Huellas de neandertales encontradas en Francia ofrecen pistas para el comportamiento grupal

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Un grupo de niños de Neanderthal se paseó por la costa de Normandía en Francia hace 80,000 años. Sus huellas rápidamente quedaron cubiertas por arena arrastrada por el viento, preservada como fantasmal. señales de su paso.

Finalmente, los arqueólogos descubrieron las huellas en un sitio llamado Le Rozel en la costa noroeste del país. Limpiando cuidadosamente capas de arena, los científicos encontraron 257 huellas entre 2012 y 2017. El equipo describió la colección en un artículo publicado el lunes en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

La evidencia de los fósiles y artefactos neandertales descubiertos en Europa y Asia ha pintado lentamente una imagen de la vida cultural y socialmente compleja de nuestros parientes humanos extintos más cercanos. Contrariamente a las creencias arraigadas, los neandertales no eran hombres de las cavernas atrasados. Los científicos han encontrado artefactos que sugieren que elaboraron herramientas de piedra, crearon arte rupestre y realizaron varios rituales, como enterrar a sus muertos.

Pero algunos fósiles y artefactos aislados no cuentan toda la historia.

"Es realmente difícil estudiar la composición y el tamaño de los grupos de neandertales a partir de restos esqueléticos y herramientas de piedra", dijo Jeremy Duveau, un estudiante graduado en paleoantropología en el Museo Nacional de Historia Natural de Francia, quien dirigió el nuevo estudio.

El Sr. Duveau y sus colegas estimaron que las pistas de Le Rozel habían sido creadas por 10 a 13 personas, que probablemente ocuparon el sitio entre otoño y primavera de algunos años. El análisis del tamaño y la forma de las huellas confirmó que eran consistentes con lo que los científicos saben de la estructura más amplia de los pies de los neandertales: ligeramente más ancha, con un arco más bajo que las huellas de los típicos Homo sapiens.

Basado en el tamaño de las huellas, los investigadores también pudieron calcular las alturas de los fabricantes de huellas. Para su sorpresa, la mayoría de los individuos tenían menos de cuatro pies de altura, lo que indica que eran niños y adolescentes. (Se cree que los adultos promedio de Neanderthal tenían alrededor de 5 pies y 6 pulgadas.) Los niños superaron en número a los adultos en al menos 4 a 1, y la letra más pequeña parecía pertenecer a un niño de dos años.

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"La razón por la que este hallazgo es sorprendente es que el número de niños está ligeramente fuera de línea de lo que son las comunidades modernas de caza y recolección" dijo William Parkinson, el curador de antropología en el Field Museum of Natural History en Chicago. Agregó que los grupos de cazadores-recolectores modernos generalmente contienen más adultos que niños.

El número de niños en el grupo Le Rozel también se destaca del puñado de sitios de entierro de Neanderthal que los científicos han encontrado en todo el mundo. En la cueva El Sidron en España y en el sitio arqueológico de Krapina en Croacia, los científicos han encontrado restos de grupos de neandertales que consistían en más adultos que niños.

"Esto podría hablar de la variabilidad en los grupos de neandertales", dijo el Dr. Parkinson. "Tal vez lo que estamos viendo es prácticas diferenciales sobre quién queda enterrado en sitios específicos, y esos sitios no representan la composición real del grupo".

Los grabados de Le Rozel también plantean nuevas ideas sobre la vida social de los neandertales. Tal vez los neandertales adultos dejaron a sus hijos con chaperones mientras se iban a cazar o trabajar cerca. O tal vez los adultos murieron jóvenes, dijo Duveau.

Las huellas hacen de Le Rozel un sitio muy importante: la gente puede mirar las huellas de Le Rozel e imaginarse a los jóvenes neandertales corriendo por una playa hace varios miles de años.

"Es la primera vez que podemos hablar sobre cuán grande es un grupo en un momento en que estaban caminando", dijo el Dr. Parkinson. "Da vida al pasado".

Los sitios con huellas de neandertales son extremadamente raros. Los científicos han encontrado solo otras nueve huellas neandertales en todo el mundo, en Gibraltar, Grecia, Rumania y Francia.

Pero los investigadores han continuado descubriendo cientos de huellas más en Le Rozel. Y dispersos entre las pistas también hay ocho huellas de manos, restos de herramientas de piedra y signos de una carnicería.

Duveau y su equipo han fotografiado minuciosamente y creado modelos 3D de cada uno de sus hallazgos. También hicieron moldes de las impresiones y eliminaron algunas para una mejor conservación.

Actualmente se exhibe un pequeño conjunto de moldes en el Centro Internacional de Prehistoria en Les Eyzies-de-Tayac-Sireuil, Francia, y en el Museo de Historia de Canadá. La mayoría del resto se guarda en un archivo administrado por el Ministerio de Cultura de Francia, donde los investigadores esperan que más estudios revelen más sobre el comportamiento de los neandertales y la movilidad grupal.

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