Globo estratosférico de la NASA levantará telescopio con espejo gigante Antártida

Como parte de su Programa Científico de Globos, la NASA lanza de 10 a 15 misiones de globos cada año. En una próxima misión, la NASA planea usar un globo más grande que un campo de fútbol para enviar un telescopio a unos 40 000 metros (130 000 pies) sobre la Antártida. Desde esa altura, el telescopio estudiará un fenómeno que ahoga la formación de estrellas en algunas galaxias, matándolas efectivamente.

Llamado Telescopio Estratosférico de Astrofísica para Observaciones de Alta Resolución Espectral en longitudes de onda submilimétricas, o ASTHROS, la misión utilizará un espejo primario, este telescopioLa principal herramienta de recolección de luz de ‘s, que está empatada con el más grande que jamás haya volado en un globo a gran altitud.

El espejo de 8,2 pies (2,5 metros) y su estructura de soporte deben ser excepcionalmente livianos para viajar en globo estratosferico pero lo suficientemente fuerte como para evitar que la atracción de la gravedad de la Tierra deforme su forma parabólica casi perfecta en más de 0,0001 pulgadas (2,5 micrómetros), una fracción del ancho de un cabello humano.

El espejo primario de 8,2 pies (2,5 metros) de la misión ASTHROS, que se muestra aquí, es uno de los más grandes que jamás haya volado en un globo a gran altura. Créditos: Media Lario

ASTHROS está programado para lanzarse no antes de diciembre de 2023, dando vueltas alrededor del Polo Sur por hasta cuatro semanas. En lo alto de la estratosfera, ASTHROS observará longitudes de onda de luz que están bloqueadas por la atmósfera de la Tierra en un rango llamado infrarrojo lejano. Su gran espejo mejorará la capacidad del telescopio para observar fuentes de luz más débiles y resolver detalles más finos de esas fuentes. Esas capacidades son esenciales para el enfoque de la misión para estudiar la retroalimentación estelar, el proceso por el cual las nubes de gas y polvo, los ingredientes para formar estrellas, se dispersan en las galaxias, a veces hasta el punto en que la formación de estrellas se detiene por completo.

ASTHROS observará varias regiones de formación estelar en nuestra galaxia donde tienen lugar estos procesos, creando mapas 3D de alta resolución de la distribución y el movimiento del gas. La misión también observará galaxias distantes que contienen millones de estrellas para ver cómo se desarrolla la retroalimentación a gran escala y en diferentes entornos.

La unidad de telescopio completo de ASTHROS, que incluye un espejo primario, un espejo secundario y una estructura de soporte (llamada cuna), fue desarrollada por Media Lario, una empresa de óptica en Italia. Su espejo principal presenta nueve paneles, que son significativamente más fáciles de fabricar que un espejo de una sola pieza. La mayor parte de los paneles de los espejos consiste en aluminio liviano, formado en una estructura de panal que reduce su masa total. Las superficies del panel están hechas de níquel y recubiertas de oro, lo que mejora la reflectividad del espejo en las longitudes de onda del infrarrojo lejano.

“Creo que este es probablemente el telescopio más complejo jamás construido para una misión de globo a gran altitud”. dijo Jose Siles, director del proyecto ASTHROS en JPL. “Teníamos especificaciones similares a las de un telescopio espacial, pero con un presupuesto, un cronograma y una masa más ajustados. Tuvimos que combinar técnicas de telescopios terrestres que observan en longitudes de onda similares con técnicas de fabricación avanzadas utilizadas para veleros de carreras profesionales. Es bastante único”.

Media Lario entregará la unidad completa del telescopio a NASA a finales de julio. Después de eso, el equipo de ASTHROS lo integrará con la góndola (la estructura que sostiene toda la carga útil y se une al globo) y otros componentes clave. Luego comenzarán una serie de pruebas para asegurarse de que todo esté listo para el vuelo.

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