LA GRAN MUERTE: el agua caliente del océano culpada por la extinción masiva antigua

LA GRAN MUERTE: el agua caliente del océano culpada por la extinción masiva antigua

WASHINGTON – Los científicos creen que han descubierto las fichas de dominó que llevaron a la extinción masiva más grande de la Tierra y temen que el cambio climático causado por los humanos ponga al planeta en un camino vagamente similar.

Hace unos 250 millones de años, aproximadamente el 90% de la vida marina y el 70% de la vida terrestre se extinguieron en lo que ahora se llama la Gran Muerte. Los científicos han especulado durante mucho tiempo que los estallidos volcánicos masivos desencadenaron el evento cataclísmico, pero la forma en que funcionó fue todavía un poco confusa. No era la lava en sí misma.

Un nuevo estudio en la revista Science del jueves usó complejas simulaciones por computadora para trazar lo que sucedió después de que los volcanes explotaran: llevó a que las temperaturas del océano aumentaran en unos 20 grados (11 grados centígrados), que luego privaron al oxígeno del agua de mar. Esa agua caliente y sin oxígeno causó la muerte masiva del mar, especialmente más lejos del ecuador.

Después de que los volcanes explotaron, el nivel de dióxido de carbono que atrapa el calor se disparó a un nivel más de 12 veces mayor que el actual, dijo el autor principal del estudio, Justin Penn, investigador de ciencias de la Tierra en la Universidad de Washington.

El agua pierde oxígeno cuando se calienta, al igual que una lata de cola caliente se desinfla, dijo Penn. Los científicos observaron docenas de especies modernas para ver qué les sucede en aguas más cálidas y carentes de oxígeno, y eso les ayudó a comprender la extinción pasada.

Una de las claves en la investigación es que más especies murieron fuera del ecuador. Eso es porque las especies tropicales estaban más aclimatadas a los bajos niveles de oxígeno, dijo Penn.

Si bien los humanos no están calentando la Tierra en ninguna parte tan cerca como lo que ocurrió naturalmente hace 250 millones de años, "esto pone a nuestro futuro en la categoría de contendientes por una verdadera catástrofe", dijo el coautor del estudio Curtis Deutsch, un científico de la Tierra en Universidad de Washington.

La antigua desaparición "muestra casi exactamente lo que se encuentra al final del camino en el que estamos", dijo Deutsch. "Realmente estamos haciendo lo mismo con el clima y los océanos de la Tierra".

El estudio calcula que si las emisiones de dióxido de carbono que atrapan el calor continúan en los niveles actuales, para el año 2300, el planeta experimentará entre el 35 y el 50% del nivel de extinción observado en la Gran Muerte.

El paleontólogo de la Universidad de Leeds, Paul Wignall, dijo que ningún escenario actual de calentamiento global prevé 20 grados de calentamiento en los próximos siglos, por lo que podría estar a milenios de distancia.

Sin embargo, incluso un evento del 10% tan malo como el Gran Moribundo "sería terrible", dijo Wignall, quien no formó parte del estudio.

Otros científicos externos dijeron que el estudio ofrece una visión aterradora del posible futuro de la Tierra.

"Debido a que estamos calentando la Tierra a un ritmo acelerado, los resultados de este estudio podrían ser muy útiles para entender" lo que sucede en la vida en los futuros océanos, dijo en un correo electrónico el científico de la Universidad del Sur de California, David Bottjer.

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