EXPLICATOR | Aquí se explica cómo revertir la degradación de la tierra en África

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  • Millones de personas corren el riesgo de pasar hambre y perder sus hogares, ya que África está perdiendo tierra saludable rápidamente.
  • Recientemente, las inundaciones de KwaZulu-Natal arrasaron tierras de cultivo vitales en la región.
  • Según un informe de la ONU, lo peor está por venir.

Desde Sudáfrica, donde inundaciones sin precedentes este mes arrasaron tierras de cultivo, hasta la tala excesiva de los bosques montañosos de Kenia, África está perdiendo tierras saludables rápidamente, poniendo a millones de personas en riesgo de hambre y perdiendo sus hogares e ingresos.

Factores como el cambio climático, el sobrepastoreo, el cultivo excesivo, la deforestación y la urbanización han dejado degradado hasta un 40% de la tierra del planeta, afectando a la mitad de la humanidad, señala este miércoles un informe de la agencia antidesertificación de Naciones Unidas.

Y lo peor está por venir, incluso para los países del África subsahariana, advirtió el informe.

Pero no es demasiado tarde para frenar la degradación de la tierra y restaurar la tierra seca en bosques fértiles, agregó el informe, citando una plétora de iniciativas desde Burkina Faso hasta Malawi que están funcionando.

Aquí hay algunos datos del informe de la Convención de las Naciones Unidas para Combatir la Desertificación (UNCCD) y lo que significa para África.

¿Cuáles son las principales causas de la degradación de la tierra?

La degradación de la tierra, una disminución o pérdida persistente de suelo, agua o biodiversidad, es causada por una serie de factores.

Estos van desde la deforestación hasta el uso excesivo de pesticidas y fertilizantes en la agricultura, así como el cambio climático, que está provocando un clima más frecuente y extremo.

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Por ejemplo, lluvias sin precedentes en la costa este de Sudáfrica este mes provocaron inundaciones repentinas que arrastraron cultivos y provocaron sumideros y deslizamientos de tierra, destruyendo cientos de casas, edificios y carreteras y matando a más de 430 personas.

En los bosques montañosos de Kenia, conocidos como las «torres de agua» del país, la tala para obtener madera, carbón vegetal y la expansión agrícola ha reducido los flujos de agua en los ríos, lo que limita el riego de las tierras de cultivo, entre otros impactos.

¿Cuáles son los impactos de la degradación de la tierra?

La expansión del desierto, la degradación de la tierra y la sequía afectan a más de 3 000 millones de personas en todo el mundo, en su mayoría comunidades rurales pobres.

La pérdida de tierras saludables genera inseguridad alimentaria, y la pérdida de bosques puede hacer que las comunidades sean más vulnerables a los desastres relacionados con el clima, como sequías, inundaciones e incendios forestales.

A medida que la tierra se daña y los rendimientos de los cultivos caen, muchas comunidades quedan atrapadas en una espiral descendente de pobreza que conduce a una mayor degradación de la tierra y al empeoramiento de la escasez de agua.

Aproximadamente $ 44 billones de producción económica, más de la mitad del PIB anual mundial, está en riesgo por la degradación de la tierra, señaló el informe de la ONU.

La degradación de la tierra también es un factor importante del cambio climático, ya que la deforestación tropical por sí sola contribuye con aproximadamente el 10 % de todas las emisiones de gases de efecto invernadero creadas por el hombre. La degradación del suelo también conduce a la liberación de carbono almacenado bajo tierra.

¿Qué podría pasar con la tierra del planeta para 2050?

Si las tendencias actuales continúan, para 2050 se degradarán 16 millones de kilómetros cuadrados (6,2 millones de millas cuadradas) adicionales de tierra, del tamaño de América del Sur, según proyecta el informe.

Casi el 15% de las tierras agrícolas, los pastos y las áreas naturales también podrían experimentar una disminución a largo plazo en la productividad, siendo el África subsahariana la más afectada.

¿Se pueden restaurar las tierras degradadas?

La degradación de la tierra se puede revertir a través de actividades que van desde la agrosilvicultura (plantar árboles en medio de los cultivos) hasta una mejor gestión del pastoreo, según el informe.

Si se restaura el 35 % de la tierra mundial, el rendimiento de los cultivos podría aumentar hasta en un 10 % para 2050, con las mayores ganancias en Oriente Medio y África del Norte, América Latina y África subsahariana.

Eso podría ayudar a contener el aumento de los precios de los alimentos y alimentar a la creciente población mundial.

Dichos esfuerzos de restauración también podrían aumentar la capacidad de retención de agua del suelo, ayudar a que los suelos atrapen más carbono para limitar el cambio climático y reducir la pérdida esperada de biodiversidad en un 11 %, según el informe.

Durante las inundaciones de Sudáfrica, el investigador Pardon Muchaonyerwa notó que las fincas de caña de azúcar con suelos más sanos y más cubierta vegetal podían absorber más lluvia y eran menos susceptibles a los daños en comparación con las fincas vecinas.

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«No creo que tengamos muchas opciones cuando se trata de (mejorar) la salud del suelo… No tomar medidas pondrá en riesgo vidas en el futuro», dijo Muchaonyerwa, profesor de ciencias del suelo en la Universidad de KwaZulu-Natal.

¿La producción de alimentos debe ser más ecológica?

Los sistemas alimentarios requieren una revisión importante, desde cómo se producen los alimentos, los alimentos para animales y otros productos básicos hasta las cadenas de suministro que conectan a los productores con los consumidores, según el informe.

El cultivo de cultivos únicos a gran escala, la ejecución de operaciones ganaderas industriales y la destrucción de bosques y otros ecosistemas son los que generan la mayor parte de las emisiones de gases de efecto invernadero asociadas con la producción de alimentos y productos básicos, dijo.

«La agricultura moderna ha alterado la faz del planeta más que cualquier otra actividad humana», dijo Ibrahim Thiaw, jefe de la UNCCD con sede en Bonn, en un comunicado.

«Necesitamos repensar urgentemente nuestros sistemas alimentarios globales, que son responsables del 80 % de la deforestación, el 70 % del uso de agua dulce y (son) la principal causa de la pérdida de biodiversidad terrestre».

¿Qué está funcionando para restaurar la tierra en África?

En Etiopía, los pequeños agricultores están rotando y diversificando cultivos, utilizando riego por goteo que ahorra agua y adoptando variedades de cultivos resistentes para aumentar las cosechas y reducir la vulnerabilidad a la sequía.

El uso de pequeñas represas para frenar y capturar las lluvias intensas también ayuda a que se filtre más agua en los suelos, lo que evita las inundaciones río abajo y aumenta la humedad disponible para la agricultura.

En Malawi, el cultivo intercalado de un árbol de leguminosas con maíz mejora los nutrientes del suelo, crea un fertilizante natural económico y ayuda a que los suelos retengan más agua.

En Burkina Faso, la construcción de diques de piedra, conocidos como diguettes, retienen el agua de lluvia y la dejan penetrar en el suelo en lugar de escurrirse, mejorando la seguridad alimentaria y revirtiendo la desertificación.

Y en Kenia, se están desplegando drones para ayudar a los agricultores a rastrear mejor las plagas y enfermedades y evitar el uso excesivo de productos químicos, un cambio que ha aumentado los rendimientos en casi la mitad en algunas granjas.

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