Exclusivo: el estímulo de coronavirus de EE. UU. Se dirigió a algunos proveedores de atención médica que enfrentan investigaciones penales

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WASHINGTON (Reuters) – Ansioso por reforzar el sistema de salud durante la pandemia de coronavirus, el gobierno de los Estados Unidos gastó el mes pasado $ 30 mil millones en pagos de estímulo a la mayoría de los proveedores de atención médica que facturaron a Medicare el año pasado.

FOTO DE ARCHIVO: Los miembros de la Guardia Nacional de Oklahoma esperan para desinfectar la habitación de los residentes durante una misión de descontaminación en un centro de atención a largo plazo, en medio de la propagación de la enfermedad por coronavirus (COVID-19), en McAlester, Oklahoma, EE. UU. 22 de abril de 2020. REUTERS / Nick Oxford

Esa velocidad resultó en el flujo de dinero de los contribuyentes a algunas empresas y personas que enfrentan investigaciones de fraude civil o criminal, de acuerdo con abogados defensores y otros que representan a más de una docena de empresas y personas que enfrentan tales investigaciones.

Las revelaciones sobre tales pagos han provocado la indignación de algunos demócratas del Congreso, quienes dicen que destacan los problemas con la distribución de los fondos de estímulo.

“Tengo una enorme cantidad de frustración con la forma en que la administración Trump está distribuyendo estos dólares, y ejemplos como estos magnifican las consecuencias de los esfuerzos de la Casa Blanca para limitar la transparencia y la supervisión”, dijo el senador Ron Wyden, miembro de alto rango del Comité de Finanzas del Senado. , dijo a Reuters.

Henry Connelly, portavoz de la presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, agregó: “Es alarmante ver a la administración Trump dando preciosos dólares de los contribuyentes a entidades sin escrúpulos mientras tantos hospitales y trabajadores de la salud en la primera línea de la batalla contra el coronavirus están desesperados por recursos “.

El Departamento de Salud y Servicios Humanos, que envió los pagos, dijo a Reuters que transmitió fondos a todos los proveedores médicos que presentaron facturas en 2019 a Medicare, el programa federal de seguro de salud para estadounidenses mayores y discapacitados, a menos que ya hayan sido excluidos de participar.

Se negó a responder a las críticas de la oficina de Wyden y Pelosi y no respondió a preguntas específicas de Reuters sobre los pagos.

Katherine Harris, portavoz de la Oficina del Inspector General del HHS, dijo que su oficina supervisa el programa, pero se negó a comentar sobre la distribución específica de fondos.

“Si bien no podemos comentar específicamente sobre ningún trabajo que no sea el que se ha anunciado públicamente, puedo decirle que regularmente realizamos revisiones de la administración de programas del departamento, incluida la distribución de fondos”, dijo Harris.

Reuters no pudo determinar de forma independiente qué parte de los pagos de estímulo se destinó a entidades e individuos involucrados en acciones civiles y penales con Medicare.

En un correo electrónico a receptores de fondos visto por Reuters, el HHS solicitó a los proveedores que firmen un extenso certificado que estipule que han estado o van a tratar a pacientes que padecen COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus.

Si los proveedores no responden dentro de los 30 días, HHS dijo que asumirá que han aceptado los términos y condiciones del gobierno. Dijo en un comunicado que “cuenta con mecanismos para recuperar fondos y abordar actividades fraudulentas”.

Los fondos provienen de la Ley CARES de $ 2.3 billones aprobada por el Congreso para mitigar el costo económico de la pandemia, que mató a más de 64,000 estadounidenses y dejó sin trabajo a al menos 30 millones de personas.

A diferencia de las porciones de ese paquete destinadas a ayudar a las pequeñas empresas, que requerían que las compañías lo solicitaran, parte del financiamiento de la atención médica fue iniciado por el Departamento de Salud y Servicios Humanos de los EE. UU. Y se mostró como una sorpresa en las cuentas bancarias de muchos proveedores de atención médica .

Reuters entrevistó a seis abogados defensores y otros que representan a más de una docena de proveedores de atención médica que enfrentan consultas civiles o penales que recibieron el dinero, incluido un médico especialista en medicina para el dolor que recientemente resolvió un caso de reclamos civiles falsos y un operador de un centro de asistencia que está planeando declararse culpable de fraude a la atención médica.

“La mano izquierda no sabe lo que está haciendo la mano derecha”, dijo Joel Hirschhorn, un abogado que representa al médico especialista en medicina para el dolor y al operador del centro de asistencia.

Los abogados que hablaron con Reuters se negaron a identificar a sus clientes específicos, citando reglas de confidencialidad.

El depósito sorpresa de fondos ha llevado a los abogados a luchar para advertir a los clientes que estén listos para devolver el dinero.

“No existe una ganancia inesperada del gobierno”, dijo Sam J. Louis, un ex fiscal que ahora es socio de la firma de abogados Holland & Knight, cuya firma de abogados emitió una alerta a los clientes advirtiéndoles sobre el potencial de responsabilidad legal en la toma de los fondos.

Algunos ex fiscales federales dicen que no habría sido difícil para el HHS eliminar primero a estos proveedores.

“Si los proveedores fraudulentos, ya sea condenados o bajo investigación, están recibiendo rescates de la Ley CARES automáticamente, sin ninguna investigación de antecedentes, entonces la vergüenza del gobierno”, dijo Paul Pelletier, un ex fiscal.

Sin embargo, los abogados defensores enfatizaron que las personas acusadas de delitos son inocentes hasta que se demuestre su culpabilidad, y generalmente no se les prohíbe facturar a Medicare hasta mucho después de haber sido declarados culpables de un delito. Las personas que enfrentan cargos penales de atención médica generalmente aceptan dejar de facturar a Medicare como condición de su bono, agregaron.

Otro grupo de profesionales elegibles para las infusiones de efectivo incluye médicos que han perdido sus licencias médicas o licencias para recetar drogas altamente adictivas, dijo Ron Chapman, abogado en Miami.

El HHS se negó a decir qué porción de los $ 30 mil millones se destinaron a proveedores que enfrentan investigaciones penales o civiles.

Dijo que distribuyó fondos a más de 315,000 organizaciones de facturación de proveedores que llegaron a más de 1.5 millones de proveedores de atención médica.

En el año fiscal 2019, las investigaciones de la oficina del inspector general del HHS dieron lugar a 747 acciones criminales y 684 acciones civiles.

Informes de Sarah N. Lynch y Marisa Taylor; Edición de Scott Malone y Daniel Wallis

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