India combate la ceguera diabética con la ayuda de A.I.

MADURAI, India – El Aravind Eye Hospital tratará a cualquiera que entre por la puerta, con o sin dinero.

Cada día, más de 2,000 personas llegan de toda la India y, a veces, a otras partes del mundo, hacinándose en los pasillos y salas de espera de este hospital de 43 años en el extremo sur del país. En una mañana reciente, Vt Muthusamy Ramalingamm, un residente local, entró en una habitación en el segundo piso, se sentó y apoyó la barbilla en un pequeño dispositivo de escritorio que apuntaba una cámara a sus ojos.

Un técnico pulsó una pantalla en la parte posterior de un escáner ocular y, en cuestión de segundos, apareció un diagnóstico en la computadora contra la pared. Ambos ojos mostraron signos de retinopatía diabética, una condición que puede causar ceguera si no se trata.

En la mayoría de los hospitales y clínicas de todo el mundo, los médicos capacitados realizan este diagnóstico, examinan los ojos de un paciente e identifican las pequeñas lesiones, hemorragias y decoloración que anticipan la ceguera diabética. Pero Aravind está intentando automatizar el proceso. Trabajando con un equipo de investigadores de inteligencia artificial de Google con sede en California, el hospital está probando un sistema que puede reconocer la condición por sí solo.

Google y su empresa hermana Verily apuntaron a este tipo de ceguera debido a su prevalencia y porque es el tipo de enfermedad que un A.I. El sistema puede detectar temprano. Google no está cargando el hospital mientras prueba la tecnología.

Los investigadores esperan que esta A.I. El sistema ayudará a los médicos a evaluar a más pacientes en un país donde la retinopatía diabética es cada vez más frecuente. Según la Organización Mundial de la Salud, casi 70 millones de indios son diabéticos, y todos están en riesgo de ceguera. Pero el país no capacita a suficientes doctores para evaluarlos adecuadamente a todos. Por cada millón de personas en la India, solo hay 11 oculistas, según el Consejo Internacional de Oftalmología.

El proyecto es parte de un esfuerzo generalizado para construir e implementar sistemas que puedan detectar automáticamente signos de enfermedad en los exámenes médicos. Los hospitales en los Estados Unidos, Gran Bretaña y Singapur también han realizado ensayos clínicos con sistemas que detectan signos de ceguera diabética. Investigadores de todo el mundo están explorando tecnologías que detectan el cáncer, los accidentes cerebrovasculares, las enfermedades cardíacas y otras afecciones en los rayos X y en la M.R.I. y tomografías computarizadas.

El mes pasado, los reguladores certificaron el sistema ocular para su uso en Europa con el nombre Verily. Y la Administración de Alimentos y Medicamentos aprobó recientemente un sistema similar en los Estados Unidos. Pero los hospitales están pisando ligeramente al considerar la implementación de sistemas que son muy diferentes de la tecnología tradicionalmente utilizada para el cuidado de la salud.

El fundador de Aravind, Govindappa Venkataswamy, una figura icónica en la India que fue conocida como "Dr. V ”y fallecido en 2006, visualizó una red de hospitales y centros de la vista que operan como las franquicias de McDonald's, que reproducen sistemáticamente formas económicas de atención ocular para personas de todo el país. Hay más de 40 centros de visión en la India.

Una red neuronal es la misma tecnología que está mejorando rápidamente. Servicios de reconocimiento facial, asistentes digitales que hablan, automóviles sin conductor y servicios de traducción instantánea como Google Translate.

Debido a que estos sistemas aprenden de enormes cantidades de información, los investigadores todavía están luchando para comprender completamente cómo funcionan, y cómo se comportarán en última instancia. Pero algunos expertos creen que una vez que se perfeccionan, se prueban y se implementan adecuadamente, pueden mejorar fundamentalmente la atención médica.

En Aravind, las pantallas de computadora montadas en las paredes de las salas de espera traducen la información a los innumerables idiomas que se hablan en el hospital.

Durante su examen, el Sr. Ramalingamm, de 60 años, habló en tamil, el antiguo idioma del sur de la India y Sri Lanka. Dijo que estaba cómodo con una máquina que le diagnosticaba la condición de su ojo, en parte porque sucedió muy rápido. Después de la selección inicial por el A.I. Además, los médicos podrían tratar los ojos, tal vez con cirugía láser, para evitar la ceguera.

Los médicos a veces pueden hacer un diagnóstico cuando se enfrentan a cataratas y exámenes oculares borrosos. El sistema de Google todavía se esfuerza por hacer esto. Se entrena principalmente en imágenes claras y sin obstrucciones de la retina, aunque Google está explorando el uso de imágenes de menor calidad.

Incluso con esta limitación, dijo el Dr. Kim, el sistema puede aumentar lo que los médicos pueden hacer por sí mismos. Aravind ya opera pequeños centros de visión en muchas de las ciudades y pueblos que rodean Madurai. La esperanza es que el sistema de Google pueda facilitar el examen de la vista en estas instalaciones y quizás en otros lugares del sur de la India.

Hoy en día, en estos centros de visión, los técnicos toman exámenes oculares y los envían a los médicos en Madurai para que los revisen. El diagnóstico automatizado puede agilizar y expandir el proceso, llegando a más personas en más lugares, el tipo de "McDonaldización" propugnada por el Dr. V.

La tecnología aún enfrenta obstáculos regulatorios en la India, en parte debido a la dificultad de navegar por la burocracia del país. Y aunque el sistema ocular de Google ahora está certificado para su uso en Europa, todavía está pendiente de aprobación en los Estados Unidos.

Luke Oakden-Rayner, director de investigación de imágenes médicas en el Hospital Royal Adelaide en Australia, dijo que estos sistemas podrían incluso necesitar nuevos marcos regulatorios porque las reglas existentes no siempre eran suficientes.

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