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La frustración de la Casa Blanca por los retrasos de la misión a la Luna precedió a la eliminación del máximo funcionario de la NASA


William Gerstenmaier fue removido el miércoles de su puesto como administrador asociado de la NASA para exploración y operaciones humanas. (NASA / Bill Ingalls / (NASA / Bill Ingalls))

La eliminación repentina de William Gerstenmaier, jefe de exploración humana de la NASA, el miércoles por la noche es una clara señal de que la Casa Blanca está cada vez más frustrada con los esfuerzos de la agencia por devolver a los humanos a la superficie de la luna para el año 2024.

La administración de Trump se enfoca con láser en esa fecha, que vendría durante un segundo mandato de la presidencia de Trump, si fuera reelegido. Pero a pesar del mandato, la NASA ha seguido luchando contra las demoras y los costos que han amenazado el programa. Y el derrocamiento de uno de los Las incursiones de mayor antigüedad en la agencia muestran qué tan lejos está dispuesta la Casa Blanca a interrumpir a la NASA e intentar romper la burocracia que muchos creen que ha frenado sus esfuerzos de exploración durante años.

En marzo, el vicepresidente Pence hizo el primer disparo de advertencia, anunciando una nueva y acelerada línea de tiempo para los planes de aterrizaje lunar de la NASA. En lugar de llevar a los humanos allí para el 2028, dijo, su nueva carga sería dentro de cinco años. Notificó a los líderes de la NASA y dijo que si no podían completar la misión, serían responsables.

"Para lograr esto, la NASA debe transformarse en una organización más ágil, más responsable y más ágil", dijo. "Si la NASA actualmente no es capaz de aterrizar a los astronautas estadounidenses en la Luna en cinco años, debemos cambiar la organización, no la misión".

Los funcionarios de la industria dijeron que el Pence y otros en la Casa Blanca se han puesto furiosos por la falta de progreso de la agencia, en particular del gran cohete conocido como el Sistema de Lanzamiento Espacial, o SLS, que la NASA ha estado desarrollando durante más de una década, pero aún no ha llegado. para volar. Los funcionarios de la Casa Blanca expresaron su consternación ante el administrador de la NASA, Jim Bridenstine, en una reunión en las últimas semanas, según un funcionario de la industria espacial que no está autorizado a hablar públicamente sobre las deliberaciones internas.

También hubo tensión entre Bridenstine y Gerstenmaier, dijeron los funcionarios. Bridenstine había dicho repetidamente, por ejemplo, que no cortaría otros programas dentro de la agencia para financiar el programa lunar, conocido como Artemis. Pero Gerstenmaier lo contradijo durante una reunión del consejo asesor, diciendo recientemente: "Vamos a tener que buscar algunas eficiencias y hacer algunos recortes internos a la agencia, y ahí es donde será difícil", dijo a SpaceNews.

Un portavoz de la NASA no respondió a una solicitud de comentarios. El Consejo Nacional del Espacio declinó hacer comentarios, pero un funcionario de la administración dijo: "Esta fue una decisión interna de la NASA, y la declaración del Administrador Bridenstine habla por sí misma".

El Representante de los Estados Unidos Eddie Bernice Johnson (D-TX), presidente del comité de Ciencia, Espacio y Tecnología de la Cámara de Representantes, criticó la decisión de eliminar abruptamente a alguien con el enorme conocimiento institucional de Gerstenmaier.

"El programa de fallos mal definido de la administración Trump para que los astronautas aterrizaran en la Luna en 2024 iba a ser lo suficientemente desafiante como para lograrlo en las mejores circunstancias", dijo en un comunicado. "Eliminando el liderazgo de ingeniería experimentado de ese esfuerzo y el resto de Los programas de vuelos espaciales humanos de la nación en un momento tan crucial en el tiempo parecen, en el mejor de los casos, equivocados ".

Sin embargo, la Casa Blanca está dispuesta a mostrar un progreso real y está cansada de los informes de retrasos en algunos de los programas más críticos de la NASA.

Durante años, la SLS se ha enfrentado a las críticas por estar perpetuamente atrasada en el calendario y por encima del presupuesto. Un informe reciente, sin embargo, llamó la atención de la Casa Blanca con su imagen especialmente sombría del programa, dijeron las autoridades. La Oficina de Responsabilidad del Gobierno descubrió que el costo del cohete había aumentado en un 30 por ciento y que el primer lanzamiento, previsto inicialmente en 2017, podría no ocurrir hasta mediados de 2021.

A pesar de esos problemas, la NASA continuó pagando decenas de millones de dólares en "honorarios de adjudicación" a Boeing por calificar alto en las evaluaciones de desempeño, según el informe. Otro informe destacó los problemas con el plan de la agencia para restaurar los vuelos espaciales humanos desde el suelo de los Estados Unidos.

En su discurso, Pence también puso a Boeing y las otras compañías con las que trabaja en aviso, diciendo: "Si nuestros contratistas actuales no pueden cumplir con este objetivo, encontraremos otros que lo harán".

El espacio ha sido una de las principales prioridades para la Casa Blanca, que considera la exploración como una forma de rejuvenecer el orgullo nacional, ya que conmemora el 50 aniversario del aterrizaje lunar del Apolo 11. También ha echado espacio como una carrera entre superpotencias, especialmente China, que aterrizó una nave espacial en el otro lado de la Luna a principios de este año, una primera histórica.

Trump ha presionado por una Fuerza Espacial, una nueva rama de las fuerzas armadas que reforzaría los esfuerzos del Pentágono para defender a los satélites críticos de seguridad nacional en órbita que proporcionan alerta de misiles, inteligencia y comunicaciones para los soldados en el campo de batalla.

La Casa Blanca también reconstituyó el Consejo Nacional del Espacio, y su primera directiva, a fines de 2017, fue un regreso a la luna.

Un año y medio después, sin embargo, la Casa Blanca no está impresionada con el progreso de la agencia en el cumplimiento de ese objetivo. Y la expulsión de Gerstenmaier fue vista como una forma de sacudir a la agencia, según funcionarios de la industria.

Gerstenmaier llegó a la NASA por primera vez en 1977, y su carrera abarcó el programa del transbordador espacial y la Estación Espacial Internacional. Más recientemente, supervisó el programa Commercial Crew de la agencia, el desarrollo de una nueva generación de naves espaciales construidas por SpaceX y Boeing que llevaría a los primeros astronautas de la NASA al espacio desde tierra estadounidense desde que el transbordador espacial se retiró en 2011. También dirigió Artemis, de la NASA. Programa para hacer que los humanos regresen a la luna.

En el camino, "Gerst", como se le conoce, se ha ganado la confianza de muchos legisladores en el Capitolio, ha sido la cara perdurable de la NASA para los socios internacionales y ha desarrollado una reputación como un incondicional trabajador de bajo perfil de la agencia.

Su repentina eliminación fue "un tiro que no atravesó la proa porque golpeó la proa", dijo un funcionario industrial. Al igual que varios otros entrevistados para esta historia, el funcionario habló sobre la condición de anonimato para discutir las deliberaciones internas dentro de la NASA y la Casa Blanca.

"Es una señal para Bridenstine: reúnase o saldrá", dijo el funcionario. "Si Gerst no está seguro, nadie lo está, o tal vez solo los astronautas que se encuentran actualmente en la estación espacial".

La noticia de la remoción de Gerstenmaier se rompió en un correo electrónico que Bridenstine envió a los empleados de la NASA la tarde del miércoles, horas después de que Gerstenmaier hubiera testificado en el Capitolio durante un subcomité de la Cámara de Representantes.

"Como saben, a la NASA se le ha dado un desafío audaz para poner a la primera mujer y al próximo hombre en la Luna para 2024, con un enfoque en el objetivo final de enviar humanos a Marte", escribió Bridenstine. "En un esfuerzo por enfrentar este desafío, he decidido hacer cambios de liderazgo en la Dirección de Misiones de Exploración y Operaciones Humanas (HEO)".

Dijo que Ken Bowersox, un ex astronauta, que había servido como administrador adjunto adjunto para la oficina de exploración humana, asumiría el cargo en calidad de actor.

Bill Hill, quien había servido con Gerstenmaier como administrador adjunto asociado en la oficina de exploración humana, también fue reasignado. Será un asesor especial de Steve Jurczyk, administrador asociado de la NASA.

Gerstenmaier tenía previsto presentarse el jueves por la mañana en un simposio en Ohio en honor a John Glenn. Bowersox apareció en su lugar.

Prometió que la NASA alcanzaría la luna en 2024.

Lee mas:

Empresas en el cosmos

50 astronautas, en sus propias palabras.

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