La guerra comercial de Trump podría estar alimentando los incendios de Amazon

Los incendios que actualmente consumen la selva amazónica de Brasil parecen estar a un mundo de distancia de la tensa diplomacia en la guerra comercial de Estados Unidos con China. En verdad, están más estrechamente conectados de lo que podrías sospechar.

Uno de los principales actos de represalia de Beijing en la lucha ha sido congelar las compras de 30 millones de toneladas métricas a 40 millones de toneladas de soja estadounidense que importa cada año. Eso lo ha dejado más dependiente que nunca de la soja brasileña para tomar el relevo. Las importaciones chinas desde Brasil en los 12 meses hasta abril llegaron a 71 millones de toneladas, aproximadamente tanto como importó de todo el mundo en 2014.

Como hemos escrito, eso está impulsando un auge de la inversión en el sector agrícola de Brasil, con los principales actores de agronegocios como Nutrien Ltd. y Mosaic Co. cambiando su enfoque a América del Sur para aprovechar el deseo de Beijing de diversificarse y dejar de depender de los suministros de alimentos de EE. UU. .

En cierto sentido, esto no debería tener un impacto directo en la Amazonía. La mayor parte de la soya brasileña se cultiva en el cerrado, una vasta área de sabana al sur y al este de la selva tropical. La inversión agrícola se ha concentrado en convertir las tierras cerradas que se utilizan actualmente para el pastoreo del ganado en cultivos en hileras como la soja.

Ese proceso debería ser capaz de resultar en una gran expansión de tierras cultivables sin tocar el Amazonas. El problema es que incluso Brasil tiene una cantidad limitada de tierra y si aprietas el globo en un lugar, corre el riesgo de explotar en otro. Tal como están las cosas, la mayor parte de la expansión de la tierra cultivable de Brasil en la última década parece haber sido a expensas del bosque de rebrote, que tiende a estar menos protegido que el bosque primario como el Amazonas. Los incendios de este año podrían ver a los ganaderos expulsados ​​del cerrado por cultivos herbáceos para buscar nuevos pastos en la ex selva tropical recién talada en el Amazonas.

Eso es particularmente desalentador porque las campañas de preservación parecen haber comenzado a dar sus frutos en los últimos años, con la tala de la selva tropical primaria de Brasil casi detenida en la última década a pesar de la tala en curso de bosques de nuevo crecimiento. El presidente Jair Bolsonaro ya ha prometido un enfoque más agresivo para desarrollar el Amazonas, despreciando las preocupaciones ambientales y bromeando refiriéndose a sí mismo como "Capitán Motosierra".

Incluso cuando la actividad se mantiene alejada del Amazonas, la conversión de la tierra tiene un efecto perjudicial en la atmósfera. Los pastizales cerrados de Brasil pueden ser bastante densamente arbolados, con ganado que pasta bajo el dosel abierto de los árboles. Convertir eso en cultivos en hileras requiere desarraigar esos troncos secuestradores de carbono, una de las razones por las que es un proceso tan costoso y difícil. Además, los pastizales pisoteados por el ganado son bastante efectivos para encerrar el carbono atmosférico en el suelo, pero los campos cultivables que se cultivan cada año no logran hacer tanta diferencia.

Todavía es difícil saber exactamente quién es responsable del aumento del 84% en los incendios en los bosques de Brasil durante el año pasado. La intensidad de los infiernos es probablemente el resultado de la sequía, aunque el creciente número de incendios casi seguramente proviene de un aumento en la actividad humana deliberada. Más de la mitad de los brotes han sido en la Amazonía, con otro 30% en el cerrado y la mayoría del resto en el bosque costero atlántico.

El peligro de la situación actual es que el hambre de soja por parte de China puede descarrilar el reciente progreso que detiene la deforestación. En junio, la Unión Europea concluyó un acuerdo comercial con el bloque sudamericano del Mercosur después de dos décadas de negociación, pero la actitud poco inteligente de Bolsonaro hacia el Amazonas representa un obstáculo para los gobiernos europeos que deben ratificar el acuerdo. El sector agroindustrial de Brasil incluso ha presionado al gobierno de Bolsonaro para que tome mayores medidas para detener la deforestación, por temor a que su postura de confrontación pueda poner en peligro el acuerdo UE-Mercosur y dañar sus exportaciones.

China, por otro lado, tiende a ser un socio comercial mucho más discreto, y las preocupaciones de larga data sobre la seguridad alimentaria significan que Beijing ha sido inusualmente solícito con la aprobación de Brasil. Si algo puede empujar a Bolsonaro a ignorar a los barones de la tierra de su país y seguir sus instintos, es la perspectiva de una rica fuente alternativa de divisas de China.

Este sería un resultado miserable e inesperado de la actual guerra comercial. A pesar de llegar a la presidencia con la promesa de revivir la industria del carbón y romper las normas ambientales, el presidente Donald Trump no ha logrado revertir la ecologización del sector eléctrico de Estados Unidos y el impulso de la industria automotriz hacia menores emisiones del tubo de escape.

Sin embargo, su lucha comercial con una China igualmente adicta al carbono alentó a ese país a embarcarse en un estímulo industrial ruinosamente intensivo en carbono el año pasado, y ahora puede estar impulsando a Brasil a desarraigar más de sus bosques. El legado climático más sombrío de la administración Trump puede provenir no de la política energética, sino del comercio.

Para contactar al autor de esta historia: David Fickling en dfickling@bloomberg.net

Para contactar al editor responsable de esta historia: Patrick McDowell en pmcdowell10@bloomberg.net

Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.

David Fickling es columnista de Bloomberg Opinion que cubre productos, así como empresas industriales y de consumo. Ha sido reportero de Bloomberg News, Dow Jones, Wall Street Journal, Financial Times y The Guardian.

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