Google Glass podría tener una vida futura como un dispositivo para enseñar a niños autistas

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SAN FRANCISCO – Cuando Esaïe Prickett se sentó en la sala con su madre, su padre y cuatro hermanos mayores, él era el único que llevaba gafas de Google.

Cuando Esaïe, que tenía 10 años en ese momento y ahora tiene 12 años, miró a través de las gafas computarizadas, su familia hizo caras – feliz, triste, sorprendida, enojada, aburrida – y trató de identificar cada emoción. En un instante, las gafas le dijeron si estaba en lo cierto o no, y mostraba diminutos íconos digitales que solo él podía ver.

Esaïe tenía 6 años cuando él y su familia supieron que tenía autismo. La tecnología que estaba usando mientras estaba sentado en la sala de estar tenía la intención de ayudarlo a aprender cómo reconocer las emociones y hacer contacto visual con quienes lo rodeaban. Las gafas verificarían sus elecciones solo si miraba directamente a una cara.

Él y su familia probaron la tecnología durante varias semanas como parte de un ensayo clínico realizado por investigadores de la Universidad de Stanford en y alrededor del área de la Bahía de San Francisco. Recientemente detallado en el diario de la Asociación Médica Americana, Pediatría, el estudio se ajusta a un esfuerzo cada vez mayor para desarrollar nuevas tecnologías para niños en el espectro del autismo, incluidos robots interactivos y gafas computarizadas.

Los resultados del estudio de Stanford muestran que los métodos son prometedores e indican que podrían ayudar a los niños como Esaïe a comprender las emociones y participar de manera más directa con quienes los rodean. También podrían medir los cambios en el comportamiento, algo que históricamente ha sido difícil de hacer.

Los expertos creen que otras nuevas tecnologías pueden ayudar de manera similar. Hablar asistentes digitales como la Alexa de Amazon, por ejemplo, podría ayudar a los niños que usan mal sus pronombres. Pero incluso a medida que se difunden estas ideas, los investigadores advierten que requerirán pruebas rigurosas antes de que sus efectos se comprendan por completo.

Catalin Voss comenzó a crear software para Google Glass en 2013, poco después de que Google revelara las gafas computarizadas en medio de gran cantidad de información de los medios nacionales. Un estudiante de primer año de Stanford de 18 años en ese momento, el Sr. Voss comenzó a crear una aplicación que podía reconocer imágenes automáticamente. Luego pensó en su primo, que tenía autismo.

Al crecer, el primo del Sr. Voss practicó el reconocimiento de las expresiones faciales mientras miraba en el espejo de un baño. Google Glass, pensó Voss, podría mejorar este ejercicio común. Dibujar en los últimos avances en visión por computador, su software podía leer automáticamente las expresiones faciales y hacer un seguimiento cercano de cuándo alguien reconocía una emoción y cuándo no.

Su ensayo clínico, realizado durante dos años con 71 niños, es uno de los primeros de su tipo. Abarcó todo, desde formas severas de autismo, incluidos niños con problemas del habla y sensibilidad táctil, hasta formas mucho más leves. Los niños que usaron el software en sus hogares mostraron una ganancia significativa en las escalas de comportamiento adaptativo de Vineland, una herramienta estándar para rastrear el comportamiento de aquellos en el espectro del autismo, dijo el Sr. Voss.

La ganancia estuvo en línea con las mejoras de los niños que recibieron terapia en clínicas dedicadas a través de métodos más tradicionales. La esperanza es que la aplicación del Sr. Voss y los métodos similares puedan ayudar a más niños en más lugares, sin visitas regulares a las clínicas.

"Es una manera para que las familias, en algún nivel, proporcionen su propia terapia", dijo Voss.

Jeffrey Prickett, el padre de Esaïe, dijo que se había sentido atraído por el estudio porque sabía que atraería a su hijo, que disfruta usar las aplicaciones de iPad y ver películas en DVD.

"Lo hace bien interactuando con la gente", dijo Prickett. "Pero lo hace mejor interactuando con la tecnología".

Al Sr. Prickett le resultó difícil juzgar si el dispositivo de Google ayudó a su hijo a reconocer las emociones, pero vio una mejora notable en la capacidad de Esaïe para hacer contacto visual.

Heather Crowhurst, que vive cerca de Sacramento, dijo que había experimentado algo similar con su hijo de 8 años, Thomas, que también participó en el juicio. Pero Thomas no fue del todo cautivado con la terapia digital. "Fue un poco aburrido", dijo.

La preocupación con estos estudios es que dependen de las observaciones de los padres que están ayudando a sus hijos a usar la tecnología, dijo Catherine Lord, psicóloga clínica de la Universidad de California en Los Ángeles, que se especializa en el diagnóstico y tratamiento del autismo. Los padres están conscientes de la intervención tecnológica, por lo que sus observaciones pueden no ser confiables.

Aún así, el equipo de Stanford considera su estudio como un primer paso hacia un uso más amplio de esta y otras tecnologías en el autismo. Ha otorgado la licencia de la tecnología a Cognoa, una nueva empresa de Silicon Valley fundada por el Dr. Wall. La compañía espera comercializar el método una vez que reciba la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos, que supervisa el uso de dispositivos médicos en los Estados Unidos. Eso aún puede estar a años de distancia.

Otras empresas están adoptando un enfoque diferente. Brain Power, una empresa emergente en Massachusetts que ha creado un software similar para Google Glass, está vendiendo su tecnología a escuelas locales. La compañía lo considera una herramienta de enseñanza, no un dispositivo médico.

Patrick Daly, el superintendente adjunto del distrito escolar en North Reading, Massachusetts, está probando la tecnología de Brain Power después de observar su efecto en su hijo de 9 años, que está en el espectro. El distrito tiene la intención de probar la tecnología en los próximos años.

Anteriormente, el distrito trató de enseñar habilidades similares a través de tabletas iPad. El Sr. Daly ve a Google Glass como una gran mejora.

"En realidad puede mantener el contacto visual", dijo. "No están mirando hacia abajo mientras intentan aprender una emoción".

Robokind, una empresa nueva en Dallas, aplica la misma filosofía a un hardware diferente. La compañía pasó los últimos años diseñando un robot que intenta enseñar muchas de las mismas habilidades que las tecnologías creadas para las gafas digitales. Llamado Milo, el robot de dos pies de altura, parecido a una muñeca, imita las emociones básicas y trata de establecer contacto visual con los estudiantes. También hace preguntas y trata de involucrar a los estudiantes en conversaciones simples.

Robokind ha vendido cientos de robots a escuelas para realizar pruebas. Cada uno cuesta $ 12,000, más más de $ 3,500 para el software adicional.

De alguna manera, este dispositivo es un pobre sustituto de la interacción humana real. Pero la fuerza de esta y otras tecnologías es que pueden repetir tareas una y otra vez, sin cansarse, aburrirse o enfadarse. También pueden medir el comportamiento de manera precisa, dijo Pam Feliciano, directora científica de la organización sin fines de lucro Simons Foundation Powering Autism Research.

Por estas razones, la Sra. Feliciano también ve la promesa en Alexa de Amazon. Su hijo de 14 años está en el espectro y lucha con sus pronombres. A veces se llama a sí mismo "tú", no "yo".

Su tarea es corregirlo cada vez que comete un error. Pero ella es humana y se cansa. Ella no siempre recuerda. Un dispositivo como Alexa podría ayudar, dijo, siempre que los investigadores puedan demostrar que es confiable y efectivo.

"Las tecnologías están ahí", dijo. "Es solo una cuestión de los tecnólogos adecuados que trabajan con los médicos adecuados".

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