Encélado, la luna de Saturno, contiene los seis elementos esenciales para la vida – New Scientist

Un nuevo análisis de la arena helada en uno de los anillos de Saturno, que proviene de fuentes de hielo en la luna Encelado, muestra que la luna contiene fósforo. Ese fue el único elemento necesario para la vida no descubierto previamente en la luna.

Cada forma de vida en la Tierra contiene seis elementos esenciales: carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, azufre y fósforo. Ya se sabía que los primeros cinco existían en Enceladus. Además, debido a que la luna tiene un océano líquido tiene un núcleo cálido, es un lugar popular para buscar vida extraterrestre.

Solo la falta de fósforo echó una llave inglesa en las obras. Algunos astrónomos creían que la presencia de fósforo es necesaria para que surja la vida en mundos oceánicos helados como Encelado.

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Todavía fósforo

Desde 1999, la nave espacial Cassini ha recolectado desechos helados del anillo E de Saturno durante 13 años y los ha analizado con el Analizador de polvo cósmico-instrumento. Se cree que la arena proviene de las fuentes de hielo en la superficie de Encelado, que a su vez son alimentadas por los océanos subterráneos de la luna.

Análisis previos de este material en 2009 no revelaron compuestos de fósforo. Pero ahora los científicos planetarios Frank Postberg de la Universidad Libre de Berlín y sus colegas volvieron a analizar muchos granos, utilizando técnicas más avanzadas que antes. Esta vez logramos identificar moléculas de fósforo.

“Enceladus ahora cumple con lo que se considera ampliamente como uno de los requisitos más estrictos para la habitabilidad”, dijo Postberg el 20 de septiembre en el Congreso Científico Europlanet en Granada, España.

Material de comparación

Durante el análisis original, los astrónomos solo podían observar los espectros promedio de los granos. Tampoco tenían buenos espectros de compuestos conocidos del laboratorio junto a los cuales pudieran colocar el material de Cassini para averiguar qué había en los granos.

Postberg y su equipo ahora han analizado muchos granos individualmente. Compararon sus espectros con espectros de alta resolución que otros grupos de investigación han medido durante los últimos diez años desde el primer análisis.

De los aproximadamente 1.000 granos que analizaron, nueve “sin lugar a dudas” tienen la huella dactilar del fósforo. El fósforo queda atrapado en los fosfatos: sales en las que el fósforo forma compuestos con el sodio, el hidrógeno y el oxígeno.

Basándose en el contenido de fósforo de la arena, los investigadores predicen que el océano de Encelado contiene una cantidad relativamente grande de fósforo. “La concentración es aproximadamente de cien a mil veces mayor que aquí en nuestro océano terrestre”, dijo Postberg en la conferencia.

Una advertencia es que el fósforo no se ha encontrado en moléculas carbonosas orgánicas. El descubrimiento de fosfatos orgánicos habría sido aún más favorable para la posibilidad de vida, pero el espectrómetro utilizado tenía una resolución demasiado baja para detectarlos. Pero, dijo Postberg, “eso no significa que no estén allí”.

buen candidato

‘Parece realmente convincente’, responde el astroquímico Veronique Vuitton de la Universidad de Grenoble Alpes en Francia, que a su vez Titán de Saturno investiga “Es muy emocionante encontrar fósforo, encontrar todos razones obvias relacionadas con la habitabilidad.’

Enceladus ya era uno de los lugares más probables en el sistema solar con un alto potencial habitacional’, dice el geólogo pietro matteoni de la Universidad Libre de Berlín, que no participó en el estudio. “Esto lo hace aún más convincente”.

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