En la jubilación de Andrew Luck, las consecuencias del fútbol pesan mucho

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En el siglo en que el fútbol se ha convertido en el deporte más visto del país, el N.F.L. espera que los jugadores actúen como guerreros dispuestos a absorber el dolor y sacrificar sus cuerpos por el bien del equipo, y estar agradecidos de que estén pagado generosamente para hacerlo.

Sin embargo, a pesar de que aumenta la conciencia sobre el costo físico del deporte, el retiro repentino solo dos semanas antes del comienzo de la temporada por el mariscal de campo de los Colts, Andrew Luck, a los 29 años, aún causó una sacudida.

Luck, un ex primer seleccionado del draft general y una de las estrellas más brillantes de la liga en las últimas siete temporadas, dijo el sábado que ya no podía soportar los años de dolor y rehabilitación de una serie de lesiones dignas de dolor: un riñón lacerado, costillas lesionadas, al menos una conmoción cerebral, cartílago desgarrado en su hombro de lanzamiento y, más recientemente, una lesión en la pantorrilla y el tobillo.

No era la primera vez que un jugador joven se alejaba supuestamente en el mejor momento de su carrera, varios lo han hecho en los últimos años, pero fue uno de los ejemplos más vívidos de la dinámica cambiante de una liga que se esfuerza por retratar el juego más seguro que nunca mientras que sus jugadores sopesan cada vez más las consecuencias de continuar una carrera donde los problemas físicos a largo plazo solo se acumulan a medida que se acumulan las estaciones.

A diferencia de épocas anteriores, cuando los jugadores tenían que esforzarse una década o más para mantener un alto nivel de vida, los arreglos financieros de los mejores jugadores de hoy a menudo hacen que sea más fácil retirarse cómodamente antes de llegar a los 30.

Por supuesto, la suerte no es realmente joven en los años de fútbol. Para cuando la mayoría de los N.F.L. Los jugadores alcanzan su edad, han estado jugando fútbol americano durante dos décadas o más.

Vivir con dolor y superar las lesiones es una característica central de sus vidas, y muchos están atrapados en un ciclo de lesiones y rehabilitación que les afecta tanto mental como físicamente. Es un peaje que continúa mucho después de que se jubilen.

"Me siento cansado, y no solo en el sentido físico", dijo Luck el sábado. "La falta de progreso se acumula y doblas la esquina y te topas con otro obstáculo".

Luck respondió al año de arduo trabajo con una temporada de retrocesos en 2018. Jugó los 16 juegos, pasando por 4,593 yardas y 39 touchdowns, los cuales fueron las segundas mejores marcas de su carrera. Con un récord de 10-6, Luck llevó a los Colts a los playoffs después de una ausencia de tres años.

Una vez más, el futuro parecía brillante para Luck, el hijo de un conocido ejecutivo de fútbol, ​​quien luego de una destacada carrera en Stanford intervino para reemplazar a Peyton Manning como el rostro de los Colts.

Aún así, aunque Luck dijo el sábado que se había quitado un peso de encima con su decisión de retirarse, algunos fanáticos no pudieron soportar su decisión. Una ronda de abucheos lo recibió cuando dejó el campo de un juego de pretemporada el sábado en el Lucas Oil Stadium en Indianápolis cuando los medios de comunicación comenzaron a informar su decisión.

Randy Grimes, un ex jugador de los Tampa Bay Buccaneers que luchó contra las lesiones y ahora ayuda a los atletas a superar la adicción a los analgésicos, dijo que no estaba sorprendido. En su opinión, poco ha cambiado desde que jugó por última vez en 1992.

Los jugadores son competitivos, los entrenadores son competitivos, los propietarios quieren un retorno de su inversión y los fanáticos solo quieren ver el fútbol. La confluencia a menudo conspira para obligar a los jugadores a tomar decisiones que no son las mejores para su salud a largo plazo.

"Siempre está en la sala de entrenamiento y no es parte de la práctica", dijo Grimes. "Eso en sí mismo te obliga a un lugar de aislamiento y en una isla, incluso cuando estás en medio de él, pero solo".

Algunos jugadores, incluidos Grimes durante su carrera – han enfrentado las lesiones y el aislamiento tomando analgésicos adictivos que adormecen el dolor pero los dejan con adicciones peligrosas. Otros jugadores lidian con la depresión que viene de estar en constante dolor.

Luego está el problema actual del potencial deterioro cognitivo causado por repetidos golpes en la cabeza. El N.F.L. ha cambiado muchas reglas del juego para reducir el número de jugadas peligrosas, ha colocado a neurólogos independientes al margen durante los juegos y ha fortalecido sus protocolos de regreso al juego. Aun así, muchos jugadores retirados luchan con la pérdida de memoria, problemas de control de impulsos y, en algunos casos, pensamientos suicidas.

La mayoría de los jugadores han oído hablar de ex compañeros de equipo con estas y otras luchas y algunos como Luck también quieren abandonar el juego antes de que los consuma.

Los jugadores de la generación de la Suerte ahora consideran un cálculo más despiadado de la salud frente al dinero, y eso los pone en conflicto con los propietarios de los equipos, que siempre buscan más fútbol, ​​no menos.

Como lo hicieron durante las conversaciones laborales en 2011, los propietarios están presionando para extender la temporada regular de 16 a 18 juegos y ampliar el calendario de playoffs. Los jugadores vuelven a empujar. Hicieron concesiones hace ocho años para poder tener más tiempo libre fuera de temporada y menos prácticas con almohadillas durante la temporada.

Los propietarios esperan poder colgar suficiente dinero frente a los jugadores para que cambien de opinión. Los jugadores, por otro lado, están presionando para que la liga levante la prohibición del uso de marihuana para aliviar el dolor.

"La conversación sobre 18 juegos es absurda, especialmente cuando la liga habla de la seguridad de los jugadores", dijo Borland. "Al final de la temporada, cuando los equipos siguen jugando los juegos de los jueves por la noche, el vestuario parece una sala de trauma".

La suerte lo sabe mejor que la mayoría de los jugadores, ya que se perdió 26 juegos en su N.F.L. carrera. Incluso su exitoso regreso la temporada pasada, cuando ganó el N.F.L. El Premio al Jugador Regreso del Año no fue suficiente para mantenerlo en marcha. Le molestaron las lesiones en la pantorrilla y el tobillo este año y apenas había practicado esta temporada baja.

El sábado, dijo a los periodistas que dudaba si dejar de jugar. Pero con el tiempo reconoció que pasó los últimos cuatro años en un ciclo interminable de intentar obtener saludable, y que necesitaba romper ese círculo.

Hace dos semanas, dijo, decidió saltar del N.F.L. entrenar y concentrarse en sí mismo.

"He llegado a la bifurcación proverbial en el camino", dijo el sábado, "y me hice un voto si alguna vez lo volviera a hacer, me elegiría en cierto sentido".

Ben Shpigel contribuyó reportando.

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