El equipo de Stanford apunta a Alexa y Siri con una alternativa de privacidad

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PALO ALTO, California. – Han pasado casi dos décadas desde que Google comenzó a dominar la búsqueda en Internet de la forma en que Microsoft dominaba el software para computadoras personales una generación anterior.

Ahora los científicos de computación de la Universidad de Stanford están advirtiendo sobre las consecuencias de una carrera por controlar lo que creen que será el próximo mercado clave de tecnología de consumo: asistentes virtuales como Alexa y Google Assistant de Amazon.

El grupo en Stanford, dirigido por Monica Lam, diseñadora de sistemas informáticos, recibió el mes pasado una subvención de $ 3 millones de la National Science Foundation. La subvención es para un servicio de Internet que esperan que sirva como una especie de Suiza para sistemas que usan lenguaje humano para controlar computadoras, teléfonos inteligentes y dispositivos de Internet en hogares y oficinas.

La mayor preocupación de los investigadores es que los asistentes virtuales, tal como están diseñados hoy, podrían tener un impacto mucho mayor en la información del consumidor que los sitios web y las aplicaciones de hoy. Poner esa información en manos de una gran empresa o una pequeña camarilla, dicen, podría borrar lo que queda de la privacidad en línea.

“Una plataforma de asistente de monopolio tiene acceso a los datos en todas nuestras cuentas diferentes. Tendrán más conocimientos que Amazon, Facebook y Google combinados ”, dijo el Dr. Lam en una entrevista.

Los asistentes virtuales tienen acceso a una gama de datos más amplia y personal que, por ejemplo, un motor de búsqueda. Un asistente virtual puede ser como una secretaria personal, con acceso a muchos de los detalles más íntimos de su vida.

El Dr. Lam está colaborando con un grupo de profesores y estudiantes de Stanford para crear un asistente virtual que les permita a las personas y empresas evitar la entrega de información personal y conservar un grado de independencia de las compañías de tecnología gigantes.

El sistema del grupo del Dr. Lam se llama Almendra. En un artículo reciente, defendieron un enfoque en el que el software de asistente virtual está descentralizado y conectado mediante estándares de programación que permitirán a los consumidores elegir dónde se almacena su información y cómo se comparte.

El año pasado se lanzó una primera versión del servicio, y los investigadores de Stanford ahora están tratando de construir una alianza con compañías de tecnología y de consumo más grandes.

El mercado para los asistentes virtuales, que realizan tareas tan variadas como seleccionar música o encender y apagar termostatos y luces, está en auge. A principios de este año, Google dijo que, incluyendo los teléfonos basados ​​en Android, estaba a punto de instalar su servicio de Asistente en mil millones de dispositivos. Amazon dijo que había vendido más de 100 millones de Echo y dispositivos relacionados.

Los asistentes virtuales no han atraído un escrutinio significativo por parte de los reguladores gubernamentales porque el mercado aún es pequeño. Pero un puñado de compañías, Amazon, Google, Apple y Microsoft, ya lo están dominando.

"Esta es la misma situación que con los sistemas operativos y los navegadores", dijo Tim Wu, un profesor de derecho de la Universidad de Columbia que ha escrito extensamente sobre la concentración del poder económico en la era de Internet. "Es competitivamente peligroso".

Los investigadores de Stanford esperan obtener apoyo al hacer que su software esté disponible gratuitamente para los usuarios de teléfonos inteligentes, computadoras y aparatos de consumo.

Están alentando a los fabricantes de productos de consumo a conectar sus dispositivos al asistente virtual Almond a través de un servicio al estilo de Wikipedia que llaman Thingpedia. Es una base de datos compartida en la que cualquier fabricante o servicio de Internet podría especificar cómo su producto o servicio interactuaría con el asistente virtual de Almond.

También esperan que Almond pueda superar a los sistemas de asistentes virtuales existentes en su capacidad para comprender un lenguaje complejo. Los asistentes virtuales están haciendo un mejor trabajo para entender lo que dicen los humanos, pero han progresado mucho menos en comprender lo que significan esas palabras. El contexto y los matices son difíciles de entender para una máquina.

Si bien los asistentes informáticos manejan rutinariamente frases simples como "¿Qué es la temperatura?" O "Toca una canción de los Beatles", las interacciones humanas de rutina que requieren comprensión del contexto o confiar en algo que se habló previamente son mucho más difíciles.

Los servicios ahora funcionan mejor en dominios específicos, como todas las preguntas que puede obtener sobre el control de su cuenta de Spotify.

En 2010, Apple adquirió la puesta en marcha y luego lanzó su tecnología para el iPhone al año siguiente.

Desde entonces, Siri ha enfrentado una dura competencia. El año pasado, Amazon dijo que tenía 10,000 empleados trabajando en su servicio de Alexa, muchos de ellos enfocados en mejorar la capacidad de entender comandos complejos.

Los investigadores de Stanford argumentan que el enfoque de Alexa, incluso con miles de empleados, nunca será capaz de lidiar adecuadamente con la complejidad y la variabilidad del lenguaje humano porque es increíblemente laborioso y puede que no se extienda a conversaciones más complejas.

Los investigadores de Amazon, por otro lado, han dicho que tener acceso a vastas cantidades de datos les dará una ventaja significativa en el desarrollo de software de conversación más sofisticados.

Los investigadores de Stanford han desarrollado un sistema llamado Genie que simplifica la tarea de entrenar una llamada red neuronal. Están mejorando la precisión de su servicio al crear datos de prueba, algunos de ellos generados por humanos y el resto por oraciones creadas por programas de prueba especiales.

Si bien la precisión de la máquina en la comprensión de las palabras habladas ahora es habitualmente superior al 90 por ciento, la precisión en la comprensión del lenguaje natural complejo es sustancialmente menor. Un documento reciente de los investigadores de Stanford, que describió un avance significativo en la comprensión del lenguaje, alcanzó solo el 62 por ciento de precisión en las "aportaciones realistas de los usuarios", declaraciones reales producidas por sujetos de prueba humanos en forma escrita.

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