‘gracias a’ corona, la ciencia redescubre la nariz

Muchos pacientes con corona ya no podían oler nada. Eso es más grave de lo que a menudo pensamos. Como resultado, los científicos una vez más están prestando más atención a nuestro sentido del olfato, pero la recuperación de nuestra nariz aún está en pañales.

El coronavirus sigue asombrando a los científicos. Sabemos que uno de los primeros síntomas de una infestación puede ser la pérdida del olfato y del gusto. Ese resulta ser uno de los síntomas más persistentes. Un estudio en la revista especializada Rinología concluyó que el 46 por ciento de las personas que enfermaron gravemente después de una infección por corona un año después todavía tienen problemas con el olfato: decenas de millones de personas en todo el mundo. No menos del 7 por ciento del olor aún había desaparecido por completo después de un año. Los investigadores temen que el efecto podría ser tan malo que algunas personas nunca recuperarán su sentido del olfato.

Hay factores genéticos en juego que ponen a algunas personas en mayor riesgo de pérdida de olor a largo plazo que a otras. Según un estudio en Genética de la Naturaleza las víctimas con una variante particular de un gen que interviene en el procesamiento de las moléculas de olor son más vulnerables que otras a las consecuencias del olor de una infección por corona. Los aspectos de salud también pueden desempeñar un papel. Se dice que los pacientes con enfermedad de Alzheimer, incluso en sus primeras etapas, corren un mayor riesgo.

Las personas captarían inconscientemente el miedo de los demás a partir de las señales de olor que provienen de su sudor.

Es extraño que el efecto de varias variantes de coronavirus en nuestro olfato y gusto sea menor que el del virus original. Las víctimas de la variante alfa, la primera después del virus chino original, tenían la mitad de probabilidades de tener problemas de olores que los primeros pacientes. Para la variante omikron es solo el 17 por ciento. Las diferencias, sin duda, tienen que ver con las variaciones en la forma en que las diferentes variantes del virus infectan nuestro cuerpo. Pero aún no está claro cómo funcionará.

pérdida permanente

La especialista en nariz, garganta y oído Laura Van Gerven (UZ Leuven) y sus colegas mostraron en un informe en Célula muestra que el problema de la pérdida del olfato no es el resultado de los ataques del virus a las células nerviosas de la nariz, sino a las células “sustentaculares” de soporte nasal. En él, el virus se reproduciría sin inhibiciones. La acción viral en esas células provocaría una fuerte respuesta inmune en el cuerpo, haciendo que las neuronas olfativas ya no puedan transmitir su información al cerebro. un informe en Naturaleza incluso sugirió que una reducción en las señales de olor al cerebro podría conducir a cambios significativos en ciertas áreas del cerebro. Estos darían un carácter permanente a los efectos de la contaminación sobre el olor.

El problema del olor en la crisis de la corona es tan grande que en todo el mundo se está prestando más atención a la investigación de nuestro sentido del olfato. La mejor revista científica Naturaleza incluso le dedicó un especial. Tendemos a subestimar el impacto de nuestro sentido del olfato, especialmente en comparación con la vista y el oído, que nos proporcionarían más información. Si lo comparas con otras especies animales, a primera vista estamos realmente decepcionados. Un ser humano tiene alrededor de 4 millones de receptores olfativos en la nariz, un conejo 100 millones y un perro 300 millones.

El mecanismo de los perros para detectar olores también es mucho más sofisticado que el nuestro. Persiguen mucho más aire inhalado sobre sus receptores de olores que nosotros, por lo que pueden recoger muchas más moléculas de olor de él. El área de su cerebro que procesa los estímulos olfativos (el bulbo olfativo) es treinta veces más grande que la nuestra, teniendo en cuenta todas las proporciones del cuerpo. Es esta diferencia la que llevó a los primeros investigadores del cerebro en el siglo XIX a concluir que el olfato es menos importante para nosotros que los otros sentidos, especialmente en combinación con el descubrimiento de que muchas personas prestan poca atención a los olores que experimentan, a menos que sean extremos. circunstancias, como una panadería con pan fresco o una cloaca.

El sentido del olfato incluso fue etiquetado como ‘primitivo’, porque muchos otros animales dependen en gran medida de él: queríamos tanto ser diferentes y, sobre todo, mejores. La percepción del olfato habría estado en marcado contraste durante mucho tiempo con nuestro cacareado ‘libre albedrío’. Pero recientemente, los científicos en Ciencias Se ha demostrado que nuestro bulbo olfatorio es relativamente mucho más pequeño que el de los perros o los ratones, pero contiene más o menos el mismo número de neuronas, es decir, unos 10 millones. Ese número sería relativamente constante para los mamíferos. Así que tal vez no somos tan diferentes después de todo.

pecho de la madre

Nuestro sentido del olfato es importante para nuestra experiencia, especialmente porque la zona del cerebro que procesa los olores está directamente relacionada con las zonas de la emoción y la memoria. Las personas relacionan los olores con facilidad y durante mucho tiempo con experiencias emocionales, como encuentros o lugares. Para muchos, el olor a protector solar está indisolublemente ligado a las vacaciones en la playa, incluso si lo recoges en tu baño en invierno. Las investigaciones han demostrado que los veteranos de Vietnam pueden experimentar un brote de estrés postraumático cuando inhalan el olor de un restaurante asiático. Los olores a menudo están relacionados con el miedo. Deben advertirnos sobre problemas como fugas de gas y alimentos en mal estado. Las personas incluso captarían inconscientemente el miedo de los demás a partir de las señales de olor que provienen de su sudor, por ejemplo.

Un humano tiene 4 millones de receptores olfativos en su nariz, un perro 300 millones. © Getty Images/iStockphoto

Los olores influyen en cómo nos sentimos y qué personas nos atraen. un estudio en eLife mostró que bastantes personas automáticamente e inconscientemente se llevan la mano a la nariz después del contacto directo con alguien, sin duda por alguna forma de evaluación espontánea. Los bebés inicialmente dependen mucho más de su sentido del olfato que de otros sentidos. Reconocen no sólo el olor del pecho de su madre, sino también el de su ropa. Es posible que ya se formen una imagen rudimentaria de cómo huele su madre en el útero. Sería un factor crucial en la formación de un vínculo entre el bebé y la madre.

Por el contrario, un estudio en Avances de la ciencia muestra que los bebés liberan moléculas de olor de la frente, que tienen un efecto diferente en hombres y mujeres. En los hombres amortiguan los sentimientos agresivos, en las mujeres los despiertan. El olor, que no percibimos conscientemente, habría jugado un papel evolutivo importante en el aumento de las posibilidades de supervivencia de un bebé, asumiendo que su bienestar es más probable que sea amenazado por los hombres y defendido por las mujeres.

Cada uno su ‘imagen de olor’

Nuestra anatomía también señala que el análisis de olores es algo fundamental incluso para nosotros. Cuando recibimos un estímulo sonoro en nuestros oídos, pasa por dos estaciones intermedias en el cerebro hasta la zona auditiva para su procesamiento. Pero los estímulos olfativos van desde la nariz directamente al centro olfativo del cerebro. Eso envía rápidamente señales a otras áreas del cerebro. Es el único ejemplo en nuestro organismo de lo que se considera un sentido ‘primitivo’, pero en el sentido de células nerviosas que están en contacto directo con el mundo exterior y envían su información directamente a la región cerebral correspondiente. Debe promover la velocidad de reacción.

Los humanos tienen alrededor de 400 tipos diferentes de receptores de olor en la nariz, en diferentes proporciones. Esto significa que no todo el mundo reacciona de la misma manera a un estímulo olfativo. Diferentes experiencias con los olores significan que cada uno tiene su propia ‘imagen del olor’. Seguramente porque cada uno de los 400 tipos de receptores reacciona de manera diferente ante el mismo estímulo. Por lo tanto, parece haber infinitas posibilidades de cómo alguien experimenta los estímulos olfativos, cuyos detalles están lejos de ser trazados. un estudio en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias mostró que un cambio en la información genética de un receptor puede ser suficiente para desarrollar un patrón de olor diferente.

Crecimiento del cabello y cicatrización de heridas.

La traducción de las moléculas de olor en señales eléctricas se realiza mediante moléculas de anclaje especiales en las células nerviosas de la nariz. Fue sorprendente descubrir que estos no solo se encuentran en la nariz, sino también en otras partes del cuerpo. Se dice que desempeñan un papel en órganos que van desde el pulmón hasta el riñón, procesos como el crecimiento del cabello y la cicatrización de heridas, y enfermedades como el cáncer y la arteriosclerosis. Los científicos ahora asumen que existen en todas las células humanas, lo que genera dudas sobre su trasfondo evolutivo. ¿Los receptores de olores se desarrollaron inicialmente para promover la comunicación interna en un cuerpo, o se volvieron más generales y realizaron funciones internas adicionales solo en la segunda instancia? Suena como una cuestión puramente filosófica, pero confirma que nuestras capacidades de fragancia tienen un impacto mucho mayor en nosotros de lo que suponíamos hasta hace poco.

Esta subestimación significa que las personas que sufren pérdida del olfato difícilmente pueden contar con ayuda médica. No olvidemos que los problemas de olores también ocurren sin contaminación viral. Según un análisis reciente en Informes actuales de alergias y asma Entre el 5 y el 15 por ciento de la población tendría que lidiar con algún tipo de ‘olor molesto’, la mitad de eso sería para los mayores de 65 años. En los países industrializados, una de las principales causas es una inflamación crónica de la nariz como resultado de factores contaminantes en el entorno de vida. Además, la pérdida del olfato (anosmia) es sólo una manifestación de los problemas. La parosmia es otra: muchos olores se manifiestan como un olor espeso ya menudo desagradable. También está la fantosmia, donde percibes olores que no están. Los dos últimos también ocurren regularmente en pacientes con corona.

Los tratamientos no son obvios. El más común es el entrenamiento olfativo para reavivar el sentido del olfato perdido a través de la estimulación repetida con aromas bien reconocidos, una especie de fisioterapia para la nariz. Por lo general, implica la exposición a cuatro aceites de olor dulce y muy diferentes dos veces al día durante meses. Después de unos meses, cambian a otros cuatro aromas, lo que debería acelerar el proceso de recuperación. No se deben esperar milagros.

No hay intervenciones médicas reales. Estamos a la espera de desarrollos moleculares que puedan usarse como medicamentos. Se buscan antiinflamatorios y medios para acelerar la recuperación de los receptores del olor. Existe, sin embargo, el concepto algo débil de ‘esperanza’. Un nervio olfativo puede repararse a sí mismo cuando se daña, y las células olfativas de la nariz pueden regenerarse. Por lo general, sucede con demasiada lentitud para ser una solución viable. Un científico sugirió Naturaleza que algunas personas con pérdida permanente del olor después de una infección viral pueden recuperar repentinamente su sentido del olfato muchos años después como resultado de la regeneración espontánea de sus receptores del olor. Pero parece poco consuelo para las personas que apenas huelen ni prueban nada.

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