El entrenador de Lightning, Jon Cooper, reflexiona hoy sobre Tampa Bay: ‘Seguimos siendo relevantes’

OTTAWA – Jon Cooper rara vez se queda sin palabras.

El extrovertido y locuaz entrenador del Relámpago de la Bahía de Tampa Responde a la mayoría de las preguntas de los periodistas con un nivel de profundidad y honestidad que supera a sus pares. Y dentro de una habitación vacía al otro lado del pasillo de la oficina del entrenador visitante en el Canadian Tire Centre, Cooper estaba en su habitual humor locuaz.

Sentado en un taburete y reflexionando sobre la evolución de su equipo durante la última década, Cooper expuso suavemente la progresión del Lightning.

“Nos he visto pasar de los niños nuevos de la cuadra a los niños que no pudieron lograrlo y a los niños que no pueden ser detenidos”, dijo Cooper.

Pero cuando se le preguntó qué etiqueta colocaría en la edición actual del Lightning, Cooper de repente se quedó sin palabras.

“Esa es una buena pregunta”, dijo.

Mientras contemplaba su respuesta, Cooper acercó una segunda silla y estiró las piernas sobre ella. Le tomó casi 10 segundos formular una respuesta antes de decir finalmente: “Tal vez ahora somos los niños que no queremos que nadie se olvide de ellos”.

Para muchos observadores, los Lightning son una ocurrencia tardía, una colección de superestrellas más antiguas, destinadas al Salón de la Fama, que lentamente están comenzando su descenso desde su posición en la cima de la liga. Cuando escuchas una lista de equipos de élite y contendientes de la Copa Stanley, a menudo se omite a los Lightning, que solían liderar esta conversación hace 12 meses. La eliminación en primera ronda de los playoffs de la temporada pasada a manos del las hojas de arce de Toronto ha conseguido eclipsar los tres desplazamientos consecutivos a la final de la Copa Stanley que la precedieron.

Y Cooper cree que él y sus jugadores pueden usar eso como motivación.

“Cuando la gente piensa en nosotros como algo secundario, hay un pequeño ‘F you’ en los muchachos que dice: ‘Whoa, whoa, whoa’. Seguimos siendo relevantes’”, dijo Cooper. “Así que sí, seguro que es útil”.

En su duodécima temporada detrás de la banca en Tampa, Cooper busca constantemente nuevas formas de presionar los botones de su equipo. Él cree que su personalidad ha cambiado dramáticamente durante su mandato. Durante esta conversación, Cooper se muestra tranquilo y relajado a pesar de que su club perdió por decisión de 4-2 en Columbus 18 horas antes. Cooper dijo que su estado de ánimo hace unos años habría sido radicalmente diferente si su equipo venía de una derrota.

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“En aquel entonces, (después) de cada victoria estaba en la cima de la montaña rusa, y (después) de cada derrota, me salía de las pistas. Y hoy, la forma en que reacciono emocionalmente ante las cosas es muy diferente”, dijo Cooper. “Hoy tengo un panorama mucho más amplio. En aquel entonces yo era más estrecho de miras”.

Luego Cooper admite que su nueva mentalidad podría haber alterado el final de su primer viaje a la final de la Copa Stanley en 2015, cuando su equipo desperdició una ventaja de 2-1 en la serie antes de caer en seis juegos ante Chicago.

“¿Quién sabe? Tal vez el Jon Cooper de hoy podría haber entrenado al equipo de 2015 para lograr dos victorias más en la Copa Stanley”, dice.

Jon Cooper levanta la Copa Stanley tras derrotar a los Montreal Canadiens en la final de la Copa Stanley 2021. (Scott Audette/NHLI vía Getty Images)

Cooper finalmente consiguió sus dos anillos de campeonato después de victorias consecutivas en la Copa Stanley en 2020 y 2021. Se está acercando a la meseta de las 500 victorias, una marca que debería alcanzar fácilmente esta temporada, considerando que tiene 485 victorias. Cuando logre esa hazaña, Cooper se unirá a Al Arbor como los únicos entrenadores en jefe en la era de expansión (desde 1967) en ganar 500 juegos y una Copa Stanley para una sola franquicia.

Arbour estuvo detrás del banco durante el Isleños de Nueva York dinastía que capturó cuatro títulos consecutivos de la Copa Stanley. Y también obtuvo un premio Jack Adams como mejor entrenador de la liga. Los entrenadores de la era de la dinastía (Arbour, Scotty Bowman en Montreal y Glen Sather en Edmonton) ganaron el Jack Adams durante sus mandatos. Pero Cooper, que ha entrenado la versión más cercana a un nhl dinastía en la era del tope salarial, nunca ha ganado el premio.

Ha sido finalista de Jack Adams en dos ocasiones, incluso en 2018-19, cuando su Lightning igualó un récord de la NHL en ese momento al registrar 62 victorias en la temporada regular.

“Empatamos el récord de más victorias. Cuando no lo ganas ese año, piensas: ‘Bueno, no creo que vaya a ganar este premio nunca’”, dijo Cooper riéndose.

Luego, Cooper cambió las tornas y le hizo una pregunta a su entrevistador.

“¿Quién es esa actriz de telenovelas que siempre quedó en segundo lugar?” -Preguntó Cooper.

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Después de medio minuto de buscar en su mente la respuesta, de repente se le ocurre.

“Susan Lucci”, dijo Cooper, aplaudiendo.

Lucci recibió 19 nominaciones al Emmy diurno antes de finalmente ganar el premio en 1999 por su trabajo en la telenovela “All My Children”.

Cooper fue ignorado en 2014 por Patrick Roy, quien guió el avalancha a un cambio sorprendente. En 2019, Barry Trotz obtuvo el visto bueno de Jack Adams antes que Cooper por su trabajo en la remodelación de los Islanders en su primera temporada en Nueva York.

“Cuando miras a los ganadores de esos premios, no se puede argumentar que no deberían haberlo ganado”, dijo Cooper. “Cuando me siento y miro, me siento honrado de haber sido reconocido como uno de los tres mejores”.

El premio Jack Adams, votado por las emisoras de la NHL, tiende a inclinarse hacia entrenadores como Roy y Trotz, quienes tienen un impacto dramático en su primera temporada con el equipo. La única vez en la era del tope salarial que un entrenador ganó el premio después de sus primeras tres temporadas con su equipo fue 2005-06, cuando Lindy Ruff capturó el Jack Adams en su octavo año con el Sables de búfalo.

Al igual que el equipo que entrena, Cooper se ha convertido en una ocurrencia tardía en este ámbito. Pero tal vez haya una oportunidad para que los votantes cambien de opinión si los Lightning se clasifican para los playoffs nuevamente en 2023-24. Empezaron la temporada sin el eterno candidato al Trofeo Vezina Andrei Vasilevskiyde quien Cooper tiene la esperanza de regresar al área de Tampa a finales de este mes.

Esto es algo viejo para Cooper, quien ha sufrido lesiones importantes en jugadores estrella con bastante regularidad durante su estancia en Tampa.

“He pasado una temporada sin (Steven) Stamkos. una temporada sin Nikita Kucherov. Hemos pasado largos períodos sin Punto Brayden y Antonio Cirelli. Y ahora jugamos sin Vasy”, dijo Cooper. “Construimos un equipo. Son partes enormes de nuestro equipo, pero si no podemos vivir sin ellos, ¿qué somos?

Para los de afuera, los Lightning son repentinamente vulnerables en la División Atlántico, y si logran asegurar una séptima aparición consecutiva en los playoffs, tal vez algunos votantes de Jack Adams finalmente estén dispuestos a darle a Cooper el reconocimiento adecuado. La única vez que Cooper’s Lightning se perdió la postemporada fue en 2016-17, cuando terminaron con 94 puntos, perdiendo un lugar en los playoffs por un punto.

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Está firmemente en la cima de la conversación cuando se trata de los mejores entrenadores en jefe de la era del tope salarial, pero, como era de esperar, Cooper no está preocupado por el hardware individual.

“Simplemente no tengo el trofeo colgado en la repisa de la chimenea, pero sí tengo los que están orientados al equipo. Y las que lo son, son las razones por las que entreno el juego, y esas son las que más significan para mí”, dijo Cooper. “Ganar a Jack Adams sería algo genial. Pero si en algún momento me retiro de esta liga y no tengo uno, siempre estaré tranquilo porque tengo un par de trofeos grandes mirando por encima de mi hombro”.

Y Cooper tiene la firme convicción de que su club todavía está en su ventana de contención. Él cree que parte de la razón por la que la gente descarta a su equipo es que hay un factor de fatiga después de ver al Lighting llegar a la final en tres temporadas consecutivas de 2020 a 2022.

“Creo que es el mayor cumplido del mundo. Es como cuando la gente no quería que ganaran los Yankees de Nueva York porque ganaban todo el tiempo. O los Lakers de Los Ángeles. Y no querían que los Patriots (de Nueva Inglaterra) ganaran porque ganaban todo el tiempo. Y lo mismo ocurre con nosotros en Tampa. La gente nos mira y dice: ‘No queremos que vuelvan a ganar’. Ya ganaron’”, dijo Cooper. “Y cuando la gente ya no quiere que ganes, es una sensación bastante buena para nosotros”.

Según sus estándares, los Lightning han tenido un comienzo bastante vulgar esta temporada con un récord de 5-3-3. Pero es similar a la temporada pasada, cuando los Lightning salieron a trompicones ganando sólo siete de sus primeros 14 partidos de la temporada regular. Se incendiaron a mediados de noviembre, ganando 21 de sus siguientes 28 juegos, luciendo como un gigante. Cayeron en una derrota en el Juego 6 ante Toronto en la primera ronda, pero Cooper está convencido de que su club tiene el talento y la motivación suficientes para llegar a la final de conferencia nuevamente en la primavera.

“Ha sido una década en la que sentimos que deberíamos jugar en junio. Realmente creemos eso”, dijo Cooper. “Entiendo que hemos perdido jugadores todos los años. Entiendo que hay un sabor de la liga cada año. Pero para nosotros creemos que todavía somos el sabor”.

(Foto superior: Dave Reginek/NHLI vía Getty Images)

2023-11-06 18:04:00
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