El objeto más distante jamás explorado ha permanecido intacto durante 4.500 millones de años.

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New Horizons, la sonda interplanetaria de la NASA, realizó un vuelo cerca de (486958) 2014 MU69, también conocido como Ultima Thule, un mundo extraño a 6.500 millones de kilómetros de la Tierra, en los confines del Sistema Solar. Es el objeto más distante que la humanidad ha explorado.

Ahora, el equipo de la misión New Horizons ha publicado el primer conjunto de datos de este vuelo en la revista. Ciencia, arrojando una nueva luz sobre Ultima, ubicada en un vasto disco de cuerpos pequeños que orbitan nuestro Sol, conocido como el Cinturón de Kuiper.

Los datos indican que MU69 es un objeto mucho más complejo de lo esperado y proporciona nueva información sobre su desarrollo, geología y composición. Los investigadores indican que este mundo rocoso es una antigua reliquia que se ha mantenido prácticamente intacta, incluso por el calor del sol, desde su formación hace 4.500 millones de años.

Este período temprano en el desarrollo del Sistema Solar estuvo marcado por la formación de los planetas. De hecho, Ultima es lo que se conoce como "planetesimal", es decir, un conjunto de pequeños objetos formados por rocas, polvo y otros materiales que se cree que se fusionaron gradualmente para formar planetas a lo largo del tiempo.

Esta planta absorbe arsénico, producto químico altamente tóxico para las personas.

"Estamos viendo los restos bien conservados de un pasado antiguo", dijo en un comunicado Alan Stern, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, e investigador principal del equipo. "No hay duda de que los descubrimientos realizados sobre Ultima Thule plantearán teorías sobre la formación del Sistema Solar".

El MU69 está compuesto, esencialmente, por dos lóbulos de formas características, de los cuales se cree que orbitan uno alrededor del otro, antes de colisionar y unirse en una "fusión suave". El lóbulo más grande, apodado "Ultima", tiene unos 35 km de largo y tiene una rara forma plana. El más pequeño, conocido como "Thule", es más pequeño y redondo.

El nuevo estudio describe varias características de la superficie de Ultima, tales como puntos brillantes, colinas, depresiones, cráteres y fosas. La depresión más grande que pudo identificar el equipo de la misión, que ha sido apodada el cráter "Maryland", tiene unos 8 km de diámetro.

El equipo también observó que hay muy poca variación en el color y la composición de Ultima, ya que es casi completamente rojo. De hecho, afirman que es el objeto de los alcances más lejanos del Sistema Solar lo que se ha visitado, un tono que es probablemente el resultado de modificaciones de los materiales orgánicos.

En relación con su composición, el equipo de New Horizons encontró evidencia de metanol, agua helada y moléculas orgánicas en la superficie, pero no encontró signos de lunas, nubes de polvo o atmósfera a su alrededor.

Los resultados más recientes se basan en solo el 10 por ciento de los datos de vuelo, que fueron enviados a la Tierra por New Horizons, según los investigadores. Tendremos que esperar hasta 2020 para que los científicos reciban el 90 por ciento restante.

Publicado en cooperación con Nueva semana / Publicado en cooperación con Nueva semana

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