificaron en direcciones inusuales con ejemplos como Therizinosaurus, parecido a un perezoso terrestre de garras largas, Struthiomimus, parecido a un avestruz, Mononykus, que come termitas, y todo el linaje de las aves.

“La diversidad de los dinosaurios terópodos al final del Cretácico es totalmente sorprendente”, dijo Philip Currie, paleontólogo de la Universidad de Alberta y coautor del estudio.

“Creo que habrá más descubrimientos de terópodos extraños y fascinantes en el futuro”, agregó Lee.

No se sabe que muchos de los dinosaurios llamados “no aviares”, en otras palabras, no las aves, hayan vivido un estilo de vida semiacuático. Un pariente cercano de Natovenator llamado Halszkaraptor, descrito en 2017, vivió un estilo de vida similar aproximadamente al mismo tiempo en la misma región. Ambos tenían una apariencia muy parecida a la de un pájaro y estaban estrechamente relacionados con el linaje de las aves.

Natovenator medía unas 18 pulgadas (45 cm) de largo, con un cráneo de unas 3 pulgadas (7 cm) de largo. Sus extremidades delanteras parecían algo aplanadas, quizás como una adaptación para remar y nadar. La aerodinámica de su cuerpo se muestra por las costillas que apuntan hacia la cola, como en las aves buceadoras, una disposición que reduce la resistencia al agua y permite una natación eficiente.

“Natovenator, que significa ‘ladrón nadador’, es un animalito asombroso por varias razones. Primero es pequeño y delicado. Cuando lo encontramos, no estábamos seguros de su identificación porque se parecía más al esqueleto de un lagarto o de un mamífero que a un dinosaurio. Una vez preparado, nos dimos cuenta de que era un dinosaurio terópodo, pero ¿de qué tipo? Finalmente tuvo sentido una vez que se describió Halszkaraptor”, dijo Currie.

“Está muy especializado para vivir en un ambiente que no es típico de un animal relacionado con Velociraptor y sus otros parientes. La mayoría de la gente piensa en los dinosaurios como animales terrestres especializados, que no compiten con los cocodrilos en el agua”, agregó Currie.

Hubo varias aves buceadoras durante el Cretácico, incluida la Hesperornis de América del Norte, que alcanzaba aproximadamente 6 pies (1,8 metros) de largo, pero no se conoce ninguna del área habitada por Natovenator.

“Más de 30 linajes diferentes de tetrápodos (vertebrados terrestres) han invadido de forma independiente los ecosistemas acuáticos”, dijo Lee. “¿Por qué no dinosaurios?”

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