El registro Delta | Upshur ofrece una rica historia: West Virginia Strawberry Festival

CONDADO DE UPSHUR — Esta serie de artículos regulares explora aspectos de la historia, la cultura o las personas del condado de Upshur honradas por el Programa de Marcadores Históricos de Carreteras de West Virginia. El registro estatal enumera 20 de estas icónicas placas blancas en el condado de Upshur y cada artículo presentará tanta información sobre el tema como se pueda encontrar. Con el regreso de la famosa celebración del condado de Upshur, la octava entrega analiza la celebración perenne de Buckhannon, el Festival de la Fresa de Virginia Occidental.

A medida que la primavera regresa a la zona, trayendo consigo un clima más cálido y una explosión de vegetación, una cosa que muchas personas esperan con ansias es la disponibilidad de productos frescos, entre los que se encuentra la suculenta fresa. Si bien las fresas silvestres que se pueden encontrar en las partes montañosas del estado son más pequeñas y tienen un sabor diferente al de la variedad domesticada, su presencia es una señal segura de que el invierno ha quedado atrás. Para celebrar la renovación de la primavera, personas a lo largo de la historia y del mundo han llevado a cabo varios rituales y festividades para dar la bienvenida a la vida al mundo, y algunos de ellos se han centrado tradicionalmente en la cosecha de fresas.

Cabe señalar que, si bien el Festival de la Fresa de nuestra ciudad es, sin duda, el más familiar para los lugareños, Buckhannon está lejos de ser el único lugar que lo celebra. De hecho, numerosos lugares en todo el país, y de hecho, en otros países, han realizado sus propios festivales de fresas para celebrar y promover el cultivo de la fruta, incluso en climas donde uno no esperaría que crezca fácilmente. Algunos lugares notables que todavía tienen festivales de fresas en la primavera y el verano incluyen Billings, Montana, Cabot, Arkansas, Dayton, Tennessee, North Canton, Connecticut, Oxnard, California, Pasadena, Texas, Plant City, Florida, Brasilia, Brasil, Suonenjoki, Finlandia y Panchgani, India.

El Festival de la Fresa de Virginia Occidental tiene sus raíces en la Gran Depresión. Originalmente llamado Festival Central de la Fresa, se llevó a cabo por primera vez el 3 de junio de 1936; su intención era promover a los productores de fresas en el centro de Virginia Occidental y ayudarlos a aumentar las ventas. Comenzó cuando el profesor de WVWC, JE Judson, señaló al Club de Leones local ya la Cámara de Comercio que el clima y el suelo del condado de Upshur eran ideales para cultivar fresas y propuso que se iniciara un festival para fomentar su producción. Solo tres semanas después de la propuesta de Judson, nació el Central Strawberry Festival. Aunque inicialmente el festival duraba un solo día, con el tiempo crecería hasta abarcar una semana completa de celebraciones, desfiles y un carnaval. La primera Reina de las Fresas fue Laura Jean Watson, quien fue coronada en los escalones del juzgado por el entonces gobernador H. Guy Kump. Judson se desempeñó como presidente del comité del programa en su infancia.

Solo en el segundo año de su vida útil, el festival creció a dos días de duración y agregó una recepción para la reina y sus asistentes en Agnes Howard Hall, un baile para la reina y las princesas, un desfile y espectáculo de caballos, eventos musicales y más. De 1943 a 1948 no se llevó a cabo el festival, ya que tanto la cantidad de personas que sirvieron en la Segunda Guerra Mundial como el racionamiento de recursos impidieron la planificación de la celebración. El jubileo volvería para el 2 y 3 de junio de 1949, con mucha emoción en su regreso. Diez años más tarde, en 1959, el nombre se cambió oficialmente a West Virginia Strawberry Festival y comenzó a funcionar durante tres días. En 1956, se agregó un desfile de bomberos y el carnaval también se convirtió en una gran atracción en esa década. Otras atracciones incluyeron la coronación y el baile de la reina, subastas, exhibiciones, un baile en plaza y el Gran Desfile.

Con el tiempo, la popularidad del festival creció mucho más allá del condado de Upshur, atrayendo a personas de los condados circundantes y, finalmente, de todo el estado. Por ejemplo, en 1969, el rey de las fresas era el reverendo Samuel McCain de Fairmont, que había cultivado 9000 plantas de fresas, y la reina era Susan Alison del condado de Taylor. A fines de la década de 1970, el festival se realizaba durante cinco días seguidos, presentaba numerosos desfiles y atraía bandas de música de todo Estados Unidos, hasta 60 en 1980. Algunas incluso venían de otros países. El Grand Feature Parade se televisó por primera vez en WBOY en 1990 y, al año siguiente, fue visto por aproximadamente 340.000 espectadores.

Aunque la industria de la fresa en el condado de Upshur ya no es lo que era, el Festival anual de la fresa reúne a toda la comunidad de una manera que ninguna otra época del año puede igualar. Después de una ausencia de dos años debido a la pandemia de COVID-19, el festival hizo un regreso triunfal a las calles de Buckhannon y una vez más dio la bienvenida a visitantes de todas partes para celebrar la calidez de la primavera y una simple fruta roja.

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