He aquí la extraña física de los asteroides de doble impacto

Cuando un asteroide golpea un planeta, puede dar un poderoso golpe, como descubrieron los dinosaurios en detrimento de ellos hace 66 millones de años. Pero, ¿y si dos asteroides chocan al mismo tiempo y en el mismo lugar?

Un estudio pionero publicado en la revista Ícaro investiga este fenómeno en Marte. Al observar el planeta, los investigadores han descubierto cientos de cráteres que probablemente resultaron de los impactos de un sistema binario, donde un asteroide orbita alrededor de otro, como la luna orbita la Tierra.

“Son realmente difíciles de encontrar”, dice Dmitrii Vavilov de la Universidad Côte d’Azur en Francia, autor principal del estudio. Pero los hallazgos muestran que estos cráteres binarios están ahí, dice.

El primer descubrimiento de un asteroide binario fue realizado por la nave espacial Galileo de la NASA mientras viajaba a Júpiter en 1993. Mientras capturaban imágenes de un asteroide llamado Ida en el camino, los científicos de la misión se sorprendieron al encontrar un segundo asteroide orbitando cerca. “Estaban tan confundidos”, dice Harrison Agrusa, astrónomo de la Universidad de Maryland que no participó en este nuevo estudio. “La gente debatía si algo andaba mal con la cámara”.

no lo fue En cambio, Ida fue la primera confirmación de que los asteroides podrían orbitar en parejas y, en algunos casos, incluso más. El compañero de Ida, más tarde llamado Dactyl, era increíblemente pequeño, pero prueba de su existencia. “Desencadenó una gran onda de choque en la comunidad”, dice Agrusa.

Con base en las observaciones de los otros millones de asteroides en el sistema solar, los científicos de hoy estiman que aproximadamente 1 de cada 6 asteroides (alrededor del 16 por ciento) es parte de un sistema binario. Podemos verlos orbitando alrededor del sistema solar, particularmente en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, con una de las parejas más famosas: Didymos y su pequeño compañero, Dimorfos—el objetivo de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) misión de defensa de asteroides después en este año.

Los asteroides golpean regularmente planetas y lunas, por lo que se esperaría que los asteroides binarios también lo hicieran. Sin embargo, encontrar cráteres binarios puede ser difícil, especialmente entre la miríada de otros cráteres en lugares como nuestra luna. En la Tierra es aún más difícil, ya que los procesos geológicos borran rápidamente la evidencia de los impactos.

El mejor candidato para un cráter binario en la Tierra hoy en día es el cráter Lockne en Suecia y un cráter más pequeño cercano llamado Målingen. “Fechamos estas estructuras con mucha exactitud y vimos que se formaron exactamente a la misma edad”, hace unos 450 millones de años, dice Jens Ormö, del Centro de Astrobiología de España, que dirigió el análisis de los cráteres. publicado en 2014. Se conoce otro par de candidatos prometedores, los cráteres Kamensk y Gusev, pero su ubicación, en la frontera entre Rusia y Ucrania, dificulta su estudio en el clima global actual.

En Marte, los cráteres pueden permanecer visibles durante miles de millones de años. Entonces, utilizando imágenes de alta resolución de la superficie tomadas por los orbitadores de Marte, Vavilov y sus colegas examinaron casi 32,000 cráteres de más de 4 kilómetros de ancho para buscar pares de cráteres.

Sus resultados mostraron que 150 pares parecían ser el resultado de impactos binarios, con un total de 300 cráteres individuales. Estas estimaciones provienen de la búsqueda de pares de formas de cráteres que se esperarían después de una colisión de asteroides binarios. Estos incluyen cráteres en forma de lágrima, donde los dos cráteres se superponen; cráteres de maní, donde están conectados en sus bordes; y cráteres de doblete, donde hay una brecha entre los dos. La orientación de los dos cráteres depende de la posición de los dos asteroides en el momento del impacto.

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