Gran refractor | Fecha estelar en línea

Casi todos los telescopios son instrumentos científicos asombrosos: un “ojo” en el universo. Pero algunos son mucho más: son obras de arte. Un ejemplo es el Gran Refractor, en el Observatorio de la Universidad de Harvard. Echó su primer vistazo a los cielos hace 175 años hoy.

La astronomía era todavía una ciencia americana joven entonces. Pero un cometa brillante había despertado el interés en el campo. Harvard aprovechó para construir un nuevo telescopio. Recaudó casi $26,000 de 94 donantes, incluido el ex presidente John Quincy Adams.

El corazón del telescopio era una lente principal de 15 pulgadas, la más grande de los Estados Unidos en 20 años. Estaba alojado en un tubo de 20 pies con una chapa de caoba pulida. Algunos de los accesorios estaban hechos de latón. La combinación hizo que el telescopio pareciera tanto una escultura como una herramienta científica.

El telescopio miró por primera vez al cielo en la tarde del 24 de junio de 1847: una vista de la luna gibosa. Al principio, los astrónomos realmente miraban el cielo a través del telescopio. Más tarde, lo usaron para tomar fotografías. De hecho, tomó el primer daguerrotipo de una estrella: Vega, uno de los puntos más brillantes del cielo de verano.

El Gran Refractor siguió siendo un instrumento científico activo hasta principios de la década de 1930. Después de eso, se utilizó para la educación y la divulgación pública. Finalmente se retiró en la década de 1970. Pero todavía está allí, y todavía se asoma ocasionalmente al cielo nocturno: un hermoso instrumento para observar las estrellas.

Guión de Damon Benningfield

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