El gigante de las telecomunicaciones se introduce en áreas peligrosas

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JUBA, Sudán del Sur: trabajar en algunos de los países más peligrosos del mundo como Sudán del Sur y Siria ha hecho que el proveedor de telecomunicaciones

            MTN Group
Limitado.

MTNOY -2,29%

en algunas medidas es más grande que sus contrapartes estadounidenses, pero también ha expuesto los riesgos de trabajar con gobiernos con problemas de liquidez.

La compañía sudafricana, poco conocida en los EE. UU. Pero un gigante en África y Medio Oriente, se ha hecho un nombre por sí misma entrando en naciones que se enfrentan a la guerra, las sanciones y los conflictos. Los primeros éxitos han ayudado a MTN, formado por el gigante de los medios y de Internet.

            Naspers
Limitado.

NPSNY -2,11%

y otros socios en el colapso del apartheid, acumulan 240 millones de suscriptores de teléfonos móviles, más de

            AT&T
Cía.

y

            Comunicaciones de Verizon
Cía.

conjunto.

"Nos diferenciamos de otras compañías de telecomunicaciones al convertirnos en un operador de mercados emergentes de puro juego e invertir sustancialmente en mercados a veces impredecibles", dijo Rob Shuter, director ejecutivo de MTN. "Donde la mayoría ve los riesgos, elegimos centrarnos en las oportunidades".

En Sudán del Sur, los ingenieros de MTN están restaurando las torres de red a lo largo de la primera línea de una guerra civil que ha dejado casi medio millón de personas muertas. En Yemen, la oficina de MTN permanece abierta a pesar de que las fuerzas gubernamentales respaldadas por Arabia Saudita que luchan contra los rebeldes en medio del peor brote de cólera jamás registrado. Y en Siria, los contratistas de MTN están ayudando a reconstruir la infraestructura de comunicaciones destrozada aplastada por los combates entre el gobierno, los rebeldes y el Estado Islámico.

Un contratista de MTN repara un generador en una torre en Juba. Los generadores destinados a durar 10 años duran mucho menos en Sudán del Sur, donde deben funcionar 24-7.

Foto:

Alexandra Wexler / The Wall Street Journal

La estrategia de la compañía ha transformado a MTN en la compañía de telecomunicaciones más grande de África, pero una serie de multas y acciones de lugares como Nigeria, Irán y Camerún han borrado las ganancias y la valoración.

En 2015, la Comisión de Comunicaciones de Nigeria acusó a la compañía de perder un plazo para desactivar más de cinco millones de tarjetas SIM no registradas según las regulaciones destinadas a combatir el terrorismo. MTN acordó pagar una multa de 330 mil millones de naira ($ 1,67 mil millones en ese momento) durante tres años, lo que llevaría a la primera pérdida anual de la compañía en su año fiscal 2016. El precio de sus acciones aún no se ha recuperado.

En Irán, la reintroducción de las sanciones de Estados Unidos el año pasado golpeó la moneda de la nación y aumentó la inflación, dañando los negocios de MTN y atrapando efectivo en el país. Y en agosto de 2018, el banco central de Nigeria ordenó a la compañía que devolviera $ 8.1 mil millones que, según el banco, fueron trasladados fuera del país ilegalmente. En diciembre, MTN acordó pagar $ 52.6 millones para poner fin a la disputa, pero no admitió ninguna responsabilidad, diciendo que había confiado en sus bancos para asegurarse de que se obtuvieran las aprobaciones correctas.

Los enfrentamientos regulatorios llevaron a la compañía a modificar su estrategia. El año pasado, MTN vendió su rentable unidad de Chipre y dijo que había más desinversiones en el horizonte mientras intentaba reducir la deuda, gestionar mejor su exposición regulatoria y aumentar los márgenes. En mayo, la compañía anunció el establecimiento de una junta asesora internacional para guiar a la compañía después de sus recientes desafíos regulatorios.

A pesar de los peligros, MTN continúa invirtiendo en países riesgosos, donde los suscriptores utilizan cada vez más servicios más avanzados y complejos, como datos y ofertas de tecnología financiera, como dinero móvil y seguros. En 2018, los ingresos por datos aumentaron un 22% a ZAR28.5 mil millones ($ 1.9 mil millones) y los ingresos de fintech aumentaron un 47% a ZAR7.8 mil millones.

"Sí, [these countries] son de alto riesgo, pero nadie más irá allí ”, dijo Samantha Hartard, cogestor de cartera del Discovery Balanced Fund de $ 1.74 mil millones, que es administrado por Investec Asset Management y tiene una posición en MTN.

El peligro es real en estos países. El año pasado, tres de los contratistas de MTN fueron emboscados por una pandilla en la carretera después de restaurar el servicio en una torre en Sudán del Sur, la nación más nueva del mundo. Después de robarles, los bandidos mataron a tiros al conductor y a uno de los dos ingenieros; El segundo ingeniero logró escapar con múltiples heridas de bala. Finalmente se recuperó.

MTN es una de las pocas compañías multinacionales en Juba, la capital de Sudán del Sur, donde los soldados que manejan Kalashnikov pasan sus días descansando bajo los árboles fuera de los edificios del gobierno marcados con agujeros de bala.

Dentro de la oficina de MTN allí, filas de ingenieros monitorean la red, realizan reparaciones remotas y envían equipos a sitios donde los locales, incluso a veces funcionarios del gobierno o la policía, se han ayudado a generar combustible, baterías o paneles solares, dicen los empleados y contratistas de MTN. La red fuera de línea.

"Estas mismas personas que nos dan dolor de cabeza, dicen que necesitamos que el sitio esté en el aire", dijo Stephen James, accionista de MTN y administrador de disputas de Sudán del Sur, sacudiendo la cabeza. “Esto es un negocio. No es una organización caritativa ".

MTN sigue adelante con una inversión de $ 30 millones en Sudán del Sur este año para instalar infraestructura, torres, sitios y equipos. La compañía ha invertido alrededor de $ 286 millones en el país desde su fundación en 2011 hasta diciembre, según el director financiero de MTN Sudán del Sur, Phindile Mantimakhulu.

MTN, sin embargo, tuvo que resistir los tiroteos en la capital que lo obligaron a evacuar a su personal expatriado en 2016 en un vehículo blindado a un avión alquilado en espera, mientras que los soldados del gobierno dispararon contra diplomáticos estadounidenses y saquearon una base de agencias de ayuda financiada por Estados Unidos. "Fue un caos", dijo Khumbulani Dhlomo, director ejecutivo interino de MTN Sudán del Sur.

Sin embargo, el problema más constante no es el riesgo de violencia, dijo Dhlomo, sino simplemente completar las tareas cotidianas y mundanas. "Prueba tu paciencia", dijo.

A pesar de los riesgos, MTN sigue centrado en el largo plazo en lugares como Sudán del Sur, Afganistán e Irán.

"Si hay paz, todos estos mercados están ahí para tomar", dijo Saint Hilary Doe-Tamakloe, directora comercial de MTN South Sudan. “No pueden luchar por siempre. Ese es el juego que MTN está jugando ”.

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Escribir a Alexandra Wexler en alexandra.wexler@wsj.com

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