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Las principales conversaciones sobre el cambio climático se centran principalmente en una cosa: cuánto carbono hay en el aire y, por extensión, cómo reducirlo. Sin embargo, de lo que se habla menos pero puede llegar a ser muy importante es la cantidad de carbono en nuestros océanos. allá 50 kali Hay más carbono en el océano que en la atmósfera. Algunos investigadores del clima creen que si podemos aumentar ligeramente la cantidad de carbono que los océanos pueden absorber de la atmósfera, podemos evitar algunos de los peores efectos del cambio climático.

Esto puede sonar inusual cuando lo escuchas por primera vez, pero piénsalo un poco más. Casi cubrió el océano 70 por ciento De la superficie de la tierra, absorbe naturalmente el dióxido de carbono, disolviéndolo efectivamente. fitoplancton En el océano, utiliza dióxido de carbono y luz solar para realizar la fotosíntesis como las plantas terrestres. El oxígeno se produce a través de este proceso: el fitoplancton es en realidad responsable de aprox. 50 por ciento oxígeno en nuestra atmósfera.

Algunos investigadores del clima han sugerido que si pudiéramos aumentar la cantidad de fitoplancton en los océanos, podríamos extraer más carbono de la atmósfera. Un método bien conocido para producir floraciones de fitoplancton es introducirlas planchar, un nutriente esencial para la comunidad del plancton, para el agua. Muchas partes del océano hierro bajopor lo tanto, incluso una adición relativamente pequeña de hierro podría teóricamente producir una gran cantidad de fitoplancton y, por lo tanto, eliminar una gran cantidad de dióxido de carbono de la atmósfera.

“Denme un petrolero de medio hierro y les contaré una edad de hielo”, John Martin, oceanógrafo de Moss Landing Marine Laboratories, escribe en 1988. En ese momento, la mayoría de las personas no conocían la idea del cambio climático tal como lo conocemos hoy. Pero también fue en un momento en que la gente comenzó a pensar en cómo el enriquecimiento de hierro podría afectar el crecimiento del fitoplancton, cambiando así el nivel de carbono en la atmósfera.

Aunque los científicos del clima han pasado mucho tiempo discutiendo esta estrategia entre ellos, no ha habido un esfuerzo concertado para explorarla más a fondo y tomarla en serio. Ken Busseler, radioquímico marino del Instituto Oceanográfico Woods Hole, científico que realizó alguna investigación en el enriquecimiento de hierro en el mar. Él y su equipo analizaron si la introducción de hierro podría “alterar el flujo de carbono en las profundidades del océano” y descubrieron que había un importante efecto de secuestro de carbono.

Buesseler le dijo a The Daily Beast que su investigación se realizó hace casi 20 años y que no se ha hecho mucho desde entonces.

“Lo que sucedió hace 20 años fue que comenzamos a girar y propagar la forma química del hierro y buscar fitoplancton, la respuesta de la planta, y realmente mostró muy claramente que si aumenta el hierro, puede absorber más dióxido de carbono”, dijo Busseler. “La diferencia entre ahora y hace 20 años es que creo que la crisis climática es más visible para el público”.

El fitoplancton florece frente a la costa de Islandia, como se observa desde el espacio.

NASA

El uso de los océanos para combatir el cambio climático ha sido un tema muy debatido entre los científicos del clima en los últimos años, y Buesseler formó parte de un grupo de científicos que publicaron reporte por las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina a finales del año pasado analizó opciones, incluido el aumento de los niveles de fitoplancton.

“Tenemos un gran depósito. Ya consume un tercio de los gases de efecto invernadero. La pregunta que la mayoría de la gente hace hoy es ¿qué podemos hacer para solucionarlo?”. Buesseler dijo. “Salgamos. Experimentemos”.

Los experimentos en sí mismos no dañarán los ecosistemas naturales del océano, dijo Buesseler, pero pueden decirnos mucho sobre cómo la introducción de más hierro en el océano a una escala mucho mayor afectará a estos ecosistemas a largo plazo. Él no cree que hacerlo a gran escala cause mucho daño, pero es importante investigar un poco para que podamos estar seguros. Dijo que una estimación “muy conservadora” era que se podrían absorber hasta gigatoneladas de dióxido de carbono anualmente si el proceso se llevara a cabo a gran escala.

La diferencia entre ahora y hace 20 años creo que la crisis climática es más visible para el público.

Ken Busseler, Instituto de Oceanografía Woods Hole

“Cambiará los tipos de plantas y animales que crecen, pero realmente sucede con los cambios de temperatura y acidez”, dijo Busseler.

El enriquecimiento de hierro también es fácil, dijo a The Daily Beast David Siegel, profesor de ciencias marinas en la Universidad de California, Santa Bárbara. Simplemente puede obtener un bote de pesca de 120 pies y comenzar a esparcir el hierro, ya que será más efectivo para estimular el crecimiento del fitoplancton.

Esto se puede hacer de forma relativamente económica. Cada átomo de hierro que agregue en los lugares correctos puede inmovilizar decenas de miles de átomos de carbono, lo que significa que el agua los absorbe. “Bastante efectivo”, dijo Siegel. “Puedes esparcir macetas que liberan óxido de hierro en el agua, incluso solo mineral de hierro en el agua, y puedes hacer flores que puedes ver desde el espacio. Lo sabemos.”

El efecto se producirá con bastante rapidez. Los científicos que han infundido hierro en el agua de mar en el pasado han sugerido que las floraciones de fitoplancton pueden comenzar a aparecer dentro de las primeras 24 horas. El lugar ideal para ingresar hierro es un lugar menos abundante, que sería parte de los océanos -especialmente en el hemisferio sur- no cerca de la Tierra. Suele aparecer hierro que acaba en el océano del polvo que sopla en el mar desde la tierra.

Tanto Buesseler como Siegel enfatizan que esto no debe verse como un sustituto para terminar con el uso de combustibles fósiles. Esto sigue siendo importante en términos de tener la oportunidad de vencer el cambio climático. Pero evitar los peores impactos del cambio climático también requiere desarrollar estrategias de descarbonización para reducir la carga de gases de efecto invernadero en el aire.

“Incluso si eliminamos el carbono de nuestra economía, todavía habrá alrededor de 20 gigatoneladas de dióxido de carbono que deben eliminarse de la atmósfera para mantenernos cerca de los objetivos del Acuerdo de París”, dijo Siegel.

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