La batalla de las fuerzas especiales de EE. UU. Contra ISIS se convierte en contención y preocupación

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DEH BALA, Afganistán. Hace dos años, los funcionarios del Pentágono dijeron que las fuerzas estadounidenses en las zonas remotas de Afganistán podrían derrotar la división del Estado Islámico aquí para fines de 2017.

Este mes, las fuerzas especiales estadounidenses en el este de Afganistán todavía estaban luchando, sin un final a la vista.

Durante una visita de un reportero del New York Times a su polvoriento puesto de avanzada del ejército, en la provincia oriental de Nangarhar, los estadounidenses señalaron las cordilleras y los valles al pie de las montañas Spin Ghar, cubiertas de nieve: allí, notaron, fue el comienzo del territorio del Estado Islámico, en algunos de los terrenos más prohibidos de Afganistán.

El grupo extremista está creciendo, capaz de superar a sus víctimas hasta el momento, según los oficiales militares. Está bien financiado por el contrabando ilícito y otras fuentes de ingresos. Y en la parte oriental del país, los combatientes del Estado Islámico están librando una guerra de terreno que los militares de los Estados Unidos, por ahora, solo pueden contener, dijeron esos funcionarios.

Las entrevistas con seis funcionarios estadounidenses actuales y anteriores, que hablaron bajo condición de anonimato, indicaron que el grupo está preparado para expandir su influencia si Estados Unidos y los talibanes llegan a un acuerdo de paz. Los funcionarios expresaron su preocupación de que, además de desestabilizar al gobierno afgano, el grupo se está conectando con conspiraciones terroristas más allá de las fronteras de Afganistán.

Durante una reunión reciente en su puesto de avanzada en la provincia de Nangarhar, el líder del equipo de una unidad de Fuerzas Especiales señaló un mapa de Deh Bala tendido frente a él.

"Siempre van a sostener esas montañas", dijo sobre el Estado Islámico. El líder del equipo habló bajo condición de anonimato porque el Pentágono insiste en que los miembros de las unidades de Operaciones Especiales no revelen sus nombres.

La historia respalda su opinión: este rincón del este de Afganistán ha protegido insurgencias durante cientos de años.

En los primeros meses de la filial afgana, el liderazgo del Estado Islámico en Medio Oriente envió dinero para ayudarlo. Pero los funcionarios dicen que el grupo se ha acercado a la autosuficiencia extorsionando a los locales con el contrabando de madera, drogas y material de tierra cruda, como el lapislázuli, extraído en algunas provincias del este.

A los combatientes del Estado islámico en Afganistán se les paga significativamente más por mes que sus contrapartes talibanes, en algunas regiones por cientos de dólares. Y han podido seguir creciendo.

Se estima que hay 3.000 combatientes del Estado Islámico en Afganistán, pero su número relativamente bajo desmiente la creciente red de apoyo del grupo de facilitadores con alianzas poco claras y su capacidad para moverse con relativa facilidad entre Afganistán y Pakistán, según los funcionarios. En los últimos meses, han aparecido células del Estado islámico en la provincia norteña de Kunduz y en la provincia occidental de Herat.

Pero ninguna célula del Estado islámico amenaza más con mantener la estabilidad en Afganistán que la de Kabul, la capital afgana.

Los grupos del Estado islámico allí se han vuelto cada vez más hábiles para evitar la detección, dijeron los funcionarios, realizando ataques de alto perfil con más frecuencia desde 2016. El año pasado, llevó a cabo aproximadamente 24 ataques en Kabul, dejando cientos de muertos o heridos y superando a los talibanes en Haqqani. La red como el grupo más letal de la capital, dijeron los funcionarios.

En Kabul y en otras ciudades importantes, los reclutadores del Estado Islámico están extrayendo a jóvenes marginados y educados de universidades, dijeron funcionarios estadounidenses. Y aunque durante mucho tiempo se ha considerado que el grupo está enfocado a nivel local, existe una creciente preocupación de que está cambiando sus miras a los ataques en el extranjero.

Pero esa idea sigue siendo un punto de conflicto en las continuas conversaciones de paz en Qatar. Los oficiales militares estadounidenses dicen que los talibanes han rechazado esa propuesta, insistiendo en que sus combatientes podrían manejar y derrotar a los leales al Estado Islámico.

Recientemente, sin embargo, los talibanes han hecho poco para combatir al Estado Islámico. Los funcionarios estadounidenses dan el ejemplo de la Provincia Kunar, donde el grupo extremista ha investigado silenciosamente el territorio controlado por los talibanes durante meses y donde los contraataques talibanes han ganado poca tracción. Los combatientes talibanes allí, en su mayor parte, han seguido enfocándose en atacar a las fuerzas del gobierno afgano en lugar de a los militantes que compiten entre sí, dijeron los funcionarios.

Pero no solo los talibanes evitan en gran medida luchar contra el Estado islámico, sino que también están alimentando a sus filas. Los insurgentes talibanes sirven como uno de los principales grupos de reclutamiento del Estado Islámico, y con frecuencia traen consigo una gran experiencia de combate, según los funcionarios.

Esto ha hecho que el liderazgo militar estadounidense se preocupe cada vez más por los grandes grupos de combatientes talibanes que se mudan al Estado Islámico si se llega a un acuerdo de paz. Ya, el Estado Islámico en Afganistán está utilizando propaganda en preparación para una campaña de reclutamiento concertada después de cualquier asentamiento.

Pero a pesar de la incertidumbre política, el futuro inestable de las fuerzas estadounidenses en Afganistán y la oleada potencial en los combatientes del Estado islámico allí, la guerra lenta en Deh Bala continúa.

El equipo de las Fuerzas Especiales en el sitio de soporte de la misión Jones, llamado así por el capitán Benjamin Jones, un Boina verde que fue asesinado en la provincia de Nangarhar en 2014, está construyendo su puesto de avanzada, que ahora tiene un año. El equipo tiene una reunión semanal con los ancianos de las aldeas, donde discuten la seguridad del distrito y los resultados de las recientes operaciones estadounidenses y afganas.

En unos pocos meses, el equipo de las Fuerzas Especiales regresará a los Estados Unidos para ser reemplazado por otro destacamento. Pero su tiempo restante se pasará de la misma manera: haciendo malabarismos con la comunidad y los esfuerzos de capacitación con redadas peligrosas en las montañas donde se aloja el Estado Islámico, con la esperanza de que el grupo pueda ser contenido de alguna manera.

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