Extracto del libro: “The Code Breaker” de Walter Isaacson

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“El descifrador de códigos” (Simon & Schuster), el último libro de Walter Isaacson, biógrafo superventas de genios desde Leonardo da Vinci y Benjamin Franklin hasta Albert Einstein y Steve Jobs, cuenta la historia de la bioquímica Jennifer Doudna y la creación de la tecnología de edición de genes conocida como CRISPR. .

Lea el extracto a continuación y no se pierda la entrevista del corresponsal David Pogue con Isaacson y Doudna en “CBS Sunday Morning” ¡7 de Marzo!


Simon y Schuster


Introducción

En la brecha

Jennifer Doudna no podía dormir. Berkeley, la universidad donde fue una superestrella por su papel en la invención de la tecnología de edición de genes conocida como CRISPR, acababa de cerrar su campus debido a la pandemia de coronavirus de rápida propagación. En contra de su buen juicio, había llevado a su hijo, Andy, un estudiante de último año de secundaria, a la estación de tren para que pudiera ir a Fresno a una competencia de construcción de robots. Ahora, a las 2 am, despertó a su esposo e insistió en que lo recogieran antes del comienzo del partido, cuando más de mil doscientos niños se reunirían en un centro de convenciones cubierto. Se pusieron la ropa, subieron al coche, encontraron una gasolinera abierta e hicieron el viaje de tres horas. Andy, hijo único, no estaba feliz de verlos, pero lo convencieron de hacer las maletas y volver a casa. Cuando salían del estacionamiento, Andy recibió un mensaje de texto del equipo: “¡Partido de robótica cancelado! ¡Todos los niños deben irse de inmediato!”

Este fue el momento, recuerda Doudna, en que se dio cuenta de que su mundo y el mundo de la ciencia habían cambiado. El gobierno estaba torpemente en su respuesta a COVID, por lo que era hora de que los profesores y estudiantes de posgrado, agarrando sus tubos de ensayo y levantando sus pipetas en alto, se precipitaran hacia la brecha. Al día siguiente, viernes 13 de marzo de 2020, dirigió una reunión de sus colegas de Berkeley y otros científicos en el Área de la Bahía para discutir qué roles podrían desempeñar.

Una docena de ellos cruzaron el campus abandonado de Berkeley y convergieron en el elegante edificio de piedra y vidrio que albergaba su laboratorio. Las sillas de la sala de conferencias de la planta baja estaban agrupadas, por lo que lo primero que hicieron fue separarlas dos metros. Luego, encendieron un sistema de video para que otros cincuenta investigadores de universidades cercanas pudieran unirse a través de Zoom. Mientras se paraba frente a la habitación para reunirlos, Doudna mostró una intensidad que por lo general mantenía enmascarada por una fachada tranquila. “Esto no es algo que los académicos suelen hacer”, les dijo. “Tenemos que dar un paso al frente”.

Era apropiado que un equipo de lucha contra los virus fuera dirigido por un pionero de CRISPR. La herramienta de edición de genes que Doudna y otros desarrollaron en 2012 se basa en un truco de lucha contra virus utilizado por bacterias, que han estado luchando contra los virus durante más de mil millones de años. En su ADN, las bacterias desarrollan secuencias repetidas agrupadas, conocidas como CRISPR, que pueden recordar y luego destruir los virus que las atacan. En otras palabras, es un sistema inmunológico que puede adaptarse para combatir cada nueva ola de virus, justo lo que los humanos necesitamos en una era que ha estado plagada, como si todavía estuviéramos en la Edad Media, por repetidas epidemias virales.

Siempre preparado y metódico, Doudna (pronunciado DOWD-nuh) presentó diapositivas que sugerían formas en que podrían enfrentarse al coronavirus. Ella lideró escuchando. Aunque se había convertido en una celebridad científica, la gente se sentía cómoda al relacionarse con ella. Había dominado el arte de tener una agenda ajustada y al mismo tiempo encontrar el tiempo para conectarse emocionalmente con la gente.

El primer equipo que reunió Doudna recibió el trabajo de crear un laboratorio de pruebas de coronavirus. Una de las líderes a las que recurrió fue una postdoctoral llamada Jennifer Hamilton que, unos meses antes, había pasado un día enseñándome a usar CRISPR para editar genes humanos. Estaba complacido, pero también un poco nervioso, de ver lo fácil que era. ¡Incluso yo podría hacerlo!

Otro equipo recibió la misión de desarrollar nuevos tipos de pruebas de coronavirus basadas en CRISPR. Ayudó que a Doudna le gustaran las empresas comerciales. Tres años antes, ella y dos de sus estudiantes de posgrado habían creado una empresa para utilizar CRISPR como herramienta para detectar enfermedades virales.

Al lanzar un esfuerzo por encontrar nuevas pruebas para detectar el coronavirus, Doudna estaba abriendo otro frente en su feroz pero fructífera lucha con un competidor de campo traviesa. Feng Zhang, una encantadora joven investigadora nacida en China y criada en Iowa en el Broad Institute of MIT y Harvard, había sido su rival en la carrera de 2012 para convertir CRISPR en una herramienta de edición de genes, y desde entonces habían estado encerrados en una intensa competencia para hacer descubrimientos científicos y formar empresas basadas en CRISPR. Ahora, con el estallido de la pandemia, se embarcarían en otra carrera, impulsada no por la búsqueda de patentes sino por el deseo de hacer el bien.

Doudna se decidió por diez proyectos. Ella sugirió líderes para cada uno y les dijo a los demás que se clasificaran en equipos. Deberían emparejarse con alguien que realizara las mismas funciones, de modo que pudiera haber un sistema de promoción en el campo de batalla: si alguno de ellos fuera atacado por el virus, habría alguien que interviniera y continuara con su trabajo. Era la última vez que se encontrarían en persona. A partir de entonces los equipos colaborarían por Zoom y Slack.

“Me gustaría que todos comenzaran pronto”, dijo. “Muy pronto.”

“No te preocupes”, le aseguró uno de los participantes. “Nadie tiene planes de viaje”.

Lo que ninguno de los participantes discutió fue una perspectiva a más largo plazo: usar CRISPR para diseñar ediciones heredables en humanos que harían a nuestros hijos, y a todos nuestros descendientes, menos vulnerables a las infecciones por virus. Estas mejoras genéticas podrían alterar permanentemente a la raza humana. “Eso pertenece al ámbito de la ciencia ficción”, dijo Doudna con desdén cuando planteé el tema después de la reunión. Sí, estuve de acuerdo, es un poco como Nuevo mundo valiente o Gattaca. Pero como ocurre con cualquier buena ciencia ficción, los elementos ya se han hecho realidad. En noviembre de 2018, un joven científico chino que había estado en algunas de las conferencias de edición de genes de Doudna usó CRISPR para editar embriones y eliminar un gen que produce un receptor para el VIH, el virus que causa el SIDA. Condujo al nacimiento de gemelas, los primeros “bebés de diseño” del mundo.

Hubo un estallido inmediato de asombro y luego conmoción. Se agitaron los brazos, se convocaron comités. Después de más de tres mil millones de años de evolución de la vida en este planeta, una especie (nosotros) había desarrollado el talento y la temeridad para tomar el control de su propio futuro genético. Había la sensación de que habíamos cruzado el umbral hacia una era completamente nueva, tal vez un mundo nuevo y valiente, como cuando Adán y Eva mordieron la manzana o Prometeo arrebató el fuego a los dioses.

Nuestra nueva capacidad para editar nuestros genes plantea algunas preguntas fascinantes. ¿Deberíamos editar nuestra especie para hacernos menos susceptibles a virus mortales? ¡Qué maravillosa bendición sería! ¿Correcto? ¿Deberíamos utilizar la edición de genes para eliminar los trastornos temidos, como el de Huntington, la anemia de células falciformes y la fibrosis quística? Eso también suena bien. ¿Y la sordera o la ceguera? ¿O ser corto? ¿O deprimido? Hmmm … ¿Cómo deberíamos pensar en eso? Dentro de unas décadas, si es posible y seguro, ¿deberíamos permitir que los padres mejoren el coeficiente intelectual y los músculos de sus hijos? ¿Deberíamos dejar que ellos decidan el color de ojos? ¿Color de piel? ¿Altura?

¡Guau! Hagamos una pausa por un momento antes de deslizarnos por esta pendiente resbaladiza. ¿Qué podría hacer eso con la diversidad de nuestras sociedades? Si ya no estamos sujetos a una lotería natural aleatoria en lo que respecta a nuestras dotes, ¿debilitará nuestros sentimientos de empatía y aceptación? Si estas ofertas en el supermercado genético no son gratuitas (y no lo serán), ¿aumentará enormemente la desigualdad y, de hecho, la codificará permanentemente en la raza humana? Dados estos problemas, ¿deberían dejarse tales decisiones únicamente a los individuos, o debería la sociedad en su conjunto tener algo que decir? Quizás deberíamos desarrollar algunas reglas.

Por “nosotros” me refiero nosotros. Todos nosotros, incluyéndonos a ti y a mí. Averiguar si editar nuestros genes y cuándo será una de las cuestiones más importantes del siglo XXI, por lo que pensé que sería útil comprender cómo se hace. Asimismo, las oleadas recurrentes de epidemias de virus hacen que sea importante comprender las ciencias de la vida. Hay una alegría que surge de comprender cómo funciona algo, especialmente cuando ese algo somos nosotros mismos. Doudna disfrutó de esa alegría, y nosotros también. De eso se trata este libro.

La invención de CRISPR y la plaga de COVID acelerarán nuestra transición a la tercera gran revolución de los tiempos modernos. Estas revoluciones surgieron del descubrimiento, a partir de hace poco más de un siglo, de los tres núcleos fundamentales de nuestra existencia: el átomo, el bit y el gen.

La primera mitad del siglo XX, comenzando con los artículos de 1905 de Albert Einstein sobre la relatividad y la teoría cuántica, presentó una revolución impulsada por la física. En las cinco décadas posteriores a su año milagroso, sus teorías llevaron a bombas atómicas y energía nuclear, transistores y naves espaciales, láseres y radares.

La segunda mitad del siglo XX fue una era de tecnología de la información, basada en la idea de que toda la información podía codificarse mediante dígitos binarios, conocidos como bits, y todos los procesos lógicos podían realizarse mediante circuitos con interruptores de encendido y apagado. En la década de 1950, esto llevó al desarrollo del microchip, la computadora e Internet. Cuando se combinaron estas tres innovaciones, nació la revolución digital.

Ahora hemos entrado en una tercera y aún más trascendental era, una revolución de las ciencias de la vida. Los niños que estudian codificación digital se unirán a los que estudian código genético.

Extraído de “El descifrador de códigos: Jennifer Doudna, edición genética y el futuro de la raza humana” por Walter Isaacson. Copyright © 2021 de Walter Isaacson. Reproducido con permiso de Simon & Schuster, Inc. Todos los derechos reservados.


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