La Comisión de Servicios Públicos de Hawái dice que el proveedor de telecomunicaciones rural debe responder al defensor del consumidor

Los reguladores de servicios públicos de Hawái acordaron obligar a una empresa de telecomunicaciones a responder preguntas sobre su capacidad para continuar brindando servicio a miles de clientes nativos de Hawái que viven en tierras natales de Hawái.

Un abogado de Sandwich Isles Communications calificó la búsqueda de información como una “cacería de brujas”.

Pero la Comisión de Servicios Públicos de Hawái le ha dado al SIC hasta el 22 de agosto para entregar información a la oficina del Defensor del Consumidor.

Con un certificado de autoridad para operar emitido por la Comisión de Servicios Públicos de Hawái, Sandwich Isles Communications brinda servicios telefónicos y de banda ancha a más de 3000 hogares nativos de Hawái.

La empresa no cumplió con los préstamos del Servicio de Servicios Públicos Rurales del Departamento de Agricultura de EE. UU., lo que provocó una investigación por parte de la Comisión Federal de Comunicaciones y una sentencia de $ 138,5 millones en febrero de 2020. Para satisfacer la sentencia, un síndico de quiebras permitió que Hawaiian Telcom comprara la red Paniolo de la empresa, que consiste en activos de infraestructura de fibra terrestre y submarina entre islas.

En base a las quejas de que Sandwich Isles estaba bloqueando el acceso a la red y presentando informes policiales falsos contra los empleados de Hawaiian Telcom, la Comisión de Servicios Públicos intervino. El panel abrió una investigación de emergencia el 11 de marzo para evaluar la “aptitud, voluntad y capacidad” de Sandwich Isles. para proporcionar servicios de telefonía e Internet a los clientes que viven en terrenos administrados por el Departamento de Tierras Nativas de Hawái. La investigación permite que el Defensor del Consumidor del estado y otras partes intercambien solicitudes formales de información por escrito.

Los funcionarios estatales están preocupados de que las personas que viven en las propiedades del Departamento de Tierras Nativas de Hawái puedan perder sus sistemas de Internet y comunicaciones si el proveedor local no puede continuar brindando el servicio. Cory Lum/Civil Beat/2022

Durante meses, el Defensor del Consumidor, en nombre del público, ha buscado información detallada de Sandwich Isles sobre una variedad de asuntos. Estos incluyen las finanzas de la empresa, el acceso al capital, las métricas e inquietudes de los clientes, el estado de las multas impuestas por las agencias federales, la estructura operativa y los detalles técnicos relacionados con los circuitos, las interrupciones de la red y la redundancia.

La información recibida como respuesta ha sido escasa e insuficiente, según la Defensoría del Consumidor.

Parte de la información buscada por el Defensor del Consumidor se encuentra enterrada en presentaciones anteriores ante la comisión. La empresa “no tiene los recursos para alimentar con cuchara a la CA solo porque es demasiado perezoso para revisar toda la información”, respondió Sandwich Isles.

Sandwich Isles también ha dicho que las consultas del Defensor del Consumidor son demasiado amplias y onerosas, más allá del alcance de la investigación, o involucran asuntos de propiedad.

Los abogados de Sandwich Isles y el Defensor del Consumidor se han reunido en varias ocasiones para tratar de resolver el asunto, pero ambas partes están de acuerdo en que las reuniones fueron improductivas y que las conversaciones posteriores resultarían “infructuosas e improductivas”.

El Defensor del Consumidor solicitó a la comisión el 23 de junio que obligara a Sandwich Isles a proporcionar información. La compañía de telecomunicaciones objetó diciendo que la comisión tiene autoridad legal limitada para regular la empresa. También dijo que las consultas del Defensor del Consumidor “no tienen nada que ver con una preocupación honesta sobre la capacidad de SIC para brindar el servicio”. Más bien, el cuestionamiento tiene como objetivo causar daño y pérdida de servicio a los clientes nativos de Hawái, según un archivo de la SIC.

La empresa acusa al Defensor del Consumidor de realizar una “cacería de brujas” que está fuera de su autoridad. También dice que no hay amenaza para el servicio a las tierras natales de Hawái “aparte del esfuerzo conjunto de Hawaiian Telcom trabajando en conjunto con el Departamento de Tierras Nativas de Hawái”, según una presentación del 11 de julio de Lex Smith, un abogado que representa a Sandwich Isles.

DHHL “tiene la capacidad de evitar que Hawaiian Telcom corte el servicio a SIC”, escribió Smith.

Smith también alegó que Hawaiian Telcom, DHHL y Consumer Advocate están tratando de utilizar los procedimientos de la PUC para obtener detalles sobre la red de Sandwich Isles que no tienen nada que ver con la capacidad de la empresa para brindar el servicio.

Smith no respondió a una solicitud de entrevista. Dean Nishina, director ejecutivo de Consumer Advocate, no estaba disponible, según un oficial de información pública. Un portavoz de Hawaiian Telcom dijo que la persona más familiarizada con el asunto está de vacaciones esta semana.

Dean Nishina es el director ejecutivo de la Oficina del Defensor del Consumidor. DCCA

Una persona que contestó el teléfono en Sandwich Isles Communications dijo que nadie estaba en la oficina ni podía hablar con un reportero.

La PUC ordenó a Sandwich Isles el 30 de junio que proporcionara respuestas específicas a las preguntas del Defensor del Consumidor. El 11 de julio, la empresa respondió, repitiendo mucho de lo que había declarado anteriormente: que la autoridad de la PUC para regularla es limitada, que las preguntas del Defensor del Consumidor tienen la intención de dañar a Sandwich Isles y que la agencia está realizando una cacería de brujas.

En una orden emitida la semana pasada, la PUC dijo que su autoridad para regular una empresa de servicios públicos como Sandwich Isles es inequívoca.

La agencia cuasijudicial tiene los mismos poderes para obligar a la producción de pruebas documentales, interrogar a los testigos y sancionar por desacato como un tribunal de circuito, señala la orden.

Además, la comisión encontró que todas las preguntas del Defensor del Consumidor de Sandwich Isles eran relevantes, de alcance adecuado, permitidas bajo las reglas de descubrimiento y que las objeciones de Sandwich Isles eran infundadas e impropias.

Dos de los tres miembros de la comisión votaron para aprobar la moción para obligar a Sandwich Isles Communication a responder preguntas: el presidente Leo Asunción y Jennifer Potter. El miembro más nuevo del panel, Naomi Kuwaye, se recusó.

Sandwich Isles ha tenido una historia larga y problemática desde que nació en 1995.

En 2015, el fundador Albert Hee fue condenado por delitos fraude fiscal. Los fiscales federales descubrieron que Hee desvió millones de dólares del negocio a sus cuentas personales. Hee fue sentenciado en 2016 a 46 meses de prisión.

Cuatro años después, la FCC multó a Hee con casi 50 millones de dólares por defraudar al Fondo de Servicios Universales que apoya a los operadores que brindan servicios de telecomunicaciones en partes de alto costo del país.

En mayo, Waimana Enterprises, la empresa matriz de Sandwich Isles Communications, demandó al Departamento de Tierras Nativas de Hawái ya la Comisión de Viviendas de Hawái. La demanda alega incumplimiento de contrato, pacto implícito de buena fe y trato justo, y deberes fiduciarios por permitir que Hawaiian Telcom brinde servicios que no sean de voz a clientes en tierras natales de Hawái y por otras acciones.

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