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El humo de los incendios forestales en Australia aviva los temores sobre la salud en las ciudades

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Es un dilema sin precedentes para los australianos acostumbrados a los cielos azules y los días soleados que ha aumentado el temor por las consecuencias a largo plazo para la salud si la exposición prolongada al humo asfixiante se convierte en la nueva norma de verano. Están surgiendo preocupaciones similares sobre el humo en otras regiones del mundo que se ven afectadas por más incendios relacionados con el cambio climático, incluido el oeste de los EE. UU.

"Voy a dar a luz en cualquier momento, literalmente, y voy a tener un bebé recién nacido que voy a proteger de todo esto", dijo Emma Mauch, una madre embarazada de Canberra.

Su amiga, Sonia Connor, describió la lucha por mantener a su propia y enérgica hija de 3 años dentro de su casa Canberra con ventanas y puertas selladas con cinta adhesiva, ya que la temperatura exterior excedía los 42 grados Celsius (108 grados Fahrenheit). Es una opción entre el flujo de aire en calor sofocante o evitar el humo potencialmente tóxico.

"Mi hija no ha mostrado ningún tipo de síntomas, digamos. Para mí, puedo sentirlo en mis pulmones, mi garganta se ha sentido rara ”, dijo Connor.

"No parece estar deteniéndola, ¿pero los efectos a largo plazo? ¿Quién sabe? Ella tiene 3. ¿Quién sabe qué va a pasar? ", Agregó.

La tenista eslovena Dalila Jakupovic cayó de rodillas en un ataque de tos el miércoles mientras competía en un partido de clasificación para el Abierto de Australia en Melbourne.

"Nunca he experimentado algo como esto", dijo Jakupovic a Australian Broadcasting Corp.

"Estamos acostumbrados a la contaminación, es decir, jugamos en China y en países más contaminados, pero este humo es algo diferente a lo que seguro no estamos acostumbrados".

Canberra y las dos ciudades más grandes de Australia, Sydney y Melbourne, en varias ocasiones en las últimas semanas han sido clasificadas como las ciudades más contaminadas del mundo, aunque algunos argumentan que los contaminantes industriales en lugares como Nueva Delhi son más peligrosos que el humo de leña.

Los incendios se cobraron al menos 27 vidas desde septiembre, destruyeron más de 2,600 casas y arrasaron más de 10.3 millones de hectáreas (25.5 millones de acres), principalmente en el estado de Nueva Gales del Sur. El área quemada es más grande que el estado estadounidense de Indiana.

Los ingresos hospitalarios han aumentado en las ciudades afectadas por el humo, y algunos pacientes sufren asma por primera vez en sus vidas. El gobierno ha respondido distribuyendo 3,5 millones de máscaras libres que excluyen partículas.

El director médico interino australiano, Paul Kelly, dijo que estaba discutiendo con el gobierno el lanzamiento de un estudio sobre las implicaciones a largo plazo para la salud del humo de los incendios forestales.

Bruce Thompson, presidente de la Sociedad Torácica de Australia y Nueva Zelanda, se encuentra entre los expertos en enfermedades respiratorias que predicen aumentos en las enfermedades cardíacas y pulmonares, así como algunos tipos de cáncer si el cambio climático hace que la exposición prolongada al humo de incendios forestales sea un fenómeno anual.

"Estamos respirando cosas que a los pulmones no les gustan que conducen a cambios significativos, especialmente a las personas que están predispuestas a afecciones respiratorias", dijo Thompson.

Thompson, que sufre de picazón en los ojos y nariz mojada por el humo en su casa en Melbourne, dijo que se podrían hacer comparaciones entre la crisis actual y un incendio forestal que encendió carbón en la mina a cielo abierto de Hazelwood cerca de la ciudad de Morwell en el estado de Victoria en 2014. El incendio ardió durante 45 días, cubriendo a Morwell y sus 14,000 residentes en espeso humo y polvo de carbón.

Esa exposición todavía estaba cobrando peaje por la salud de la comunidad de Morwell y el valle de Latrobe, en particular los jóvenes, dijo Thompson.

Brian Oliver, jefe de la patogénesis molecular respiratoria de la Universidad Tecnológica de Sydney, comparó la exposición prolongada y repetida a humo de incendios forestales con fumar cigarrillos.

Oliver predijo aumentos en las enfermedades de los fumadores en Australia si el humo de los incendios forestales se volviera más común en un futuro más seco y caluroso.

La NASA dice que las masas de humo australiano sin precedentes que se han desplazado hacia el este a través del Océano Pacífico han regresado después de dar la vuelta al mundo.

En los Estados Unidos, se estima que 20,000 muertes prematuras ocurren ahora anualmente debido a la exposición crónica al humo de incendios forestales. Se espera que se duplique para fines de siglo, según los científicos financiados por la NASA, ya que decenas de millones de personas se ven expuestas a "ondas de humo" masivas que emanan de los incendios en los estados occidentales.

Los expertos dicen que un aumento de los problemas de salud graves en California puede ser casi inevitable para los residentes vulnerables a medida que los desastres se vuelven más comunes.

La investigación sugiere que los niños, los ancianos y las personas con problemas de salud existentes están en mayor riesgo.

Los estudios han demostrado que la exposición a corto plazo al humo de los incendios forestales puede empeorar el asma y la enfermedad pulmonar existentes, lo que lleva al tratamiento en la sala de emergencias u hospitalización. También se han observado aumentos en las visitas al médico o en el tratamiento hospitalario por infecciones respiratorias, bronquitis y neumonía en personas sanas durante y después de los incendios forestales.

Algunos estudios también han encontrado aumentos en las visitas a la sala de emergencias por ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares en personas con enfermedades cardíacas existentes en los días de humo intenso durante los incendios forestales anteriores de California, haciéndose eco de la investigación sobre los riesgos potenciales de la contaminación del aire urbano.

Para la mayoría de las personas sanas, la exposición al humo de los incendios forestales es solo una molestia, que causa ardor en los ojos, arañazos en la garganta o molestias en el pecho que desaparecen cuando desaparece el humo.

El humo de madera contiene algunos de los mismos químicos tóxicos que la contaminación del aire urbano, junto con pequeñas partículas de vapor y hollín 30 veces más delgadas que un cabello humano. Estos pueden infiltrarse en el torrente sanguíneo, lo que puede causar inflamación y daño a los vasos sanguíneos incluso en personas sanas, según ha demostrado la investigación sobre la contaminación del aire urbano. Los estudios han relacionado los ataques cardíacos y el cáncer con la exposición a largo plazo a la contaminación del aire.

Es incierto si la exposición al humo de incendios forestales conlleva los mismos riesgos, y determinar el daño causado por el smog versus el humo de incendios forestales puede ser complicado. Se sabe poco sobre los efectos a largo plazo del humo de los incendios forestales debido a las dificultades para estudiar las poblaciones años después de un incendio forestal.

Michael Abramson, profesor de epidemiología y medicina preventiva en la Universidad Monash de Melbourne, es coautor de un informe sobre la investigación en curso de los impactos en la salud del incendio de Hazelwood.

Abramson insta a un estudio nacional sobre los impactos en la salud de los últimos incendios forestales, diciendo que su investigación se centró en una población mucho más pequeña de 74,000 personas en el Valle de Latrobe.

"Ahora vemos una exposición sustancial que se extiende durante semanas a ciudades que tienen millones de habitantes, por lo que creo que es muy probable que haya efectos más sutiles que no hemos podido detectar", dijo Abramson.

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