El Senado acaba de dar un paso para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero de EE. UU.

El miércoles, el Senado dio un paso importante hacia la limitación de las emisiones y el cumplimiento de sus compromisos para frenar el calentamiento global al votar para limitar la liberación desenfrenada de moléculas de metano, a menudo un subproducto de la producción de gas natural, a la atmósfera.

La votación 52-42 restablece los Estándares de desempeño de nuevas fuentes de petróleo y gas natural, un puñado de regulaciones de la era de Obama sobre las emisiones de metano que el expresidente Donald Trump revocó en agosto de 2020. La medida obtuvo el apoyo de todos los demócratas del Senado, así como la senadora republicana Susan Collins (R-ME), quien se ha opuesto a los esfuerzos del Partido Republicano para desregular las emisiones de metano en el pasado; Lindsey Graham (R-SC); y Rob Portman (R-OH). Se espera que la regla sea adoptada y aprobada por la Cámara de Representantes en mayo.

Los estándares por sí solos no serán suficientes para cumplir con el compromiso del presidente Joe Biden de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero entre un 50 y un 52 por ciento en comparación con los niveles de 2005 para 2030, un objetivo destinado a ayudar a mantener el calentamiento global de este siglo en 1,5 grados Celsius, pero representa un paso importante hacia el cumplimiento de ese compromiso, dado que el metano se ve cada vez más como un motor del cambio climático. La votación no recibió el apoyo de 10 republicanos, el número que necesitan los demócratas, salvo cambios en el obstruccionismo, para aprobar una legislación climática más amplia, pero el hecho de que tres senadores republicanos firmaran sugiere que los demócratas tienen al menos alguna esperanza de ganarse a los republicanos en al menos algunas cuestiones relacionadas con el clima.

Este cambio de regla requirió solo 51 votos de “sí”, ya que los demócratas aprovecharon la Ley de revisión del Congreso, que permite a los legisladores deshacer leyes aprobadas por administraciones anteriores en sus períodos de inactividad con una mayoría simple en cada cámara del Congreso. Es a prueba de obstruccionismo. La regulación del metano de Trump, adoptada por la EPA el verano pasado, es la primera regla para la cual los demócratas están usando el procedimiento legislativo, que los republicanos usaron 14 veces en las primeras 16 semanas de la presidencia de Trump hace cuatro años.

Cuando se trata de oleoductos y gasoductos, las fugas de metano son desconcertantemente comunes y un importante contribuyente al metano que se encuentra actualmente en la atmósfera. Las regulaciones de Obama, aprobadas en 2016, estaban destinadas a cambiar eso; exigieron a las compañías de energía que monitorearan las tuberías en busca de fugas y taponaran las que encontraran. Recuperar esas regulaciones es “absolutamente de sentido común”, dijo el martes en una conferencia de prensa el senador Martin Heinrich (D-NM), miembro del Comité Senatorial de Energía y Recursos Naturales y copatrocinador de la resolución.

En particular, algunas empresas de energía, incluidas BP, Shell y Exxon, están registrados como a bordo con una mayor regulación del metano. Heinrich dijo que eso se debe a que cumplir con sus reglas en realidad ahorraría dinero: las tuberías prístinas y las fugas tapadas conducen a mayores rendimientos y mayores ganancias, lo suficiente como para compensar los costos de asegurar la infraestructura.

Y Dan Zimmerle, investigador asociado senior del Instituto de Energía de la Universidad Estatal de Colorado, dijo que las empresas también aprecian las regulaciones del metano porque conducen a una mayor responsabilidad, lo que hace que el metano, un componente importante del gas natural, que a menudo se promociona como una alternativa al carbón, parezca más seguro para consumir de lo que realmente es.

“La mayor amenaza para el gas natural no es el costo de la regulación, es la reputación del gas natural”, dijo Zimmerle.

Los republicanos, con la notable excepción de Collins, Graham y Portman, se han opuesto hasta ahora a cualquier intento de regulación energética, incluido este, argumentando que existen otras formas menos regulatorias y más favorables a las empresas de cuidar el clima. Pero los demócratas sostienen que la regulación de los gases de efecto invernadero es fundamental y que, sin ella, Estados Unidos no podrá protegerse de los peligros del cambio climático.

Por qué es fundamental reducir las emisiones de metano, brevemente explicado

Líder de la mayoría del Senado Chuck Schumer calificó la medida del Senado como “uno de los votos más importantes, no solo que este Congreso ha emitido sino que se ha emitido en la última década, en términos de nuestra lucha contra el calentamiento global”.

En muchos sentidos, Schumer tiene razón.

Los gases de efecto invernadero actúan inhibiendo el libre movimiento de los rayos solares que calientan la Tierra. Gases como el dióxido de carbono y el metano absorben la radiación que sube desde la superficie de la Tierra hacia el espacio, atrapándolo. Si las emisiones continúan aumentando al ritmo actual, la atmósfera podría calentarse por 3 a 4 grados centígrados a finales de siglo. Los resultados podrían ser catastróficos.

El problema con el metano es que atrapa el calor de una manera increíblemente eficaz, unas 25 veces más eficaz que el dióxido de carbono, según el EPA. Si bien solo representa aproximadamente 16 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero del mundo, la forma en que atrapa el calor significa que cualquier reducción significativa probablemente tendría un impacto positivo en el cambio climático.

Limitar las emisiones, como lo haría el cambio de reglas, ayuda a abordar el hecho de que la presencia de metano en la atmósfera está aumentando exponencialmente como un subproducto de actividades humanas como la agricultura y la producción de energía. De hecho, incluso cuando el mundo se bloquea en medio de la pandemia de Covid-19, el dióxido de carbono y el metano las emisiones alcanzaron niveles récord. Y es posible que aumenten aún más a medida que los países comiencen a reabrirse.

Todo eso hace que la reducción de metano sea clave para mantener el calentamiento global lo más bajo posible. Un informe de 2021 en Cartas de investigación ambiental descubrió que los esfuerzos concertados para reducir las emisiones de metano provocadas por el hombre podrían disminuir el calentamiento global hasta en un 30 por ciento.

Se necesita más regulación del metano

Dada la gravedad actual de las emisiones de metano, a muchos científicos les preocupa que las regulaciones de la era de Obama nunca sean suficientes para frenar de manera tangible las emisiones de metano.

Robert Howarth, profesor de ecología y biología ambiental en la Universidad de Cornell, fue uno de los científicos invitados a dar una sesión informativa sobre las emisiones de metano al personal superior de la Casa Blanca en mayo de 2016, justo antes de que se redactaran las regulaciones. Howarth dijo que un problema con las reglas de Obama es que faltan mecanismos para verificar que las empresas de energía estén cumpliendo con las regulaciones.

“El metano es un gas incoloro e inodoro; no se puede ver a simple vista ”, dijo Howarth. “Una persona común no puede ver, yo no puedo ver, si la instalación tiene una fuga o no. Si no tiene un medio independiente por parte de personas capacitadas que verifiquen cuáles son las emisiones, entonces simplemente está confiando en la industria para decir ‘nos estamos ocupando de eso’. Eso no funciona para mí “.

Howarth argumentó que es una laguna que se puede cerrar con la tecnología actual. Microsatélites sintonizados para medir metano, administrado y propiedad de gobiernos globales y empresas privadas, puede buscar emisiones de metano no controladas y desconectadas. Esa tecnología no existía hace cuatro años.

Zimmerle, el investigador de Colorado, calificó el desarrollo como prometedor, pero dijo que “hay otros lugares, como esquemas de gas o una variedad de otras fuentes específicas, donde todos saben que las emisiones son mayores, pero por alguna razón, no son el punto”. de atención.”

Ha habido otras críticas similares sobre los límites de las reglas de la era de Obama. Por ejemplo, algunos expertos han observado las reglas aplicar solo a una nueva extracción sitios, dejando que los sitios antiguos y con fugas continúen funcionando.

Como ha escrito la reportera senior de Vox, Rebecca Leber, la administración de Biden ha reconocido que simplemente traer de vuelta las viejas regulaciones que no van lo suficientemente lejos no será suficiente. No está claro exactamente cómo planea abordar las lagunas y alcanzar su objetivo, pero la Casa Blanca ha prometido dar a conocer los detalles para septiembre. Mientras tanto, sin embargo, el cambio de reglas representa un pequeño paso adelante y un poco menos de metano en el aire.

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