Ha llegado el momento del hidrógeno verde, dicen los defensores que miran el mundo pospandémico

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LONDRES (Reuters) – El hidrógeno ha sido promocionado durante mucho tiempo como una alternativa limpia a los combustibles fósiles. Ahora, a medida que las principales economías preparan inversiones ecológicas para impulsar el crecimiento, los defensores espían una oportunidad de oro para arrastrar la energía de nicho a la corriente principal de un mundo pospandémico.

FOTO DE ARCHIVO: El nuevo autobús de hidrógeno Febus se ve antes de una presentación en Pau, Francia, el 14 de enero de 2020. REUTERS / Regis Duvignau / File Photo

El hidrógeno verde se destacó la semana pasada cuando Fatih Birol, jefe de la Agencia Internacional de Energía, dijo que la tecnología estaba “lista para el gran momento” e instó a los gobiernos a canalizar las inversiones hacia el combustible.

Algunos países, incluidos los Países Bajos, Australia y Portugal, ya han comenzado a invertir en la tecnología. Ahora los inversores, los políticos y las empresas están presionando a la Unión Europea y a otros para que utilicen su plan de recuperación posterior a la crisis para apoyar el hidrógeno en áreas como el transporte por camión y la industria pesada.

La promesa del hidrógeno como combustible para ayudar a impulsar los vehículos y las plantas de energía ha sido un tema de conversación desde la década de 1970, pero actualmente es demasiado costoso para un uso generalizado. Los defensores dicen que la inversión en infraestructura y una mayor demanda del transporte, las redes de gas y la industria reducirán el costo.

La mayor parte del hidrógeno que se usa hoy en día se extrae del gas natural en un proceso que produce emisiones de carbono, lo que derrota el objeto para muchos formuladores de políticas. Pero existe la posibilidad de extraer hidrógeno “verde” del agua con electrólisis, un proceso que consume mucha energía pero no contiene carbono si funciona con electricidad renovable.

Funcionarios de la UE, uno de los cuales describió el hidrógeno verde como el “santo grial”, dijo que podría reemplazar los combustibles fósiles en sectores que carecen de alternativas para alinear las operaciones con el plan Green Deal de la UE para reducir las emisiones netas a cero para 2050.

“El hidrógeno podría resolver muchos problemas. También necesitamos todo lo demás, pero el interés político se debe a que para lograr una profunda eficiencia energética y descarbonización, el hidrógeno parece relativamente fácil “, dijo Jesse Scott, asesor principal del grupo de expertos Agora Energiewende.

“Es menos alarmante (para los formuladores de políticas) que otros elementos para alcanzar el cero neto”, agregó, como la tecnología de eliminación de carbono, por ejemplo.

MOMENTO DE GANANCIA DE HIDRÓGENO

El ímpetu parece estar construyéndose; El jefe de la industria de la UE, Thierry Breton, se reunió con compañías de hidrógeno en línea esta semana para discutir la recuperación del bloque de la pandemia.

“Podríamos usar estas circunstancias, en las que se necesitará una gran cantidad de dinero público en el sistema energético, para avanzar hacia una economía del hidrógeno”, dijo Diederik Samsom, quien encabeza el gabinete climático de la Comisión Europea.

Esto podría provocar que el uso de hidrógeno aumente más rápido de lo esperado antes de la pandemia, agregó.

La Comisión Europea ha designado el hidrógeno limpio, un término flexible que puede incluir hidrógeno a base de gas, si está equipado con tecnología para capturar las emisiones resultantes, como un “área prioritaria” para la industria en su Acuerdo Verde.

Durante el año pasado, varios gobiernos, incluidos Alemania, Gran Bretaña, Australia y Japón, han anunciado o han estado trabajando en estrategias de hidrógeno y el ritmo se ha acelerado durante el último mes durante la pandemia.

Esta semana, Australia reservó A $ 300 millones ($ 191 millones) para impulsar proyectos de hidrógeno. Portugal planea construir una nueva planta de hidrógeno con energía solar que producirá hidrógeno por electrólisis para 2023.

Los Países Bajos dieron a conocer una estrategia de hidrógeno a fines de marzo, esbozando planes para 500 megavatios (MW) de capacidad de electrolizadores verdes para 2025. Se espera una estrategia alemana de hidrógeno a finales de este mes.

El gobierno holandés está presionando para que la UE haga lo mismo y presente un “plan de acción” para el hidrógeno limpio, dijo un portavoz a Reuters.

¿PUEDE SER ACCESIBLE?

Cuando se trata de transporte, las celdas de combustible de hidrógeno arrastran las baterías eléctricas en busca de autos más ecológicos, dado su mayor precio y la falta de estaciones de servicio. Pero los defensores ven potencial para vehículos más pesados.

Daimler y Volvo Trucks dieron a conocer planes el mes pasado para lanzar vehículos pesados ​​alimentados con hidrógeno al mercado dentro de la década.

El gas de hidrógeno ya se usa en la industria para producir amoníaco, que se usa en fertilizantes, y el metanol, que se usa para fabricar plástico.

Una desventaja importante del hidrógeno verde que más les interesa a los gobiernos es que requiere una gran cantidad de electricidad renovable para producir. La buena noticia es que los precios de las energías renovables han caído bruscamente en los últimos años.

Según los analistas de Bernstein, el hidrógeno hecho de combustibles fósiles actualmente cuesta entre $ 1- $ 1.8 / kg. El hidrógeno verde puede costar alrededor de $ 6 / kg hoy, lo que lo hace significativamente más caro que las alternativas de combustibles fósiles.

Sin embargo, una mayor demanda podría reducir el costo de la electrólisis. Junto con la caída de los costos de energía renovable, el hidrógeno verde podría caer a $ 1.7 / kg para 2050 y posiblemente a menos de $ 1 / kg, lo que lo hace competitivo con el gas natural. Los precios más altos del carbono también alentarían el cambio.

“El hidrógeno limpio producido a partir de la electricidad es aproximadamente tres veces más caro que el del gas natural, pero los costos de energía solar y eólica han disminuido en los últimos años y si continúan cayendo, el hidrógeno limpio producido con costos de electricidad más bajos sería más asequible”, dijo Philippe Vie, líder mundial en energía y servicios públicos en la consultora Capgemini.

“En hidrógeno estamos ahora donde estábamos con energías renovables en 2000-2005. De diez a 15 años es probablemente un buen lapso de tiempo para ser competitivo ”, agregó.

SE NECESITA DINERO MAYOR

Cualquier intento serio de uso a gran escala, ya sea en la industria o el transporte, también requeriría grandes inversiones en infraestructura. Por ejemplo, la energía de un parque eólico marino necesitaría conectarse a un electrolizador que produzca hidrógeno verde, que luego debería transportarse a los usuarios finales.

Europa tiene alrededor de 135 MW de capacidad de electrolizadores, pero los proyectos planeados de hidrógeno verde podrían llevarlos a 5.2 gigavatios, según la consultora Wood Mackenzie. Pero muchos proyectos dependen de más socios de inversión o subsidios, lo que defiende que el temor sea más escaso en la recesión económica inducida por COVID-19.

“Las inversiones que se habrían previsto hacer ahora no se realizan porque la producción se retrasa”, dijo a Reuters Jorgo Chatzimarkakis, secretario general del grupo de presión Hydrogen Europe.

Para ayudar a reducir los costos, se están trabajando varios proyectos en los sectores de infraestructura de gas, industria, minería y energía.

Royal Dutch Shell (RDSa.L) y la firma de gas holandesa Gasunie dieron a conocer planes en febrero para construir una gigantesca planta de hidrógeno eólica en el norte de los Países Bajos, capaz de producir 800,000 toneladas de hidrógeno para 2040.

En Alemania, la refinería de petróleo Raffinerie Heide se embarca en un proyecto que utiliza el exceso de energía eólica y abundante suministro de agua en la región para producir hidrógeno para producir queroseno.

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“El precio del hidrógeno que pagamos ahora es cuatro veces el gas natural de una fuente externa alimentada a través de la tubería y producida a 30 km de distancia”, dijo el CEO Juergen Wollschlaeger.

Un gran temor para las empresas de la industria del hidrógeno es que no podrán aprovechar la oportunidad única que ofrecen los vastos paquetes de estímulo económico, y que los gobiernos favorecerán el apoyo a los sectores tradicionales de combustibles con alto contenido de carbono que se han visto afectados por un colapso demanda de energía.

“Para nosotros, esa será la pregunta a responder en las próximas semanas. ¿La industria del combustible de carbono logrará convencer a los funcionarios para que los apoyen? Bernd Hübner, director financiero de la empresa alemana de hidrógeno verde Hy2gen, dijo.

Informes de Nina Chestney y Kate Abnett; Informes adicionales de Sonali Paul en Melbourne y Aaron Sheldrick en Tokio; Edición por Pravin Char

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