En el reino animal, las llamadas de apareamiento y las feromonas pueden atraer a una pareja o a un depredador astuto.

La reproducción es el objetivo final en la vida de la mayoría de los animales, pero asegurar una pareja es un trabajo duro. No solo debe encontrar un pretendiente potencial, sino también mantener su atención, identificarse y publicitar su calidad.

Para lograrlo, los animales utilizan “señales sexuales”. Estas exhibiciones o adornos llamativos ayudan a vencer a la competencia en el concurso de parejas. Y algunos de los aspectos más hermosos del mundo animal han evolucionado con este propósito.

Sin embargo, las señales sexuales son costosas, y no solo en términos de la energía que se necesita para cantar o bailar. Un costo aparentemente obvio y profundo es la depredación. La idea es sencilla. Así como los transeúntes entrometidos pueden escuchar su llamada telefónica privada, los colores brillantes y las fuertes llamadas de las exhibiciones sexuales pueden captar los ojos y los oídos de los depredadores que buscan comida.

Desde las brillantes alas de las mariposas hasta los dulces cantos de los pájaros, admiramos estas señales en otras especies todos los días, aunque no sean para nosotros. Entonces, ¿con qué frecuencia son interceptados por depredadores? ¿Y el riesgo es igual en todos los tipos de señales?

Mis colegas y yo buscamos responder a estas preguntas en un publicación reciente. Descubrimos que los peligros para los comunicadores son reales, aunque mucho más variados de lo que pensábamos.

Los animales usan colores, llamadas y olores para atraer parejas, pero ¿atraen también a los depredadores? En la foto: fiestas anolis (izquierda), Pseudacris crucífera (Correcto)
Ryan Hagerty/USFWS

Espiar conversaciones privadas

Los biólogos describen la interceptación ilícita de señales sexuales como “escuchar a escondidas”, y se ha estudiado formalmente desde al menos Charles Darwin. Las ranas Tungara de América Central y del Sur son un ejemplo clásico; su ruidoso las llamadas de apareamiento se atraen la atención no deseada de moscas parásitas en busca de una comida de sangre.

Para dar sentido a la gran cantidad de trabajo disponible sobre este tema, buscamos en la literatura todos los estudios publicados sobre escuchas depredadoras y encontramos 78 en total. La mayoría tenían un diseño similar, ya que colocaban modelos falsos de animales o sus señales en la naturaleza y registraban la frecuencia con la que los depredadores los atacaban.

Después de combinar estadísticamente los resultados de estos estudios, encontramos que, como era de esperar, comunicarse con compañeros aumenta el riesgo de ser depredado. Los animales que transmitían señales sexuales tenían aproximadamente cinco veces más probabilidades de ser atacados que aquellos que no emitían señales de forma activa.

Sin embargo, profundizando más, descubrimos que el riesgo de ser comido depende de cómo los animales se comunican entre sí. Aquellos que usan llamadas o feromonas para atraer parejas corren un peligro mucho mayor que aquellos que usan pantallas visuales, que sorprendentemente no experimentan un mayor riesgo en absoluto.

Dos coloridas mariposas se sientan en las hojas, de espaldas una a la otra.

Hay algunas razones posibles por las que las exhibiciones visuales para atraer parejas no aumentan el riesgo de depredación tanto como otras señales.
Autor proporcionado


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Negocio no tan arriesgado

Los peligros de las llamadas en auge o las feromonas fuertes son lo suficientemente intuitivos, pero ¿por qué los colores llamativos no aumentan el riesgo de ser comidos? Sospechamos que hay dos razones relacionadas.

Una es que la mayoría de los depredadores son comedores quisquillosos. Incluso aquellos con dietas amplias, como las aves y los lagartos que se alimentan de insectos, prefieren comer presas familiares y rara vez prueban cosas nuevas. Dado que la mayoría de los animales presentan sus exhibiciones sexuales de manera intermitente, los adornos coloridos pueden ser desconocidos para los depredadores, quienes los evitarán por precaución.

La otra posible razón es que muchos animales usan colores vivos como señales de advertencia. Considere los llamativos abdómenes negros y rojos de las arañas de espalda roja, que anuncian el hecho de que son peligroso y bien defendido. Los depredadores pueden ser generalmente cautelosos con los patrones llamativos, ya que los animales que los llevan a menudo son más problemáticos de lo que valen.

Entonces, ¿qué nos dicen estos resultados sobre la evolución de la comunicación? Por un lado, podríamos esperar que las pantallas visuales sean más conspicuas y elaboradas que otros tipos de señales, como llamadas o feromonas, dado que los depredadores representan una pequeña amenaza frente a la extravagancia.

Y en poblaciones donde la depredación es una amenaza persistente, deberíamos esperar encontrar que la evolución adaptativa favorece el uso de señales menos arriesgadas, como el color o el movimiento (o el abandono total de la señalización). Podemos ver que esto sucede entre los grillos de campo del Pacífico de Hawái, donde los machos han perdido la capacidad de cantar en respuesta a la intensa depredación por moscas parásitas.



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Armando el lenguaje del sexo

Los depredadores no son los únicos interesados ​​en espiar a sus presas; los humanos también lo son. Las plagas como los pulgones y los saltamontes no solo son una molestia en nuestros jardines, sino que también causan estragos en los cultivos australianos al son de cientos de millones de dólares cada año.

Se ven docenas de pequeños pulgones verdes sentados en una hoja agujereada.

Los áfidos causan daños por valor de cientos de millones de dólares a los cultivos australianos cada año.
Shutterstock

Investigadores emprendedores han demostrado que podemos secuestrar las señales sexuales de estas plagas para combatirlas de dos maneras. Una es utilizando dichas señales para atraer y atrapar a las propias plagas, como en el caso de las señales acústicas artificiales que imitan grillos de campo y saltamontes.

O podemos aprovechar los intereses existentes de los depredadores para atraerlos hacia las plagas en mayor número. Esto ha demostrado su eficacia en el control de pulgones, por ejemplo, donde ahora sintetizamos comercialmente las feromonas sexuales de las hembras. Esto atrae a las avispas depredadoras que ponen sus huevos dentro de los pulgonesy finalmente matarlos.

Por supuesto, nuestro estudio solo ofrece una breve guía para el manejo de plagas bioinspirado. En términos más generales, arroja nueva luz sobre lo que se pensaba que era un costo fundamental del sexo y muestra que, si bien atraer parejas puede ser un juego peligroso, depende completamente de cómo juegues.

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